「特別なゴール」梅崎司が地元長崎で凱旋弾。挑戦を続けるベテランが湘南の起爆剤となる

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湘南ベルマーレMF梅崎司が、地元・長崎の地でJ1で2年ぶりのゴールを決めた。

梅崎司にとってこの2年間は長く険しい道のりだった。

湘南ベルマーレは31日に行われた明治安田生命J1リーグ第25節でV・ファーレン長崎に3-1と快勝。前節のFC東京戦に続いて先発フル出場を果たした梅崎に歓喜の瞬間が訪れた。

ともに3-4-2-1の布陣を敷く両者の戦いはミラーゲームに。両チームが序盤からチャンスを作るなか32分、湘南は左サイドでボールを受けた石原広教がクロスを上げるとニアに走り込んでいた梅崎が上手く合わせて先制。

梅崎にとっては浦和レッズに在籍していた2016年6月25日の1stステージ第17節・ヴィッセル神戸戦以来、約2年ぶりのリーグ戦でのゴールとなった。

「なかなかリーグ戦で初ゴールが取れなくて、でも徐々に近づいている感覚はあった。プロセスは大事にしていましたし、やっぱり意識をどこまでゴールに対して持てるかというのも非常に大事だと思っていた。ここ数試合でそこへのアプローチは僕なりにしていましたし、そのなかで結果が出せて本当に良かった」

今季浦和から湘南に加入した梅崎は、JリーグYBCルヴァンカップの2試合で3ゴールをマークしていたが、リーグ戦ではこの先制点が嬉しい初ゴールに。「ベルマーレの選手としてリーグ戦で初めてのゴールになりますし、特別なゴール。運命的なものを感じる」と語るように、地元長崎の地で決めた一撃は本人にとっても忘れられない思い出になったようだ。

大分トリニータU-18を経て2005年にトップチームへ昇格した梅崎は、フランスのグルノーブルでのプレー、大分への復帰を経て2008年から浦和へ加入。しかし、在籍した10シーズンは常にケガとの戦いだった。

それでも31歳となったアタッカーは、挑戦を諦めなかった。「浦和を離れる決断は簡単ではなかった」と、悩みに悩みぬいた末に出した結論。それが湘南への移籍だった。「大きな決意と覚悟を持って移籍を決断した。曹(貴裁)監督のもとでなら大きく成長できると確信しています」と新たな野心を引っさげてベルマーレのユニフォームに袖を通した。

湘南での船出も決して順風満帆ではなかった。曹監督は序盤戦で「あいつにとっても10年いたクラブから移ってきて、非常によく頑張っているのだけど、湘南のリズムにまだ合わせられていない」と語っていた。それでも日々のトレーニングから真摯にサッカーへ向き合う姿勢は、裏切らなかった。徐々に出場機会を増やし、ここ2試合では先発起用。走って走って走りまくる湘南のサッカーに見事に順応している。

「僕らの良さは前からプレッシングをかけて全体で高いラインをしいてハードワークをしていくこと。そしてそこで仕掛けていくというのは、良さだと思うので、そこを見失わずに、どんな状況でもやっていきたい。そういう構えを見せることは非常に大事だと思いますし、それを体現できた」

直近5試合で未勝利と、勝てない状況が続いていた湘南。この長崎戦での白星は大きな意味を持つと梅崎は語る。

「なかなか勝てない状況が続いていたので、自分の活躍で何が何でも勝ち点3を積み上げなければいけないという思いで入りました。それが個人的にもチームを助けることができて、勝ち点3を積み上げれたのは本当に大きい。また、ルヴァンカップの1回戦があるので、そういう意味でも弾みがついたかなと思います」

この一勝が梅崎にとっても、湘南にとっても一つのターニングポイントになるかもしれない。

「一緒に勝利を分かち合うことは何よりも嬉しい。こういうシーンをもっともっと作っていきたい」

そう言って先を見据えたベルマーレの7番が、ここからチームをけん引していく。

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