Manchester City weert crisis af, maar tegen Liverpool moet het beter

Getty Images
De ploeg van Pep Guardiola herstelde zich goed van twee nederlagen op rij, maar in de kraker tegen Liverpool is meer nodig om punten te pakken.

De berichten over de ondergang van Manchester City zijn enorm overdreven. Oké, de titelverdediger haalde niet zijn beste niveau tijdens de uitzege bij Southampton (1-3), maar het team liet duidelijk zien dat er nog genoeg leven in de brouwerij is.

Of het genoeg is om dit seizoen opnieuw de Premier League te winnen, is echter een andere vraag. Dat hangt net zo veel van Liverpool af als van City zelf.

Nu beide grootmachten donderdag tegenover elkaar staan in een cruciaal duel in het Etihad Stadium, zullen we snel weten hoe goed City zich heeft hersteld van de pijnlijke nederlagen rond de kerstperiode.

Vergeleken met beide duels tegen Crystal Palace en Leicester City kwamen The Citizens zondag veel en veel beter voor de dag. In de twee voorgaande wedstrijden ontbrak het volledig aan creativiteit in de aanval en oogde men achterin zeer kwetsbaar.

Zonder David Silva en Fernandinho lukte het City niet om de defensie van de tegenstander uit elkaar te spelen. Ze zochten met lange ballen richting het strafschopgebied naar doelpunten, maar tevergeefs. Aan de andere kant kreeg men counteraanvallen om de oren en zonder de Braziliaanse krijger was er niemand die die aanvallen kon stoppen.

Als gevolg van beide nederlagen stond City ineens tien punten achter koploper Liverpool, dat weliswaar een wedstrijd meer had gespeeld. De bezoekers moesten zondag in St. Mary's Stadium dus met een antwoord komen. En dat lukte.

Het was geen toeval dat de mannen van Guardiola veel beter speelden nu Silva en Fernandinho terugkeerden in de basis. Het combinatievoetbal verliep soepeler en het vuile werk werd ook weer opgeknapt.

De grootste zorg van City was dat er de nodige kansen werden gemist, waardoor een nieuw teleurstellend resultaat voor de pauze in de lucht hing. Silva had de gasten nog wel vroeg op voorsprong gezet na een mooie aanval via Danilo en Bernardo Silva.

Sergio Aguero Southampton vs Manchester City Premier League 2018-19

Lees beneden verder

Riyad Mahrez en Sergio Agüero lieten daarna echter een paar prima mogelijkheden liggen om hun elftal meer lucht te geven. En toen kwam Southampton, dat al bijna de leiding had genomen voordat Silva scoorde, op gelijke hoogte.

City vroeg er eerlijk gezegd een beetje om. Niet alleen had de ploeg gefaald om de kansen te benutten, ze lokten het ook uit dat The Saints druk konden zetten. Meestal is dat geen probleem voor City, maar Oleksandr Zinchenko stelde zich slecht op, gebaarde dat de bal naar Fernandinho moest worden gespeeld, maar hij kreeg 'm uiteindelijk zelf. De oud-PSV'er leed balverlies en de thuisploeg profiteerde met een goal van Pierre-Emile Højbjerg.

Ondanks het soepele aanvalsspel was City gewoon weer terug bij af. In de voorgaande twee duels gaf de formatie van Guardiola ook al voorsprongen weg en dus lag de wedstrijd ineens weer helemaal open. Het spel was beter en de energie was ook zeker aanwezig, maar was er genoeg vertrouwen om te volgende tegenslag te overwinnen?

Zinchenko maakte er opnieuw een zooitje van toen hij bijna een strafschop veroorzaakte, al was het een juiste beslissing van de scheidsrechter om die niet te geven. City leek serieus in de problemen te komen. Geen wonder dat Guardiola graag Ben Chilwell erbij wil halen.

Maar plotseling waren de donkere wolken verdwenen. Raheem Sterling bereikte de achterlijn en zijn van richting veranderde voorzet plofte zomaar in het doel.

In de blessuretijd van de eerste helft kwam de genadeslag. Zinchenko slingerde de bal voor het doel en hij vond Agüero, die keurig raak kopte. De Oekraïense linksback vierde de treffer eerst even alleen, voordat zijn teamgenoten beseften wat het voor hem betekende om zo'n belangrijke bijdrage te leveren.

Daarmee is eigenlijk alles over de wedstrijd wel gezegd. Kort gezegd kwam het er na de pauze op neer dat City verzuimde om verder uit te lopen. Sterling testte doelman Alex McCarthy, Agüero raakte de lat en Mahrez hielp opnieuw een grote kans om zeep.

Als Southampton nog enige vorm van een gevecht in zich had gehad, dan had de tweede helft nog spannend kunnen worden. Maar dat was niet het geval.

Liverpool heeft dat wel. City zou met vertrouwen verder kunnen werken aan een wederopstanding als men donderdag tegen iedere andere club uit de Premier League zou spelen, maar het is de topploeg van Jürgen Klopp die naar het Etihad Stadium komt.

City heeft natuurlijk genoeg wapens om de kraker te winnen en velen zijn van mening dat de ploeg Guardiola dat ook echt moet doen, gezien het coachingsniveau en de enorme hoeveelheid investeringen die zijn gedaan.

Pep Guardiola Southampton vs Manchester City Premier League 2018-19

Toch zijn er nog steeds tekenen van kwetsbaarheid bij The Citizens te vinden, terwijl Liverpool die helemaal niet lijkt te hebben.

Op sommige momenten mocht City zondag van geluk spreken dat de tegenstander het hoofd niet koel wist te houden voor het doel. Bijvoorbeeld toen Charlie Austin vroeg in de wedstrijd alleen op de keeper af ging. Iedere spits van The Reds zal ongetwijfeld beter afronden dan Austin.

En dan is er nog de eigen aanval van City. Als de aanvallers zo met hun kansen blijven omgaan, zou hen dat wel eens fataal kunnen worden. En dan zou het verschil met Liverpool na donderdag zomaar weer tien punten kunnen zijn.

Guardiola zei al eens tegen zijn spelers: "Als je écht een topelftal wil zijn, moet je leren om die f*cking kansen af te maken." Volgens die definitief was City zondag zeker geen topteam.

Maar als je bedenkt dat het grootste probleem vooraf was dat City niet eens die 'f*cking kansen' creëerde, zou het verkeerd zijn om te denken dat de elf van Guardiola op het punt staan om in te storten.

Manchester City toonde aan dat het een véél betere ploeg heeft dan men in de laatste twee weken liet zien en dan staat Kevin De Bruyne ook nog op het punt om zijn rentree te maken.

Liverpool zit in een zetel die donderdagavond nog comfortabeler kan worden, maar City zal niet opgeven.

Sluiten