Van 'brekebeen' Carroll tot geweldige Salah: Zo veel is Liverpool gegroeid

Getty Images
Andy Carroll was ooit de duurste aankoop van Liverpool, maar maandag speelt de hoofdpersoon uit een ander Anfield-tijdperk voor de tegenstander.

Terwijl de vooruitzichten voor Liverpool geweldig zijn, moet het eerst de confrontatie aangaan met een spookbeeld uit het verleden. Jürgen Klopp en zijn mannen nemen het maandagavond op tegen West Hem United en winst is nodig om de voorsprong van vijf punten op de naaste rivaal Manchester City in ere te herstellen. De druk staat er dus weer vol op bij de trotse koploper van de Premier League.

Het zijn mooie tijden voor de ploeg van Anfield, die jaagt op de negentiende landstitel en de eerste sinds 1990. Sindsdien stond de club er maar zelden zo goed voor rond deze tijd van het jaar. Het recente succes is gebouwd op consistentie, goede transfer en sterk management. Dat heeft de Fenway Sports Group flink wat tijd gekost, maar de clubeigenaren lijken de winnende formule te hebben gevonden. Ze hebben de trainer die ze willen, de spelers die ze willen en ze krijgen de resultaten die ze willen...

Wel moeten ze dan West Ham en Andy Carrol zien te komen. Die doorgewinterde en robuuste aanvaller is de perfecte herinnering aan de manier waarop de zaken vroeger gingen bij Liverpool. Niemand zegt iets geks als hij stelt dat Carroll staat voor een ander tijdperk op Anfield; Aan een periode toen gokjes, foutjes, ouderwetse denkbeelden en dure misstappen nog schering en inslag waren. 

Carroll is de op zes na duurste aankoop ooit in de clubgeschiedenis en in totaal kwam hij tot elf goals, die ieder meer dan drie miljoen pond kostten bij zijn transfersom. Hij is de man die scoorde in een FA Cup-finale en die de ploeg langs de grote rivaal Everton schoot, maar toch is hij met zijn transfersom van veertig miljoen euro één van de grootste teleurstellingen in de recente geschiedenis van de Reds.

De blijdschap rondom zijn komst is echter onvergetelijk. Op de laatste dag van de wintermarkt in januari 2011 gebeurde er van alles bij de club. Fernando Torres ging weg naar Chelsea en Luis Suarez kwam over van Ajax. Carroll was echter het gesprek van de dag. Alle supporters hoopten een glimp op te vangen van de nieuwe held met de paardenstaart die op dat moment ook nog eens de duurste Engelse voetballer ooit was geworden.

Andy Carroll Luis Suarez Liverpool

Het was zonder enige twijfel een bijzondere transfer. Carroll's vorm bij Newcastle was goed, maar hij was pas halverwege zijn eerste volledige seizoen in de Premier League. Bovendien was zijn reputatie naast het veld verre van perfect te noemen. Er waren scrupules in bars en een gevecht met teamgenoot Steven Taylor verdiende evenmin de schoonheidsprijs.

Liverpool had ook op andere manier kunnen zien aankomen dat het geen droomhuwelijk was, want Carroll wilde helemaal niet weg bij Newcastle en gaf later toe dat hij in de helikopter naar Liverpool online moest zoeken naar zijn nieuwe teamgenoten. Hij kwam geblesseerd aan bij de Reds, had al een maand niet gespeeld en zou nadien nog eens vijf weken nodig hebben voor hij voor het eerst het veld betrad.

Dat zijn dé voorbeelden om Carroll te omschrijven. Zijn carrière had doorspekt kunnen zijn met goals en mooie momenten, maar in plaats daarvan gaat het om ruzietjes, problemen en pijntjes. In de zeven seizoenen sinds hij voor Liverpool tekende, kreeg hij het slechts twee keer voor elkaar om meer dan twintig wedstrijden per jaar te spelen. Niet eenmaal eindigde hij met tien of meer doelpunten.

"Ik weet in alle eerlijkheid niet wat ik heb misdaan om zoveel shit te krijgen als ik krijg", sprak Carroll onlangs nog. Hij was lovenswaardig eerlijk over zijn vele blessures en over hoe het stempel van 'brekebeen' hem achtervolgt. Daar baalt hij natuurlijk van, maar hij is ook mans genoeg om toe te geven dat hij zelf ook debet is aan zijn problemen aangezien hij vroeger overmatig dronk en niet echt als een prof trainde. "Dat is de oude ik", beloofde hij beterschap. "Ik heb spijt als ik terugkijk."

Carroll speelde geregeld voor Liverpool onder Kenny Dalglish en hij hielp zijn ploeg aan de League Cup in 2012. Hij scoorde daarnaast de winnende tegen Everton in de halve finale van de FA Cup en in de verloren eindstrijd tegen Chelsea pikte hij ook zijn goaltje mee. Als Petr Cech niet zo fenomenaal keepte, had hij zich mogelijk vereeuwigd in de Anfield-folklore.

Brendan Rodgers, Dalglish' opvolger, was echter nooit overtuigd van Carroll. "Hij is geen Liverpool-speler", was zijn eerste indruk van de spits, zoals hij off-the-record liet weten aan lokale journalisten. Een maand later ging de recordaankoop op huurbasis naar West Ham United en hij gaf toe 'nooit houvast gehad te hebben' bij de Liverpudlians. Rodgers gaf hem gemixte signalen, aldus de aanvaller. Het ene moment kreeg hij te horen dat er grote plannen met hem waren en daarna moest hij weg. "Ik verloor mijn respect voor hem."

Sindsdien heeft Carroll een paar hoogtepunten gekend met een hattrick tegen Arsenal. Ook de spectaculaire omhaal tegen Crystal Palace verdient vermelding, maar de statistiek van slechts 95 wedstrijden in 6,5 jaar vertelt boekdelen. Hij miste 142 wedstrijden door blessures aan bijna alle lichaamsdelen.

Andy Carroll, West Ham

Momenteel is Carroll echter fit, al lijkt het onwaarschijnlijk dat hij maandag in de basis mag starten. Concurrent Marko Arnautovic is de eerste keuze in Londen en hij lijkt een voetblessure achter zich gelaten te hebben.

Lees beneden verder

De verdediging van Liverpool, die er de laatste weken iets minder solide uitziet dan anders, zal het bij de voorbespreking vast ook even over Carroll hebben gepraat, maar de Reds hebben belangrijker zaken om zich druk over te maken dan om de voormalig recordaankoop. Klopp's mannen azen dit seizoen op eremetaal en die droom is allerminst onrealistisch te noemen.

De Reds hebben zich opgewerkt tot een van Europa's beste clubs en staat er beter voor dan in jaren. Flops als Carroll, Steward Downing, Charlie Adam en zelfs Lazar Markovic, die deze week naar Fulham vertrok, behoren tot het verleden in Liverpool. De club kan maandag al tekenen voor de twintigste competitiezege van het seizoen en dat is er nog maar een minder dan heel vorige jaargang.

De vooruitgang is onmiskenbaar zichtbaar en dat is misschien wel het beste aan te tonen als je het wedstrijdformulier bekijkt. Van brekebeen Andy Carroll tot de geweldige Mohamed Salah: Precies zo veel is Liverpool de afgelopen jaren gegroeid. 

Sluiten