Liverpool 2.0: Hoe Klopp zijn team over de laatste Champions League-horde wil brengen

Liverpool kwam vorig seizoen dicht bij het winnen van de Champions League en dit seizoen lijkt de ploeg beter uitgerust om de eindzege te halen.

Wat betreft het verzoek om een selfie te maken, had de timing bijna niet slechter gekund.

Een teleurgestelde Jürgen Klopp zocht zijn weg vanuit de persruimte van het NSC Olimpiysky Stadion, waar hij zojuist had geprobeerd om Liverpool's nederlaag in de Champions League-finale uit te leggen aan de voetbalwereld.

"Ik heb mijn best gedaan en dat was helaas niet goed genoeg", aldus de manager van The Reds. "Sorry." Hij had precies dezelfde blik in zijn ogen als de Engelse fans. Verdrietig, pijnlijk en leeg.

En toen kwamen er een aantal enthousiaste locals naar hem toe om hun kans te pakken. Klopp, beleefd als hij is, wilde wel even op de foto, maar zijn gezicht sprak boekdelen. Nu even niet, jongens.

Dat was hoe de vorige Europese campagne van Liverpool eindigde. In tranen, teleurstelling en verdriet. Nu, 114 dagen na die avond in Kiev, is de ploeg klaar voor een nieuwe kans. De hoop, de glitter and glamour, de dromen, het drama, de glorie, de pijn - laat het allemaal maar komen. 

Champions League: Hoe goed zijn alle 32 deelnemers in vorm?

"De Champions League is terug en we zijn hongeriger dan ooit", schreef Trent Alexander-Arnold maandag op social media. Paris Saint-Germain, de Franse kampioen die één van de favorieten voor de eindzege is, vormt voor de Engelsen het eerste obstakel. Anfield heeft, zoals altijd, hoge verwachtingen.

Zij die vrezen voor een Champions League-kater hoeven dat niet te doen. Liverpool is het nieuwe seizoen begonnen door voor het eerst sinds 1990 de eerste vijf competitiewedstrijden te winnen. Het elftal slaagde zaterdag voor de belangrijke test op Wembley tegen Tottenham Hotspur en nu is men klaar voor de volgende test tegen PSG. Een ploeg die ondanks alle investeringen nog heel weinig heeft bereikt in Europa.

"Zelfs als ik niet de manager was, dan zou ik zeker naar deze wedstrijd gaan kijken!" zei Klopp maandag op de persconferentie voor het duel. Hij kent de dreigingen die de Parijse grootmacht met Neymar en Kylian Mbappé met zich meebrengt, hij respecteert de kwaliteiten van manager Thomas Tuchel en hij waarschuwde zijn eigen team dat er keihard gewerkt moet worden om dinsdagavond goed te beginnen aan de groepsfase.

Bovendien beseft Klopp dat de schijnwerpers dit seizoen voor een groot deel op Liverpool zijn gericht. De verrassing van vorig seizoen is nu een gerenommeerde topploeg en dat levert nieuwe uitdagingen op. Kan Liverpool bijvoorbeeld het niveau van vorig seizoen vasthouden en is het gelukt om de tekortkomingen te verhelpen die in Kiev werden blootgelegd?

Jurgen Klopp in Kiev

Voor dat laatste ging Klopp afgelopen zomer de transfermarkt op. "We wisten wat we nodig hadden", aldus de Duitser, die meer dan tevreden was over de zaken die Liverpool in de transferperiode deed.

Van de vier nieuwelingen was Alisson Becker de belangrijkste. De Braziliaanse keeper was even de duurste doelman uit de voetbalgeschiedenis toen hij werd gekocht van AS Roma. Bij Liverpool gelooft men dat één van de beste keepers van Europa is binnengehaald, een aanwezigheid tussen de doelpalen waar het de club lange tijd aan ontbrak. Iemand die rust uitstraalt en redding kan bieden.

In tegenstelling tot vorig seizoen zal Klopp niet meer zijn basisdoelman wisselen voor Europese wedstrijden. Slecht nieuws dus voor Simon Mignolet, die het slechts met optredens in de League Cup zal moeten doen. Een begrijpelijke beleidswijziging van de manager.

De Premier League en de Champions League zijn de prioriteiten en dat betekent dat Alisson altijd speelt. De 26-jarige aanwinst haalde vorig seizoen met Roma de halve finales om vervolgens een Engelse wervelwind over zich heen te krijgen op Anfield.

Alisson zal verwachten dat hij het dit seizoen minder druk krijgt. De verdediging was de laatste jaren vaak de achilleshiel van Liverpool, maar het lijkt erop dat men de afgelopen zes maanden flinke progressie heeft geboekt.

Sterker nog, sinds het dieptepunt van de 4-1 nederlaag in oktober tegen de Spurs heeft Liverpool minder tegengoals geïncasseerd en vaker de nul gehouden dan iedere andere ploeg in de Premier League. Ze spelen compacter, spelhervattingen worden beter verdedigd en het aantal persoonlijke fouten is lager.

Aanvallen doet Liverpool nog steeds op volle kracht met onder meer Roberto Firmino en de snelheid van Sadio Mané en Mohamed Salah, maar ze gooien daarmee achterin de boel minder open. Liverpool speelt gecontroleerder en de overgang van verdediging naar aanval verloopt veel beter.

GFX Jürgen Klopp, Liverpool

Lees beneden verder

Virgil van Dijk heeft zich vrij snel aangepast, terwijl Joe Gomez zich ontpopt als een uitstekende kandidaat om met de Nederlander het centrale verdedigingsduo te vormen. Vorig seizoen stond de 21-jarige Gomez rechtsback, maar in de zomer kreeg hij te horen dat hij een meer centrale rol zou krijgen. Zowel Joël Matip als Dejan Lovren, die bijna terug is van een blessure, zal flink aan de bak moeten om Gomez uit de basis te spelen.

Vleugelverdedigers Andy Robertson en de 19-jarige Alexander-Arnold spelen in aanvallend opzicht een belangrijke rol, maar ze zijn door Klopp uitgedaagd om zich nog meer te laten gelden. De coach was vorige maand kritisch op hun positiespel na de winst bij Crystal Palace (0-2), al kunnen weinig teams in Europa over zulke snelle vleugelverdedigers beschikken als Klopp.

Wat ook van cruciaal belang is, is de toevoeging van Naby Keïta en Fabinho op het middenveld. Zij geven Klopp op deze sleutelpositie meer flexibiliteit en diepgang. Keïta is goed van start gegaan met vier basisplaatsen in de eerste vijf duels. Fabinho moet nog even geduld hebben en volgens Klopp heeft de Braziliaan gewoon meer tijd nodig om zich aan te passen aan de fysieke en veeleisende speelstijl.

Klopp heeft nu drie opties voor de rol van 'nummer 6'. Georginio Wijnaldum maakt tot nu toe een uitstekende indruk en Jordan Henderson werkt eraan om na het WK weer volledig fit te worden.

De komst van Keïta, een jaar nadat Liverpool al tot een akkoord kwam met RB Leipzig, betekent een extra laag dynamiek en agressie in het elftal, terwijl de prestaties van James Milner met de jaren alleen maar beter lijken te worden.

Wellicht missen The Reds op het middenveld een vleugje vindingrijkheid - een Philippe Coutinho, bijvoorbeeld - maar, zoals afgelopen weekend op Wembley ook te zien was, zullen maar weinig teams meer werk verzetten.

Alisson Liverpool PS

Bij Klopp is er in zijn gedrag overigens een subtiele verschuiving geweest in vergelijking met vorig seizoen. Waar hij eerder beloofde om zijn 'twijfelaars' weer in zijn ploeg te laten geloven, probeert hij nu de hoge verwachtingen te temperen. De Duitser leek vorige week niet zo blij toen hij hoorde dat Graeme Souness vindt dat dit het beste Liverpool is sinds het laatste kampioensteam van 1990.

"Het is natuurlijk heel positief", reageerde Klopp. "Maar het probleem is dat clublegendes met zulke positieve uitspraken de druk op ons alleen maar opvoeren. Bedankt, Graeme!"

Toch wordt het steeds moeilijker om weinig verwachtingen te hebben terwijl het team steeds verder groeit. In de openingsweken van dit seizoen heeft Liverpool volgens velen niet eens z'n beste voetbal laten zien, maar toch is de ploeg nog zonder puntenverlies. Stel je voor wat er gebeurt als men écht het juiste ritme weet te vinden.

Voor nu kan Klopp tevreden zijn met de manieren waarop zijn ploeg wedstrijden uitspeelt en punten pakt. Vier van de eerste vijf overwinningen waren met één doelpunt verschil; in het hele vorige seizoen waren dat er negen.

Iedere week worden er weer belangrijke zaken afgestreept. De winst op Wembley tegen Tottenham was de eerste uitzege tegen een club uit de top zes in twee jaar. In defensief opzicht is Liverpool bovendien bezig aan de beste competitiestart in veertig jaar, met tot nu toe slechts twee tegengoals. En volgens Klopp hadden die allebei voorkomen kunnen worden.

"Het is onze doelstelling om prijzen te pakken", zei Henderson maandag. Zijn team zal tegen de stroom in moeten gaan om daarin te slagen, want sinds de introductie van de Champions League lukte het slechts twee clubs - AC Milan in 1994 en Bayern München in 2013 - om een jaar na een verloren finale alsnog de titel te grijpen.

Is Liverpool 2.0 daar ook toe in staat? De ploeg is het seizoen in elk geval begonnen met een duidelijke visie. Het ziet er tot nu toe heel goed uit.

En belangrijker; het beste moet nog komen.

Volgende artikel:
De Ligue 1 Performance Index: Emiliano Sala, het lelijke eendje dat Mbappé en Depay aftroefde
Volgende artikel:
El Allouchi: "Het is te makkelijk om alles af te kraken"
Volgende artikel:
Dilrosun: "Het doel is de Europese top te halen"
Volgende artikel:
Icardi: "Het is jammer dat Messi er niet kan zijn"
Volgende artikel:
Vidic: "Ik hoop dat hij deze keer niet gaat winnen"
Sluiten