Nieuws Live Scores
UEFA Champions League

Messi versus Van Dijk: De strijd om de Ballon d'Or

14:00 CEST 01-05-19
Lionel Messi Virgil van Dijk Ballon d'Or
Een epische confrontatie staat woensdagavond op het programma in de Champions League-kraker tussen Barcelona en Liverpool.

Het heerlijke affiche in de halve finales zal niet alleen bepalen wie van de twee teams zich plaatst voor 's werelds grootste wedstrijd in het clubvoetbal, het kan ook een sleutelrol spelen bij het bepalen van de winnaar van de Ballon d'Or.

De laatste vijf jaar speelde iedere winnaar van de prestigieuze award in de Champions League-finale en 2019 lijkt geen uitzondering te worden.

Terwijl Lionel Messi terecht favoriet is voor de prijs, zal Virgil van Dijk ook een gooi naar de titel doen als het hem lukt om de ster van Barcelona de komende twee duels koest te houden.

Sinds 2006 ging de Ballon d'Or nooit meer naar een verdediger. Dat jaar was Fabio Cannavaro de gelukkige, voor een groot deel dankzij de gewonnen wereldtitel met Italië. Maar als Cannavaro destijds een rots in de defensie van de Azzurri was, dan is Van Dijk dit seizoen een berg in de verdediging van The Reds.

De 27-jarige Oranje-international heeft zijn gigantische transfersom de afgelopen twaalf maanden al lang en breed waargemaakt. Hij speelt een cruciale rol in het gevecht van Liverpool om de Premier League-titel.

"Als je voor een speler zo veel geld betaalt als wij hebben betaald, moet je wel overtuigd zijn. Je moet 100 procent zeker zijn en dat waren we", zei Jürgen Klopp onlangs over Van Dijk tegen Sky Sports.

"Hij is een andere speler dan de speler die hij bij Southampton was. Hij speelde daar goed, heel goed zelfs. Maar door alle wedstrijden die hij hier nu heeft gespeeld, in de kwartfinales, halve finales en finale van de Champions League, is hij nóg beter geworden."

Hoewel Klopp's aanvalstrio van Mohamed Salah, Roberto Firmino en Sadio Mané cruciaal is op de helft van de tegenstander, zijn het voornamelijk Van Dijk's heldendaden die ervoor zorgen dat de ploeg nog steeds Manchester City in de nek hijgt.

Dankzij de Nederlander, die door zijn koele uitstraling en imposante gestalte soms wel een grote muur lijkt, kan Liverpool dit seizoen de beste defensieve cijfers van de Premier League overleggen. De nummer twee van de ranglijst incasseerde maar twintig treffers in 36 wedstrijden. Aanzienlijk minder dus dan de 42 tegengoals in 2016/17, het seizoen voordat Van Dijk naar Anfield kwam.

Van zijn 89 procent passingnauwkeurigheid en drie doelpunten tot de slechts twaalf overtredingen (!) die hij in de Premier League maakte; Van Dijk speelde deze jaargang vrijwel foutloos.

Zijn werk op het veld is indrukwekkend en volgens oud-speler Daniel Agger is het leiderschap van de Brabander net zo belangrijk.

"Hij is uiteraard een uitstekende voetballer, maar hij is ook een goeie jongen om in je team te hebben. Hij heeft een sterk karakter en hij is een leider", zei Agger in maart op de officiële website van Liverpool.

"Ieder elftal heeft leiders nodig en als je die niet hebt, mis je de consistentie die in de Premier League nodig is. Ik ben zeker een groot fan van hem."

Zijn prestaties in Engeland, waar hij de award voor Speler van het Jaar van spelersvakbond PFA kreeg uitgereikt, zijn minstens een nominatie voor de Ballon d'Or waard. Maar als de verdediger Messi in bedwang kan houden in de halve finales van de Champions League, zou Van Dijk wel eens een favoriet voor de eindzege kunnen worden.

Het probleem is echter dat de superster van Barça bijna onmogelijk af te stoppen is.

"Ik heb geen idee hoe we hem gaan stoppen", gaf Van Dijk onlangs toe. "Ik vind dat hij de beste speler ter wereld is. We zullen zien. Het wordt voor ons allemaal een geweldige wedstrijd. Het gaat erom dat je het samen doet, het is nooit één-tegen-één. Het is nooit alleen ik tegen een bepaalde aanvaller."

"Het is altijd ons team tegen het andere team en ik denk dat dat de enige manier is waarop we goed kunnen verdedigen."

In de jacht op zijn zesde Ballon d'Or en de eerste sinds 2015 is Messi bezig aan een weergaloos seizoen.

Zowel in La Liga als in de Champions League is het doelpuntengemiddelde van de Zuid-Amerikaanse balvirtuoos van een andere planeet.

Van 34 doelpunten in slechts 32 competitieduels en tien goals in acht Champions League-optredens; Messi heeft dit seizoen op de één of andere manier een nóg hoger niveau weten te halen.

De topschutter, die in juni 32 jaar wordt, is nog lang niet op zijn retour en een oud-speler van de Catalanen opperde onlangs al dat Messi de volgende Ballon d'Or verdient.

"Het is onmogelijk om Messi te beschrijven", zei Rivaldo in april tegen Goal. "Hij maakt doelpunten, geeft assists en hij is al heel lang topscorer van La Liga (sinds het seizoen 2016/17, red.). En wat hij nu in de Champions League laat zien, verdient erkenning."

"Zelfs als hij de Champions League dit seizoen niet wint, verdient hij nog steeds de Ballon d'Or."

Mochten Barcelona en Messi inderdaad struikelen over Liverpool, dan zou Van Dijk dus wel eens kunnen profiteren. Helemaal als de sterke mandekker een grote rol speelt in de uitschakeling van Barça en daarmee de tweede finaleplek op rij voor Liverpool.

Al meer dan tien jaar heeft een verdediger niet meer de Ballon d'Or veroverd, maar als Van Dijk ongeschonden uit het gevecht met Messi komt, wie kan hem dan nog zijn recht op de kroon ontzeggen?