Messi op een missie: Barcelona favoriet voor de Champions League, maar alleen dankzij Leo

Getty Images
De Argentijnse ster is op indrukwekkende wijze aan de Champions League begonnen om eigenhandig de hegemonie van Real Madrid te doorbreken.

Het zou lastig zijn om nu al het beste team van het prille Champions League-seizoen samen te stellen, maar we weten allemaal wie dan de allerbeste speler zou zijn.

Lionel Messi speelt tot nu toe als iemand die er genoeg van heeft dat de belangrijkste clubtrofee ter wereld al drie jaar op rij is veroverd door rivaal Real Madrid.

Zijn speech in Camp Nou in de voorbereiding - de eerste als aanvoerder van Barcelona - zat vol met verwijzingen naar de Champions League en de noodzaak om die weer terug te brengen naar Camp Nou.

Een eenmansmissie zou je het niet kunnen noemen. Feit is echter wel dat het een volkomen zinloze missie zou zijn om aan te beginnen zonder de man die de Catalaanse grootmacht al zo vaak heeft gered.

Messi keek de laatste jaren toe hoe grote spelers als Carles Puyol, Dani Alves, Xavi, Neymar en Andrés Iniesta de club verlieten. Hun vervangers waren, met alle respect, niet altijd van topkwaliteit.

Stabiliteit leverde Real Madrid ondertussen ongekende successen op. De recordhouder in de Champions League kon drie seizoenen lang iedere week kiezen uit een vaste kern van dertien of veertien topspelers.

Messi is nog steeds zo goed als voorheen, al is hij nu niet meer alleen de beste aanvaller ter wereld, maar misschien ook wel de allerbeste spelmaker. Op Wembley was hij het woensdagavond allebei, toen Barcelona met 2-4 van Tottenham Hotspur won.

Soms lijkt het erop dat je weinig beweging zal krijgen als je zelf zoals Messi zou voetballen in je eigen voetbalteam. Hij wandelt naar de juiste positie, hij staat af en toe buitenspel totdat het hem uitkomt om terug te slenteren en de meeste meters maakt hij op een rustig drafje.

Het is echter volledig onterecht om te denken dat Messi niet genoeg arbeid verricht. Messi's arbeid is anders dan het werk van andere spelers. En vaak lijkt het erop dat hij in zijn huidige vorm, samen met Gerard Piqué en Sergio Busquets, de enige is die een plek zou krijgen in de grote teams van Barça uit het recente verleden.

Lionel Messi Barcelona

Lees beneden verder

De eerste keer dat Messi zich tegen de Spurs met het spel bemoeide, was toen hij weer één van die telepathische passes speelde op Jordi Alba. Een paar seconden later lag de bal via Philippe Coutinho al in het Londense doel.

De definitie van 'pass' doet hier misschien geen recht aan. Er is iets met de timing en de textuur van een pass van Messi waardoor een verdediger denkt dat hij de bal kan onderscheppen. En iedere keer trappen ze er weer in.

Messi slenterde nog wat verder en speelde een pass van dezelfde kwaliteit naar Luis Suarez in de zestien meter. Coutinho haalde een kunststukje uit om de bal binnen te houden en Ivan Rakitic kreeg het thuispubliek op Wembley muisstil met een fantastische halve volley.

Hoeveel meters Messi woensdag maakte of hoe vaak hij in balbezit was, maakt niet uit. Barça's voetbal is niet meer hetzelfde zoals voorheen; ze hebben moeite om op het middenveld controle te hebben en te domineren. De ploeg is bovendien heel gevoelig voor counteraanvallen. Maar als de bal eenmaal in de buurt van Messi is, oogt de Spaanse ploeg ineens heel gevaarlijk.

Toen de tweede helft begon had Messi genoeg van al die passes. Voor de aftrap van die tweede helft gaf hij landgenoot Erik Lamela van de Spurs even snel een knuffel bij de middenlijn. Het lukte niemand van Tottenham om na rust dichterbij Messi te komen dan dat.

De vedette schakelde een tandje bij en hij omspeelde het centrumduo van de Spurs alsof hij thuis in zijn achtertuin met zijn hond Senor Hulk aan het pingelen was.

Misschien kwam het door de schade die het Wembley-gras tien dagen terug had opgelopen tijdens het gevecht tussen Anthony Joshua en Sergei Povetkin dat Messi na een prachtige actie slechts de paal naast Hugo Lloris raakte. Want tot dat moment was alles zó perfect.

Even later herhaalde hij die actie bijna stap voor stap. Lullig detail was dat Tottenham in de tegenaanval vervolgens de aansluitingstreffer wist te maken via Harry Kane.

Lionel Messi Barcelona

Messi was woedend... op zichzelf! Hoe had hij zo laks kunnen zijn? Die fouten werden snel gecorrigeerd.

De menigte op Wembley werkte zichzelf telkens weer in een hoog tempo op als het fluitje van Felix Zwyer een aanval van de thuisploeg stopte. De spelers van Barcelona zijn slim; ze weten wanneer ze de angel uit een wedstrijd moeten halen.

En de treffer van Kane zorgde ervoor dat Tottenham er voor heel even weer in geloofde, en terecht. Maar dat duurde maar totdat Messi weer Alba vond en andersom, waarna Messi eindelijk de bal laag in die hoek kreeg.

Het was een doelpunt dat hij verdiende. Een doelpunt waardoor een goed resultaat buiten het bereik van de Londenaren kwam te liggen, ondanks dat Lamela nog wel 2-3 maakte.

Tottenham klopte op de deur en het zou geen verrassing zijn geweest als de gelijkmaker nog was gevallen. Het ontbrak echter aan de finishing touch en dus lag het gevaar aan de andere kant op de loer.

Bij het geluid van 90.000 stoeltjes die weer opklapten wist Messi de wedstrijd definitief te beslissen met zijn vijfde doelpunt van dit Champions League-seizoen.

Opnieuw was het Alba die de voorzet gaf, Suarez die over de bal stapte en Messi die afrondde. Goedenavond.

Dit was een wedstrijd tussen twee teams die redelijk aan elkaar gewaagd zijn. Vergis je niet, Barça is kwetsbaar. Maar met Messi in de ploeg is alles mogelijk en niets ligt buiten bereik.

Dus als je het lastig vindt om dit seizoen een Champions League-winnaar te voorspellen, overweeg dan te kiezen voor de ploeg die Messi heeft.

Sluiten