Mourinho's plan met Alexis Sánchez bij Manchester United valt in duigen

Getty Images
De vraag is nog steeds waarom de Chileen in januari nou eigenlijk werd gehaald. Hoe dan ook, de deal kreeg al snel een nare nasmaak.

Toen Newcastle United in 2004 probeerde om Wayne Rooney over te nemen van Everton, wist Sir Alex Ferguson dat hij meteen moest toeslaan.

De legendarische manager van Manchester United wilde het Engelse talent eigenlijk pas later naar Old Trafford halen, maar hij werd dus gedwongen om dat eerder te doen dan gepland. United betaalde ruim 42 miljoen euro voor Rooney, die in de dertien jaren die volgden zou uitgroeien tot clubtopscorer aller tijden.

Voor sommigen was de beslissing van José Mourinho om Manchester City af te troeven en Arsenal-speler Alexis Sánchez in januari vast te leggen een vergelijkbare actie. Ferguson kon het zich niet veroorloven dat Sir Bobby Robson het grootste talent van Engeland in handen zou krijgen, net zoals de Portugees niet wilde dat Pep Guardiola misschien wel de meest explosieve aanvaller van de Premier League aan zijn team zou toevoegen.

Maar terwijl Ferguson destijds al enige tijd van plan was om Rooney vroeg of laat binnen te halen, kwam de interesse van United in Sánchez nadat de Chileense international al lang uit was op een transfer naar de andere kant van Manchester.

City had het de zomer ervoor al voor elkaar kunnen krijgen terwijl United gewoon toekeek en niets deed. Dat United in januari ineens met Sánchez aan de haal ging, zorgde dan ook voor de vraag of de club écht een perfecte aankoop in hem zag of dat men simpelweg City wilde dwarszitten.

Voeg daar aan toe dat United ook al de beschikking had over Anthony Martial en Marcus Rashford voor de positie van Sánchez en het is begrijpelijk dat er veel twijfels kwamen of het nodig was om 400.000 pond per week aan een nieuwe speler uit te geven.

"Alexis is één van de beste aanvallende spelers ter wereld en hij zal concurreren met onze jonge en getalenteerde aanvallers", sprak Mourinho nadat United de topschutter had overgenomen van Arsenal, in ruil voor Henrikh Mkhitaryan.

"Hij brengt zijn ambitie, drive en persoonlijkheid met zich mee, kwaliteiten die een speler van Manchester United nodig heeft. Alexis is een speler die het elftal sterker maakt en hij maakt de supporters bovendien trots op hun club."

Acht maanden later heeft Sánchez die attributen echter amper laten zien. In 23 optredens was hij slechts goed voor drie doelpunten en zeven assists, waarvan twee assists bij zijn debuut tegen laagvlieger Yeovil Town in de FA Cup.

Alexis Sanchez Manchester United 2018-19

De 1-1 van zaterdag tegen Wolverhampton Wanderers was het nieuwste hoofdstuk waarin de 29-jarige aanvaller liet zien hoe weinig hij momenteel te bieden heeft. Alexis ploeterde en was bijna onzichtbaar. Hij werd een halfuur voor tijd gewisseld, terwijl United juist op zoek was naar het winnende doelpunt.

Dit was duidelijk niet wat Mourinho met Sánchez in gedachten had. Wat zijn belangrijkste reden ook was om hem in januari naar Old Trafford te halen, dit was een speler wiens potentiële bijdrage onbetwistbaar was.

Zijn snelheid aan de bal, zijn schijnbewegingen en de onbevreesde manier waarop hij tegenstanders passeerde waren allemaal facetten die United toch als vanzelfsprekend aan de selectie had kunnen toevoegen toen de voormalige speler van Udinese en Barcelona werd gehaald.

Eén van de nadelen waarmee Mourinho te maken kreeg, was de desoriëntatie die erbij komt kijken wanneer een speler halverwege het seizoen van club wisselt.

"Over het algemeen geloven het bestuur van United en ikzelf niet echt in de transferperiode van januari", liet Mourinho eens weten. "Maar wat we wel geloven, is dat je het bij bepaalde spelers uit de voetbalwereld gewoon moet proberen als je de kans krijgt om ze in januari, maart of juli vast te leggen."

In die context werd gedacht dat The Mancunians in het seizoen 2018/19 het beste van Sánchez te zien zouden krijgen. Voor het eerst in negen jaar had de Chileen een vrije zomer. Zijn land was immers afwezig op het WK en United sprak met de Chileense bond af dat hij niet zou worden opgeroepen voor oefenduels. Het geloof was er dat Sánchez vol goede moed en topfit terug zou komen voor het nieuwe seizoen.

Romelu Lukaku Alexis Sanchez Manchester United

Lees beneden verder

En nadat zijn voorseizoen iets later begon vanwege eerdere belastingproblemen in Spanje, waardoor hij geen visum kreeg om mee te gaan naar de tournee van United in de Verenigde Staten, kende Sánchez een positieve voorbereiding. Hij was de voorste speler in een 3-5-1-1-formatie bij afwezigheid van Romelu Lukaku, die vanwege het WK nog vakantie had.

Terwijl Mourinho tijdens de trip door de VS veel klaagde over het gebrek aan sterspelers, leek zijn best betaalde speler precies de prestaties te gaan leveren die van hem werden verwacht.

Maar toen Rashford en vervolgens Lukaku zich bij de selectie voegden, werd Sánchez weer links voorin geplaatst en sindsdien blijft hij maar worstelen met zichzelf. Door een blessure miste hij de nederlaag bij Brighton & Hove Albion en de eerste 55 minuten van de thuisnederlaag tegen Tottenham Hotspur. Toen United wel van Burnley en Watford won, had de Chileen nauwelijks inbreng.

Sánchez probeert nog maar zelden om langs verdedigers te dribbelen, hij komt vaak in de problemen in het overbelaste derde deel van het veld en de statistieken van zijn balverlies - hoewel die wel vaker vrij hoog zijn bij spelers die veel risico nemen - helpen ook niet echt om zijn critici voor zich te winnen.

Ian Wright zei maandag tegen de BBC dat de malaise van Sánchez volgens hem al zichtbaar was vóór hij naar Manchester kwam.

"Aan het einde van zijn periode bij Arsenal speelde hij op een manier waaruit je kon opmaken dat hij gewoon weg wilde", aldus de oud-speler van The Gunners. "Zijn lichaamstaal was slecht, hij liep maar met zijn armen om zich heen te gebaren en hij deed toen al precies wat we hem nu ook zien doen. Hij levert veel ballen in, maar zo nu en dan kan hij nog steeds iets creëren en de bal voor het doel gooien."

"Doordat hij voor het eerst in negen jaar een rustige zomer had en dat hij redelijk presteerde in de voorbereiding, dacht ik dat hij helemaal terug zou zijn. Maar het lukt hem niet. Ik vind niet dat hij momenteel een basisplek verdient terwijl Rashford en Martial ondertussen op hun kans wachten."

GFX Ian Wright over Sánchez

Sánchez heeft natuurlijk nog veel tijd om het tij te keren. Zijn eerste volledige seizoen in Manchester is pas zes duels onderweg, zijn contract loopt nog tot medio 2022 en United maakt niet de indruk dat men bezorgd is.

Maar als je onthoudt welke enorme bedragen de international op Old Trafford verdient, is het logisch dat veel fans en critici sneller dan normaal hun geduld verliezen.

Het is duidelijk dat Mourinho vanaf het begin al van plan was om Sánchez vanaf de linkerflank te laten spelen, maar tot nu toe werkt dat gewoon niet, behalve in de halve finale van de FA Cup tegen Tottenham in april. En we weten allemaal dat de Portugees een coach is die centraal voorin een speler met de vaardigheden van Lukaku de voorkeur geeft boven iemand als Sánchez.

Het zou dus best kunnen dat een heroverweging op komst is, tenzij de winteraankoop ineens een klik gaat vinden met zijn teamgenoten. Veel spelers van United lijken sinds het voorjaar beter te presteren in een 4-3-3-formatie, maar Sánchez hoort daar niet bij en dat begint toch wel zorgwekkend te worden.

Zou Mourinho bepaalde zaken wijzigen zodat Sánchez een meer centrale rol krijgt? Zou hij hem naar de rechterkant verplaatsen, waar hij indruk maakte in dienst van Udinese en Barcelona?

Of gaan we de Zuid-Amerikaan in de toekomst steeds minder in actie zien, ondanks dat hij de best betaalde speler van de Premier League is?

Hoewel het nog wat voorbarig is om dat laatste te vermoeden, is het wel een groeiende mogelijkheid voor een speler die ver verwijderd is van zijn beste niveau in het shirt van Manchester United. Dat is niet wat Mourinho in gedachten had.

Sluiten