Die tragische Geschichte von Manchester Uniteds Ex-Talent Adrian Doherty: Dylan statt Beckham und Best

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Er galt als so gut wie Giggs und besser als Beckham. Anstatt der neue George Best zu werden, wollte Adrian Doherty aber lieber Musik machen.


HINTERGRUND

Ein kleiner Pub im East Green Village, Manhattan. Es ist ein milder Sommerabend, die Menschen sitzen draußen oder flanieren unter den üppigen Baumkronen, die die Straßen des New Yorker Künstlerviertels säumen. Im Pub sind 20, höchstens 30 Leute. Während draußen ein Windstoß die dünne Staubschicht des Tages auf den Gehwegen durcheinanderwirbelt und die Sonne langsam hinter den Backsteinhäusern verschwindet, nimmt drinnen ein blasser, junger Mann, kaum dem Teenageralter entwachsen, auf einem Barhocker platz. Er hat eine Gitarre dabei, sonst nichts. Er murmelt, kaum gehört von den Pubbesuchern, einige Worte in Englisch mit stark nordirischem Einschlag. Dann schließt er die Augen, atmet tief durch und beginnt zu spielen.

Er singt Songs von Bob Dylan, der wie nun er selbst einst in den Pubs des Viertels spielte. Sein Lieblingssong heißt "All Along the Watchtowers". "There must be some way out of here", singt er, die wenigen Zuhörer hören auf zu sprechen und lauschen seiner kraftvollen und doch irgendwie zerbrechlichen Stimme. "There's too much confusion", singt er weiter. Melancholische Zeilen, mit denen er, weit weg von seinem Zuhause, die stickige Pub-Luft füllt.

Was keiner weiß, in diesem Sommer, 1992, in New York: Vor ihnen sitzt ein angehender Fußballstar. Einer, der für Manchester United spielt. Der mit einem anderen Talent in der Jugend der Red Devils eine Flügelzange bildet, die bald auch im Old Trafford für Furore sorgen wird, da sind sie sich alle sicher. Sein Pendant auf dem linken Flügel heißt Ryan Giggs, heute eine Legende. Der Musiker spielt rechts und heißt Adrian Doherty. Niemand kennt heute seinen Namen.

"Der beste junge Spieler in 30 Jahren"

Doherty wurde im Mai 1973 im nordirischen Strabane geboren, einer kleinen Gemeinde an der Grenze zu Irland, die vor allem dafür bekannt ist, dass sie aufgrund ihrer Lage eines der Herzstücke des blutigen Nordirlandkonflikts war. Beeinflusst wurde seine Kindheit dadurch aber nicht. "Nach Aussagen seines Bruders, seiner Schwester und seiner Freunde hat es sie nicht wirklich beschäftigt", sagte Oliver Kay, Autor eines Buchs über Doherty ("Forever Young"), im Interview mit the42.ie. Was aber bereits in diesen jungen Tagen entstand, war die Liebe zur Musik und zu Gedichten. Bob Dylan begleitete ihn in der Jugend stets und war der Grund, warum Adrian unbedingt das Gitarrespielen lernen wollte.

Er zeigte großes Talent, schrieb bald eigene Gedichte und spielte in einer Schülerband. Noch beeindruckender aber waren seine Leistungen auf grünem Rasen. Wenn er Fußball spielte, tat er das oft intuitiv. Dann schaltete er seinen Kopf aus und war einfach da draußen, bereit, alles zu geben und gleichzeitig Spaß zu haben. Sein Jugendtrainer bei Derry, Matt Bradley, sagt: "Er ist in 30 Jahren Coaching und Scouting in Irland der beste junge Spieler, den ich je gesehen habe." Bradley ist es auch, der schnell erkennt, dass Doherty Großes schaffen kann. Er vermittelt ihn an Premier-League-Klubs.

Arsenal versucht, ihn zu verpflichten. Als auch Manchester United anklopft, fällt die Entscheidung leicht. Denn Doherty schaut zuhause gerne die Spiele der Red Devils, die in Nordirland mit Abstand der beliebteste Klub sind. Schließlich spielte Volksheld George Best elf Jahre für United. Und genau das sah man in Doherty. Das Potenzial, einen ähnlichen Weg einzuschlagen. Denn er war nicht einfach nur talentiert, sondern so brillant, dass noch heute alle ins Schwärmen geraten, wenn sie von ihm sprechen.

Adrian Doherty
Adrian Doherty (unten rechts) war gemeinsam mit Ryan Giggs (2. von links, oben) das Aushängeschild der United-Jugend

Giggs: "Er war unglaublich"

"Er war unglaublich", sagt Ryan Giggs, der in der Jugend stets mit ihm zusammenspielte, dem Guardian. "Sprechen sie mit Ryan Giggs, Paul Scholes, den Nevilles; sie werden ihnen alle sagen, dass er der beste Spieler ist, mit dem sie in diesem Alter zusammengespielt haben", sagt der heutige Celtic-Trainer Brendan Rodgers, der mit Doherty in nordirischen U-Nationalmannschaften zusammenspielte, in denen das Juwel teilweise mit bis zu vier Jahre älteren Mitspielern auf dem Platz stand. Und Gary Neville nennt ihn "nicht von dieser Welt".

Doherty galt als hochintelligent, anders als andere Sonderlinge wie beispielsweise Martin Bengtsson, der als Talent bei Inter Mailand mit Depressionen zu kämpfen hatte und schließlich versuchte, sich das Leben zu nehmen, war er aber nie ein Außenseiter oder einer, dem seine Liebe zur Musik zum Verhängnis wurde. Er spielte seinen Teamkollegen, die ihn „Doc“ nannten, Bob-Dylan-Songs vor und lief nicht selten mit seiner Gitarre über der Schulter durch die Gänge der United-Akademie, in denen in diesen Tagen, Anfang der Neunziger, der Wind von etwas Besonderem wehte. Denn die heute legendäre "Class of 92" war im Begriff zu entstehen, die Ansammlung von Talenten, die in der Jugend alles gewann, und später unter der Ägide von Sir Alex Ferguson zur besten Mannschaft der Welt gehörte.

David Beckham, Paul Scholes, Ryan Giggs, die Neville-Brüder Phil und Gary, Nicky Butt und eben Adrian Doherty. "Niemand redete über David Beckham, niemand redete über Paul Scholes, niemand redete über die Nevilles oder Nicky Butt, jeder redete über Adrian Doherty und Ryan Wilson (heute Giggs, Anm. d. Red.). Es war klar, dass sie es in die erste Mannschaft schaffen würden", sagt Kay. Beide waren pfeilschnell, technisch brillant, hatten ein gutes Auge, konnten butterweiche Flanken schlagen und waren im Dribbling so gut, dass sie in der B-Jugend manchmal beide ausgewechselt wurden, wenn es schon 14:0 stand.

Musik immer wichtiger als der Fußball

Gleichzeitig, während der von allen gemochte "Sunnyboy des Lebens" (Kay) im Alter von 16 gemeinsam mit Giggs ins Training der ersten Mannschaft eingeladen wurde, in dem er gleich am ersten Tag Abwehrchef Denis Irwin so locker überlief, dass Ferguson Kaugummi kauend über den Platz brüllte, Irwin solle sich „verdammt nochmal zusammenreißen“, war da aber immer die Musik. Die liebte "Doc" viel mehr als den Fußball. Fußball wurde mehr und mehr zu einem Job. Nicht zu einer Belastung, aber insgeheim träumte er nicht davon, im Old Trafford zu spielen, sondern seine eigenen Songs zu veröffentlichen. Nichts war für ihn mit dem Moment vergleichbar, wenn er, völlig egal vor wie vielen Leuten, er die Augen schloss und es nur noch ihn und die Musik gab.

Deshalb stahl er sich nachts oft vom Gelände der United-Akademie und spielte in kleinen Pubs in der Innenstadt von Manchester. Ferguson, der seine Spieler an der kurzen Leine hielt und Bars schonmal Kontrollbesuche abstattete, um Getürmte aufzuspüren, fand immer nur die Teenager, die sich volllaufen ließen, denn Doherty spielte nicht in den Kneipen, in die junge Feierwütige zu gehen pflegten, sondern in welchen, in denen er in verrauchten Hinterzimmern oder auf schiefen Bühnen spielen konnte. Bob Dylan oder auch Leonard Cohen.

Mit 17, Doherty stand kurz vor seinem ersten Einsatz für die Profis, so beeindruckend waren seine Trainingsleistungen, da passierte eine falsche Bewegung im Training und ein Schrei ertönte. Sein Körper, der nie Probleme gemacht hatte, der ihn nie im Stich gelassen hatte, versagte: Kreuzbandriss im linken Knie. Damals war diese Art von Verletzung weitaus schlimmer als heute, da die medizinische Versorgung lange nicht den aktuellen Standards entsprach. Es dauerte, bis man seine Verletzung diagnostizierte, sofort danach wurde er operiert. Bei schnellen Flügelspielern war das oft das Ende des eigenen Spielstils.

New York und Abgang

Doherty nutzte die Monate, um Musik zu machen. Obwohl er nun mehr Zeit hatte, sich dem Schreiben von Songs und Gedichten zu widmen, zog ihn die Untätigkeit nach unten. Es war die Zeit, in der er Gedichte mit Titeln wie "Lost Soul" oder "Desolation" schrieb. Gary Neville sagte nach einer 18-monatigen Verletzung: "Ich fühlte mich schrecklich, vor allem psychisch, obwohl ich Kapitän von Manchester United, verheiratet war, Kinder hatte. Kaum auszumalen, wie sich ein Junge fühlen muss, der keinen festen Boden unter den Füßen hat. Keine Ahnung, wie hart es für ihn war, damit umzugehen."

Doherty hielt es nicht mehr aus. Er buchte einen Flug nach New York, um einen Plattenvertrag zu ergattern. In der Szene zeigte man sich beeindruckt vom Talent des inzwischen 18-Jährigen. Man vermittelte ihn an Bars, wo er spielen konnte. Und so trat er den ganzen Sommer über im East Green Village auf, lernte eine Menge Leute kennen, fühlte sich frei, weil er tun und lassen konnte, was er wollte. Und hier niemand wusste, wer er war, und das auch überhaupt keine Rolle spielte. Es zählte nur die Musik. Er probierte einige seiner Songs aus. Und immer wieder Bob Dylan, der ihn Zeit seines Lebens begleitete.

GFX Adrian Doherty

"There must be some way out of here", sang Doherty. Was traurig und verzweifelt klingt, war es keineswegs. Denn in diesem Sommer, in dem er durch die Straßen New Yorks lief, abends Musik machte, war er glücklich. Auch, wenn es mit dem Plattenvertrag nicht klappte. Als er zurückkehrte, arbeitete er an seinem Comeback, sein Tempo und vor allem seine Nerven aus Stahl waren aber Geschichte. Er zog nun manchmal in Zweikämpfen zurück. Es dauerte Monate, bis er endlich wieder bei 100 Prozent war. In der Saison 1993/94 wurde United zum ersten Mal seit über 20 Jahren englischer Meister. Mit einem wie entfesselt spielenden Ryan Giggs. Zum Ende der Saison erkannte Doherty, dass es für ihn nicht reichen würde. "Ich bin frustriert", sagte er 1993. Also packte er seine Sachen und verschwand. Keiner wusste, wohin er gegangen war.

Tragischer Tod in Den Haag

Er kehrte nach Irland zurück, machte fünf Spiele für Derry, wo man hoffte, er würde in der League of Ireland der beste Spieler aller Zeiten werden. Doch er hatte keine Lust auf vergleichsweise unterklassigen Fußball. Also ließ er es, noch immer ohne Bedauern oder Bitterkeit, ganz bleiben. Um Musik zu machen. Er spielte an der irischen Küste in Pubs, schrieb Songs und fühlte sich ähnlich frei wie in seinem magischen New Yorker Sommer. Auch wenn das Geld knapp war. Er hielt sich mit Aushilfsjobs über Wasser. In Hotels, Bars, als Möbelpacker. Und war froh, dass keiner wusste, dass er einst der "Neue George Best" genannt wurde oder mit Ryan Giggs wirbelte.

Mit Mitte 20 zog es ihn nach Den Haag, wo er über einen Freund einen Job als Möbelpacker bekommen hatte und gleichzeitig die Chance, eine Reihe von Konzerten zu spielen. Am frühen Morgen des 9. Mai entdeckten Passanten einen auf dem Hafenwasser treibenden Körper. Adrian Doherty lebte noch, als man ihn ans Ufer zog. Einen Monat lag er im Koma, ehe er einen Tag vor seinem 27. Geburtstag in einem Den Haager Krankenhaus, über 500 Kilometer vom Old Trafford entfernt, verstarb. Die Polizei kam zum Ergebnis, sein Tod sei die Folge eines tragischen Unfalls, Gerüchte über Suizid oder Drogen hielten sich dennoch hartnäckig.

Zu seiner Beerdigung kam kein einziger seiner früheren Fußball-Weggefährten, seine Eltern machten United den Vorwurf, Doherty aus der Geschichte des Klubs getilgt zu haben. Diejenigen aber, die dabei waren, als Anfang der Neunziger ein dünner Junge überragend Fußball spielte, wussten, dass er immer ein Teil von ihr sein würde. Selbst Alex Ferguson sagte, Doherty sei ein Junge mit den überragendendsten Tricks gewesen. Am glücklichsten habe er, so Ferguson, aber immer mit seinen Gitarren gewirkt. Dann, wenn er die Augen schloss, durchatmete und begann, zu spielen.

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