Kovacic's verhaal: Van 12-jarig wonderkind naar Real-Chelsea-oorlog

De Kroatische middenvelder was een wonderkind in zijn jeugd en recent succes kan leiden tot een strijd om zijn diensten.

Mateo Kovacic was slechts 16 jaar, 6 maanden en 14 dagen oud toen hij zijn officiële debuut maakte in het eerste elftal van Dinamo Zagreb. 

Acht jaar later en de in Oostenrijk geboren middenvelder toont zijn kwaliteiten bij een van de grootste clubs ter wereld, nadat hij voor een jaar op huurbasis overstapte van Real Madrid naar Chelsea nadat hij eerder tweeënhalf seizoen voor Internazionale speelde.

Real Madrid was in eerste instantie terughoudend om de 24-jarige Kroaat te laten vertrekken, maar Kovacic's verlangen om meer speeltijd te krijgen en Maurizio Sarri's verlangen om hem naar Stamford Bridge te halen, deed de houders van de Champions League uiteindelijk besluiten om hem te laten gaan. 

Aan het einde van het seizoen 2018/19 zou er een rondje touwtrekken kunnen ontstaan als Sarri zou beslissen dat hij Kovacic definitief vast wil leggen, waar Chelsea niet in staat was om een optie tot koop te bedwingen tijdens de onderhandelingen. 

Het zou niet de eerste keer zijn voor Kovacic dat er verschillende clubs vechten om zijn diensten. Clubs als Ajax, Bayern München, Juventus, Internazionale en VfB Stuttgart waren allemaal wanhopig om hem vast te leggen nadat hij op de prille leeftijd van twaalf jaar bij LASK Linz indruk had gemaakt. 

Een overgang naar Stuttgart zou naar verluidt zijn vader Stipe een baan bij Mercedes hebben opgeleverd, maar zijn familie vond dat een overgang naar Dinamo Zagreb in het belang van Kovacic zou zijn na gesprekken met de toenmalige Dinamo-chef Zdravko Mamic. 

Tomislav Rukavina, die de WK-finalist coachte tijdens zijn verblijf in Zagreb, herinnert zich levendig hoe Kovacic in 2007 in het geboorteland van zijn ouders belandde. 

"Het was de wens van zijn familie, zijn ouders besloten voor hem", vertelt Rukavina tegen Goal. "Hij was bekend in de voetbalwereld, maar zijn familie is erg bescheiden en vloog niet te hoog van de toren of wilde wat stappen overslaan in de ontwikkeling van Mateo. Ze lieten de zaken normaal verlopen, ze wilden terugkeren naar Kroatië, om naar Dinamo te gaan."

"Ze houden van hun thuisland en voelen zich prettig in Zagreb. Ze kozen ervoor om niet te vertrekken voor geld of roem. Ze erkenden de visie van Mamic en ze wisten dat hun zoon de kwaliteit had en zijn kans zou krijgen om het te laten zien."

Hoewel Kovacic in 2018 fysiek sterk lijkt voor zijn lengte, was hij klein en mager toen hij zich aansloot bij de opleiding van de Kroatische topclub en zijn ontwikkeling liep een beetje een deuk op toen hij zijn been brak in 2009. 

Hij kwam na zijn herstel echter sterker terug dan ooit, waarbij hij eerste de Onder-17 en Onder-19 naar de binnenlandse titels leidde, voordat hij in november 2010 werd ingeschreven in het eerste team van hoofdtrainer Vahid Halihodzic. De jongeling kwam vanaf de bank na slechts twintig minuten in de 6-0 overwinning op Hrvatski Dragovaljac en bekroonde een indrukwekkend debuut met een goede kopbal na Jakub Sylvestr's slimme rabona-voorzet. 

"Natuurlijk herinner ik het me", zegt Sylvestr tegen Goal. "Het was deze rabono-trap, Kovacic scoorde met een kopbal. Het was een geweldige overwinning en vanaf dat moment was hij de hele tijd bij ons. Ik herinner me het gedeeltelijk, want je geeft niet veel rabona-assists."

"Je wist dat hij heel goed had moeten zijn, om op zestienjarige leeftijd een plek in het team van Dinamo te krijgen. Iedereen bij de club wist al dat hij speciaal was en na zijn debuut wist het hele land het ook. Hij was heel klein in vergelijking met de andere spelers, maar zijn balvaardigheden waren geweldig."

"Zijn dribbelvaardigheden waren te gek en je kon zien dat hij de bal heel goed kon controleren. Hij moest gewoon een paar jaar wachten om dit lichaamsgewicht te krijgen, om een beetje ouder te worden en daarna ontwikkelde hij zich snel op het veld."

Afgezien van zijn overduidelijke talent op het veld, onderscheidde Kovacic zich ook met zijn professionaliteit en de voormalige bondscoach van Kroatië Onder-19 Dinko Jelicic heeft niets dan lof voor de houding van de dynamsiche middenvelder. 

"Veel succesvolle mensen hebben een goed karakter en dit is hun basisfundament", verklaart Jelicic aan Goal. "Hetzelfde geldt voor Mateo, hij heeft een aantal deugden die hem een goed mensen maken. Hij is een harde werker, volhardend, bescheiden, oprecht, vriendelijk, heeft een goed gevoel voor humor en hij is spiritueel."

"Hij is een optimist en lijkt een gevoel van waardering te hebben voor elke kleine situatie."

Mateo Kovacic Inter

Nadat hij zijn transfer eerder had misgelopen, keerde Internazioanale in 2013 terug voor Kovacic en de Serie A-ploeg zou er nu in slagen om de middenvelder vast te leggen, tegen betaling van een vergoeding die vermoedelijk in de regio van vijftien miljoen euro lag. 

Het feit dat Kovacic de stap omhoog deed, was geen verrassing voor Rukavina, maar dat wil niet zeggen dat de jongeling geen moeilijke momenten had in Zagreb. 

"Dinamo kon altijd kwaliteit herkennen, een speler die een kans verdient om een kans te maken", voegt Rukavina toe. "Natuurlijk was hij niet eens in de buurt van de speler die hij vandaag de dag is. Dinamo had nederlagen geleden omdat we in hem geloofden en wisten wat hij ons kon brengen. Ja, er waren momenten dat het niet zo veel zin had om zo'n jonge knul op zo'n belangrijke positie in een grote wedstrijd te laten spelen, maar het was voor het goede doel."

"Hij is zo beleefd, is niet opdringerig en heeft nooit een grote uitspraak gedaan of heeft hoogdravende citaten gegeven. Het was indrukwekkend voor een kind dat op zo'n jonge leeftijd beroemd werd."

De verhuizing naar Inter was een groot moment in de carrière van Kovacic, maar het vertegenwoordigde ook een droevige tijd voor de jongeling. 

"Ik herinner met dat we in Medjugorje (in Bosnië en Herzegoniva) op trainingskamp waren toen hij tekende voor Inter", vervolgt Rukavina. "Je kunt je voorstellen wat het betekent voor speler om voor Inter te tekenen, maar hij was verdrietig, hij huilde bijna omdat hij zijn club verliet."

"Hij ging bij iedereen langs om afscheid te nemen toen hij het hotel verliet. We waren allemaal verdrietig, we wisten dat we hem als speler zouden missen, maar ook dat we iemand verloren hadden die je op het veld en buiten het veld zo comfortabel maakte. Zelfs vandaag de dag komt hij naar de club om gedag te zeggen. Je merkt nooit dat hij deel uitmaakt van de jetsetwereld van het voetbal."

Kovacic erfde het nummer 10-shirt van Wesley Sneijder bij zijn komst bij Inter en werd uitgeroepen tot Jonge Speler van het Seizoen bij de club in zijn eerste seizoen in het Giuseppe Meazze. Hij bleef indruk maken in de volgende twee seizoenen, maar Financial Fair Play-regels dwongen Inter om geld te verdienen toen Real Madrid in 2015 aanklopte. 

Mateo Kovacic Real Madrid Real Sociedad LaLiga 29012016

Hij won talloze prijzen in het Santiago Bernabéu, maar moest vaak genoegen nemen met een ondersteunende rol. Dat is duidelijk anders bij Chelsea en Rukavina hoopt dat hij de laatste stap in zijn ontwikkeling onder Sarri kan zetten. 

"Op bepaalde punten is hij nog niet helemaal ontwikkeld, zoals zijn positionering", gaat Rukavina verder. "Bij Dinamo was hij een aanvallende middenvelder, Inter liet hem spelen achter de spits, als trequarista, terwijl hij bij Real een controlerende middenvelder was. Het wordt hoog tijd dat hij een bepaalde positie krijgt waar hij zijn best kan doen."

"Het is goed dat hij veelzijdig is, maar een speler moet zijn primaire positie hebben. Naar mijn mening is hij een ideale verdedigende middenvelder. Hij kan de bal naar de helft van de tegenstander brengen, de aanvallers bereiken met zijn passing, hij kan de bal vasthouden en hij kan defensief helpen omdat hij de wedstrijd heel goed leest."

"Hij werd sterker zodat hij duels kan winnen. Hij is topklasse. Als hij een club en coach vindt die hem zullen leiden, zal hij zijn positie jarenlang domineren."

"Real verzette zich tegen zijn vertrek deze zomer, maar dat bewijst ook zijn intelligentie om de juiste weg te kiezen. Hij had in Madrid kunnen blijven waar hij Europees kampioen was een een belangrijke speler, maar hij wilde meer. Hij wilde deel uitmaken van de startende elf, om zijn club succes te brengen en niet alleen een ondergeschikte rol in het team te spelen."

"Hij wil verbeteren, concurreren, belangrijk zijn, verantwoordelijkheid nemen. Het was een goede beslissing om naar Chelsea te verhuizen, het is het perfecte team voor hem, een team dat zijn type speler mist en een coach die hem kent uit zijn tijd in Italië."

Lees beneden verder

Sarri heeft de huurling van Madrid in de pikorde geplaatst boven Ruben Loftus-Cheek, Ross Barkley, Cesc Fàbregas en Danny Drinkwater en heeft hoge verwachtingen van Kovacic dit seizoen. 

"Ik verwacht veel van hem, omdat hij voor mij een zeer goede speler is", verklaarde de Chelsea-manager in augustus. "Naar mijn mening kan hij nog meer verbeteren."

En als hij erin slaagt om dat te doen, is er weinig twijfel dat Chelsea er alles aan zal doen om zijn diensten op een permanente basis vast te leggen. 

Volgende artikel:
Christensen niet in beeld bij oude club Borussia Mönchengladbach
Volgende artikel:
"Er zijn geen plannen om Neymar terug te halen"
Volgende artikel:
Wie zijn de topscorers in de vijf grootste competities?
Volgende artikel:
"Dit was wellicht wel een van mijn moeilijkste penalty’s ooit"
Volgende artikel:
Topscorers Eredivisie 2018/19: PSV'ers op schot
Sluiten