Blessures, klachten en tegenslagen - Hoe Manchester City veel problemen overwon en een 'perfect' seizoen speeld

Getty Images
Pep Guardiola's elftal maakte de 'domestic treble' compleet met een 6-0 zege op Watford, maar deze historische prestatie was zeker niet eenvoudig.

Dit was misschien wel het perfecte seizoen voor Manchester City. Natuurlijk pakte de ploeg niet alle prijzen die te winnen zijn, maar als dat wel was gelukt, was men mogelijk de belangrijkste factor in dit ongekende succes verloren: Pep Guardiola.

Eerder dit jaar, toen de League Cup al binnen was en City nog om de drie grote prijzen speelde, ging Guardiola uit eten met vrienden, collega's en zakenrelaties. De Spanjaard kreeg de vraag wat hij zou doen als zijn formatie de 'quadruple' zou veroveren.

"Stoppen!" luidde zijn antwoord. Het leek geen grap en hij was niet de enige aan tafel die dat zei.

Kortom, door de Premier League-titel en League Cup te prolongeren, de FA Cup toe te voegen en de Champions League als ultieme doelstelling te houden, wist City de centrale man van het hele project te behouden.

Guardiola kwijtraken zou catastrofaal zijn.

In de afgelopen dagen is er veel gezegd en geschreven dat City het Europese voetballandschap volledig heeft scheefgetrokken dankzij hun financiële steun.

De Engelse topclub zou zonder de rijke geldschieters ongetwijfeld helemaal niet meedoen om de prijzen, maar de belangrijkste reden voor hun dominantie is niet het geld.

Het is Guardiola.

Als je terugkijkt op wéér een historisch jaar voor Manchester City en de innerlijke werking onder de loep neemt, is dat nogal een verschil met het feestje van maandagmiddag, toen de spelers lachten en dronken en Guardiola niet alleen als een gek stond te dansen, maar ook nog meerapte met Gangster's Paradise.

Manchester City parade

Manchester City parade

Nee, het seizoen van City werd eigenlijk gekenmerkt door interne problemen en tegenslagen die een kwalitatief zwakker elftal makkelijk zouden hebben ontspoord. Al was het maar omdat de kampioen het hele jaar werd achtervolgd door een geweldig Liverpool, dat voor zichzelf een nieuwe Premier League-standaard zette.

Iedere maand was er wel weer iets nieuws. Een blessure of klacht die de plannen van Guardiola in de war had kunnen schoppen.

Een bron dicht bij de club zegt dat de sleutel tot City's fantastische jaar was om 'in onszelf te blijven geloven toen niemand anders dat deed, toen we tien punten achter stonden en de titelstrijd afgelopen leek te zijn'.

Het is als de oude metafoor met de zwaan. "Een zwaan die sierlijk op een meer beweegt, is heel elegant om te zien. Maar wat op dat moment verborgen is voor het oog, is wat er onder het wateroppervlak gebeurt."

In de voorbereiding ontstond bijvoorbeeld al het begin van de huidige situatie met Leroy Sané. Als enige grote speler van City die niet op het WK was geweest, was de verwachting dat Sané een belangrijke rol zou krijgen in de eerste wedstrijden van het nieuwe seizoen. Guardiola zei echter publiekelijk dat de Duitser harder moest werken. Achter de schermen zei hij uiteindelijk tegen een vriend dat hij vreesde dat het met Sané bij City niet meer goed zal komen.

Of dat laatste het geval is, moet nog blijken. Sané zou het Etihad Stadium deze zomer kunnen verlaten, aangezien hij tijdens het seizoen steeds verder daalde in de pikorde. Maar ondanks zijn soms wat chagrijnige houding op de training wil Guardiola zijn pupil toch houden.

Een paar dagen na de seizoensstart, op de dag waarop een Amazon-docu verscheen over het sprookjesachtige jaar waarin City met 100 punten de titel greep, liep Kevin De Bruyne een knieblessure op die hem ruim twee maanden buitenspel zette.

Als iemand zich had afgevraagd hoe City's sterrenploeg zou kunnen ontsporen, dan zou diegene waarschijnlijk een blessure bij De Bruyne hebben genoemd. De kniekwetsuur was pas het begin. Nóg een blessure in november zorgde ervoor dat de Belg er tot de kerst uit lag en daaruit voortvloeiende spierproblemen betekenden dat hij het grootste seizoen van het seizoen miste.

En dan is er nog Benjamin Mendy.

City besloot vorige zomer geen nieuwe linksback te halen in de hoop dat Mendy's blessureproblemen voorbij zouden zijn. Kleinere teams was dat waarschijnlijk duur komen te staan. Dat aanvallende middenvelder Oleksandar Zinchenko werd omgeschoold tot een meer dan betrouwbare linksback is het bewijs dat City zich niet alleen wist te onderscheiden dankzij geld. Het ging ook om coaching op een hoog niveau en de kwaliteit om oplossingen te vinden.

Hoewel Mendy's problemen niet doorslaggevend waren, zorgden ze wel voor hoofdpijn. In de zomer kreeg hij al van de clubleiding te horen dat hij weg moest uit zijn appartement in het stadscentrum, omdat het nachtleven van Manchester voor te veel afleiding zorgde.

De Fransman startte het seizoen uitstekend, maar buiten het veld waren er steeds meer incidenten. Dat begon al voordat hij in september ruim drie uur te laat arriveerde voor een revalidatiesessie voor de voetblessure die hij toen had.

Dat was een soort keerpunt, want Guardiola hield Mendy een week buiten de A-selectie. Toch maakte hij zijn terugkeer in het team tijdens een cruciale wedstrijd op Anfield in oktober. Mendy speelde vanaf dat moment iedere wedstrijd totdat hij een maand later tegen Manchester United een knieblessure opliep die zijn seizoen vroegtijdig beëindigde.

December was voor The Citizens een moeilijke maand.

Fernandinho maakte overuren in de weken voorafgaand aan de nederlaag bij Chelsea. De statistieken lieten zien dat de Braziliaan veel meer tackles en intercepties maakte dan in de tweede helft van het vorige seizoen. De blessure die hem eind december buiten de ploeg hield tegen Crystal Palace en Leicester City had bepalend kunnen zijn voor City's seizoen.

Op dat moment raakte de club ook nog eens tien punten achterop bij Liverpool, dat weliswaar een wedstrijd meer had gespeeld. De Bruyne en Sergio Agüero keerden net terug van blessures en de Engelse titelverdediger leek zichzelf niet.

Rond die periode raakte Guardiola ook een beetje het vertrouwen in Gabriel Jesus kwijt. De Braziliaan had de kans gekregen om de afwezige Agüero te vervangen, maar volgens Guardiola deed hij dat met te weinig overtuiging. Jesus werd niet geselecteerd voor de uitwedstrijd op Stamford Bridge.

Het was te zien dat Jesus zijn vrienden en familie miste die geen visum kregen om naar Engeland te komen. Ondanks dat de aanvaller een personal trainer inhuurde, ziet hij zichzelf als een tweede keus achter Agüero. Hij zou de club komende zomer zelfs kunnen verlaten als City op de transfermarkt een geschikt alternatief vindt.

City kwam aan het einde van 2018 weer op het goede spoor terecht in Southampton, ondanks dat De Bruyne die wedstrijd miste vanwege een spierblessure.

Riyad Mahrez, die in die periode steeds beter in vorm kwam, verprutste tot Guardiola's ongenoegen een paar goede mogelijkheden. De Algerijn raakte daarna zelf ook snel gefrustreerd; hij verloor zijn plek in het elftal en hij begon te klagen over zijn gebrek aan speeltijd in de Premier League. Als gevolg daarvan werd Mahrez tegen Huddersfield buiten de ploeg gelaten, net zoals Sané al was overkomen in september tegen Newcastle.

Het kantelpunt in het hele seizoen kwam op 3 januari tegen Liverpool, in een wedstrijd die misschien wel het hele seizoen van Manchester City typeerde. Danilo verving de kwakkelende Kyle Walker, Vincent Kompany stond op een cruciaal moment zijn mannetje, Aymeric Laporte verhuisde naar de linksbackpositie, Bernardo Silva speelde geweldig en Sané had ondanks zijn eerdere problemen een basisplek en maakte het winnende doelpunt.

City had die dag overal een antwoord op. Het was de enige competitienederlaag van Liverpool in het hele seizoen.

John Stones Manchester City Liverpool

Sergio Aguero Manchester City Liverpool

Leroy Sane Manchester City Liverpool

Lees beneden verder

Maar toen kwam enkele weken later de uitwedstrijd tegen Newcastle. Een vroeg doelpunt kwam wellicht wat te vroeg en toen de formatie van Rafael Benítez zich kon terugvechten in de wedstrijd, had City daar niet van terug.

Guardiola hield zijn spelers na afloop een halfuur in de kleedkamer en hij verscheen uiteindelijk met een schorre stem op de persconferentie. Daar stelde hij dat zijn team opnieuw 'vergat te voetballen' toen men een voorsprong had.

De gemakzuchtigheid waar Guardiola tijdens de voorbereiding bang voor was, was afgewend. Maar kroop er nu een soort nonchalance in de ploeg, die de spelers deed denken dat de wedstrijd al was gewonnen voordat hij afgelopen was? Nee.

Liverpool had een dag later een gat van zeven punten kunnen pakken, maar Jürgen Klopp en zijn mannen zetten plotseling een paar remises neer, terwijl City bleef winnen. Maar de tegenslagen bleven ook komen; Laporte en Fernandinho hielden blessures over aan de League Cup-finale, tot groot genoegen van veel Liverpool-fans op Twitter. Zou de afwezigheid van beide sleutelspelers een negatief effect hebben op City's spel? Ook in dit geval: nee.

Ilkay Gündogan, die nieuwe contractaanbiedingen van de club had afgeslagen en op een bepaald moment zeker leek te zijn van een vertrek, stond namelijk ineens op.

Hij had vorig seizoen ook al eens de plek van Fernandinho ingenomen, maar niet zoals nu. De Duitser beschikte ineens over een defensief bewustzijn waarmee hij zoals zijn Braziliaanse teamgenoot counteraanvallen kon onderbreken, terwijl hij aan de andere kant met slimme passes aanvallen opzette. In de laatste weken van het seizoen was Gündogan één van de belangrijkste schakels.

Anderen deden ook uitstekend hun werk, zelfs de spelers die ontevreden waren over hun speelminuten. Phil Foden liet mooie dingen zien in de FA Cup, maar hij was gefrustreerd over zijn speelkansen in competitieverband. En Nicolas Otamendi, een vaste waarde tijdens het '100 punten-seizoen', was niet meer dan een back-up geworden. Hij lijkt City komende zomer te verlaten.

Deze en een aantal andere spelers mogen dan niet altijd blij zijn geweest met Guardiola's keuzes of zijn werkwijze, maar ze hebben hun manager niet in de steek gelaten.

Otamendi speelde zes van de zeven competitieduels na de nederlaag in Newcastle, toen City de reeks samenstelde die uiteindelijk de titel zou opleveren. Foden maakte het beslissende doelpunt in wat Guardiola de moeilijkste wedstrijd van het seizoen noemde; thuis tegen Tottenham Hotspur, een paar dagen na de bizarre uitschakeling in de Champions League tegen dezelfde opponent.

De VAR-nachtmerrie had City vernietigd kunnen hebben. Leden van de technische staf claimden dat de club nooit de Champions League zou winnen, dat ze op één of andere manier vervloekt waren. Sommige spelers huilden zelfs echte tranen en vooral Agüero en doelman Ederson zaten helemaal stuk. Toch richtte de ploeg zich op en werden de Spurs verslagen dankzij Foden's vroege treffer.

Tegen die tijd moest de titelverdediger diep gaan om de punten binnen te schrapen. Wedstrijden werden verdiend gewonnen, maar de spelers deinsden er niet voor terug om op Selhurst Park, Old Trafford en Turf Moor tijd te rekken bij de cornervlag. Winnen was het enige dat telde.

Vervolgens overwon City de zenuwen tegen Leicester City - de spelers vierden de heerlijke goal van Kompany alsof de titel al binnen was - waarna de Catalaanse manager claimde dat de media het liefst Liverpool als kampioen zouden zien.

GFX Pep Guardiola, Manchester City

Die gedachte ontstond een dag na de derby van Manchester, toen Guardiola op het trainingscentrum van zijn club Sky Sports aanzette.

Presentatoren en analisten discussieerden bij meerdere herhalingen van een overtreding van David Silva op Andreas Pereira, zich afvragend of de Spanjaard een rode kaart had moeten krijgen. Guardiola wachtte totdat de overtreding op Gündogan, aan het einde van de eerste helft, ook ter sprake kwam. De Duitser moest door die actie immers de volgende wedstrijd aan zich voorbij laten gaan. Maar het incident werd niet benoemd en Guardiola vroeg zich af waarom zijn team niet werd behandeld zoals United en Liverpool.

Toen de titel eenmaal binnen was, kwam de Spaanse coach daar nog eens op terug. Mogelijk zal hij er tijdens de komende voorbereiding ook aan denken, mochten de verschillende onderzoeken naar de financiële houding van City problemen opleveren.

Maar hoewel de club in de nabije toekomst wat uit te leggen heeft, moet de omvang van de sportieve prestaties in de afgelopen twee jaar - en met name dit seizoen - niet worden gebagatelliseerd.

Ja, dit is een selectie die met enorme investeringen is samengesteld, maar wat hen onderscheidt van andere 'big spenders' is de houding en mentaliteit die aangeven wat het betekent om kampioen van Engeland te zijn.

Velen twijfelden eraan of Guardiola zijn combinatievoetbal na Spanje en Duitsland ook naar de Premier League zou kunnen halen, laat staan dat hij dit hoge niveau zou bereiken. Denk maar niet dat het makkelijk was.

Sluiten