Terugkeer De Bruyne is slecht nieuws voor rivalen Man City

Getty/Goal
Drie ploegen staan op gelijke hoogte, waar Josep Guardiola's ploeg zeker zal verbeteren als de Belg terugkeert.

Toen de knieblessure van Kevin De Bruyne slechts vijf dagen na de start van het seizoen bekend werd, vierden bepaalde supporters van Liverpool het. 

Ze geloofden dat dit meer bewijs was dat dit hun jaar was, dat de titelverdediging van Manchester City van de baan was, net toen het begon. 

Jürgen Klopp wilde niets met hen te maken hebben, hij noemde ze "klootzakken". 

Hij en de meeste normale fans dachten gewoon dat City genoeg goede spelers zou hebben om te overleven, ongeacht hoe invloedrijk De Bruyne is. 

Er was nog steeds enige twijfel, De Bruyne is natuurlijke een speciale speler, maar uiteindelijk hadden ze gelijk.

Jurgen Klopp GFX

City heeft zeven van hun acht Premier League-wedstrijden gespeeld zonder hun beste speler en toch staan ze nog steeds bovenaan de ranglijst na het 0-0 gelijkspel van zondag tegen Liverpool. 

Het staat dicht bij elkaar, maar ze staan aan kop. Chelsea en Liverpool volgen alleen op doelsaldo, maar de zorg voor die twee teams is dat City zover is gekomen zonder hun talisman en tegen de tijd dat de internationale break voorbij is, zal hij weer in actie komen. Dat belooft niet veel goeds. 

Het is verleidelijk om te zeggen dat Liverpool en Chelsea hun kans hebben gemist, maar ze hadden niet veel meer kunnen doen. 

Zij wonnen, net als City zes keer en speelden tweemaal gelijk.

Chelsea ziet er goed uit; beter en meer gepolijst dan velen verwacht hadden toen Maurizio Sarri in de zomer het stokje overnam en een nieuw soort voetbal beloofde. Ze hadden het betere van het spel tegen Liverpool op 29 september, maar the Reds vonden een manier op gelijk te spelen. 

De mannen van Klopp bevinden zich in een vreemde situatie. Ze hebben nog niet het hoge niveau van vorig seizoen bereikt, maar ze zijn ook ongeslagen en doen nog steeds mee. Ze zagen er niet best uit tegen zowel Chelsea als City, maar op de een of andere manier kwamen ze weg met een punt. In de andere wedstrijden waren ze dit seizoen niet op hun best, maar ze vonden toch een manier om te winnen. 

Dat is natuurlijk een bewonderenswaardige eigenschap, maar als City weer de standaard zet, is het onwaarschijnlijk dat dit voldoende is. 

En, op basis van het beschikbare bewijsmateriaal, zijn Guardiola's mannen nog steeds het te kloppen team. 

De vraag in de zomer was of the Citizens het niveau van vorig seizoen konden evenaren. Kunnen ze de zelfgenoegzaamheid vermijden waarvan sprake was bij elke kampioen in het afgelopen deccenium. 

Guardiola bracht de eerste weken van het seizoen door om zijn spelers op de been te houden en zijn tegenstanders te laten gissen. Teamvergaderingen zijn geanceneerd om spelers te laten concentreren en trainingssessies die erop gericht zijn om nieuwe formaties en trainingscombinaties te leren. 

De Bruyne is de man die Guardiola's ideeën het gemakkelijkst heeft overgenomen en overgebracht aan zijn teamgenoten, maar ze hebben ze zonder hem ook opgepikt. Benjamin Mendy was nodig voor de meeste van City's meeste radicale wedstrijdplannen, maar zelfs toen hij een maand door een blessure miste, bleven ze winnen.

Hun rivalen moeten zich afvragen wat er nodig is om hen te stoppen. 

Toegegeven, City heeft tot nu toe niet de moeilijkste wedstrijden in de competitie gehad, maar hun optreden tegen Arsenal in het eerste weekend suggereerde dat ze nieuwe aanvalsopties hadden en op zondag lieten ze zien dat ze misschien verbeterd zijn in defensief opzicht. 

Josep Guardiola GFX

In aanloop naar de wedstrijd op Anfield was het algemene gevoel dat de ploeg van Guardiola nog een schadelijke nederlaag zou lijden tegen de ploeg van Klopp met hun levendige gegenpressers. De manager van City herhaalde zijn romantische houding op vrijdag en drong erop aan dat hij naar de Merseyside zou gaan om aan te vallen. Velen beschouwden het als roekeloosheid. 

In het geval was het misschien gewoon een leugen. City ging naar Anfield om de angel uit de wedstrijd te halen. Dit was 'de bus parkeren' - Guardiola-stijl. City speelde nog steeds van achteruit, maar ze speelden slimmer. 

Guardiola stelde zijn team op op een manier die was ontworpen om fouten in de buurt van hun eigen doel te minimaliseren, maar zonder het gewoon lang vol te houden en van restjes te eten. Het idee was dat zijn spelers dicht bij elkaar zouden blijven, korte passes gaven, met een relatief laag risico en de beschikbare plaatsen voor de aanvaller van Liverpool zouden beperken.

De eerste vijftien minuten suggereerden dat het plan zou haperen, maar zodra ze die vroege storm hadden doorstaan, zagen ze er comfortabel uit. Gezien de meeste voorspellingen een stortvloed van doelpunten voorspelden, en veel daarvan voor Liverpool, kan de veerkracht van City op hun gehate veld worden beschouwd als een nieuwe draad voor hun boog. 

Ze probeerden ook aan te vallen en als Riyad Mahrez zijn late strafschop had benut, zou het een overwinning met een statement zijn geweest; City heeft immers sinds 1981 slecht één keer op Anfield gewonnen.

Lees beneden verder

Maar terwijl ze die reeks niet konden verbreken, hebben ze de remmen op een ander gezet. 

Als ze nog een nederlaag op Anfield hadden geleden, hun derde in minder dan een jaar tijd, had zich een complex kunnen ontwikkelen. Klopp zou Guardiola alweer hebben verslagen, het verhaal voor een nieuw seizoen. De "klootzakken" zouden zich gerechtvaardigd hebben gevoeld. 

Maar City staat nog steeds en staat nog steeds bovenaan. Chelsea en Liverpool hebben het tot nu toe goed gedaan, maar met De Bruyne terug is de kans groot dat ze het vanaf nu nog beter zullen doen. 

Sluiten