Higuain: Een van de beste Argentijnse spitsen ooit, maar ook de man die Messi een WK-titel kostte

Getty Images
Ondanks zijn 31 interlandgoals zal Gonzalo Higuain voor altijd herinnerd worden aan de goals die hij níet maakte voor de nationale ploeg.

"Tot het plezier van velen en misschien een het verdriet van een paar anderen zit mijn tijd erop." 

Met die woorden nam Higuain donderdagavond afscheid van de nationale ploeg. Zijn zorgvuldig gekozen boodschap geeft exact weer hoe hij al jaren een moeizame relatie onderhield met de Argentijnse nationale ploeg en de fans. Nu moeten zij op zoek naar een nieuw mikpunt, zoals de spits zelf aangeeft. Hij geeft er de brui aan na een mislukt huwelijk van bijna tien jaar.

Zonder twijfel is Pipita, die op zijn 31e stopt bij de Albiceleste, een van de beste spitsen die ooit speelde in het befaamde blauw en wit. Onder diverse coaches was hij de centrumspits en hij toonde geregeld glimpen van zijn grote talent. Hij offerde zichzelf op voor de ploeg die steeds ten prooi viel aan instabiliteit.

In negen jaar tijd diende hij voor zes verschillende bondscoaches. Diego Maradona gaf hem als jongeling van Real Madrid voor het eerst de kans in 2009, waarin hij meteen vol aan de bak kon. De ploeg moest winnen van Peru om zich te kwalificeren voor het WK. Hij scoorde de openingsgoal, maar bijna iedere Argentijn is dat inmiddels allang weer vergeten. Het was een voorbode van een carrière van een topspits die altijd in de schaduw bleef.

Iedereen weet nog wel hoe de ervaren Martin Palermo in blessuretijd de winnende 2-1 maakte en zijn land naar Zuid-Afrika schoot. Hij trok het shirt van zijn lijf, terwijl Maradona met een snoekduik feest vierde aan de zijlijn. Zij werden de helden en Higuain's treffer bleek niet meer dan een voetnoot in de geschiedenis. Hij was immers maar een jong talent van Real Madrid.

Later zou dat patroon vaker terugkeren in zijn interlandcarrière. Higuain maakte uiteindelijk 31 interlandgoals en dat zijn er slechts drie minder dan Maradona. Ook blonk hij eens uit met een hattrick op het WK, wat alleen Guillermo Stabile en Gabriel Batistuta hem na kunnen zeggen. Daarnaast droeg hij met zijn goals bij aan het bereiken van drie finales van eindtoernooien.

Toch heeft hij de pech vooral herinnerd te worden aan de goals die hij niet maakte. Hij wordt verantwoordelijk gehouden voor het feit dat Lionel Messi nooit een WK-titel won. In de WK-finale van 2014 had Higuain de kans om Manuel Neuer te passeren, maar hij faalde. Een jaar later miste hij in de strafschoppenserie waarmee Chili en niet Argentinië de Copa America won.

Lionel Messi Argentina 2014

In 2016 ging het voor de derde keer mis. Oog in oog passeerde hij Claudio Bravo, maar de bal ging ook naast de paal. Argentinië greep weer mis en Higuain's reputatie als 'big game choker' werd vereeuwigd, hoe oneerlijk dat misschien ook is. Nadien kreeg hij nooit meer dezelfde behandeling en zijn vertrouwen leed onder de kritiek van zo veel scherpe meningen.

"Ik stond op het punt om op te geven", gaf hij in maart 2018 toe bij TNT Sports. "Ik zat er er tegenaan, maar mijn moeder zei me om door te gaan. Dat ik niet op mocht geven. Als ik de keuze alleen had gemaakt, was ik gestopt. Ik zou de voetbalwereld verlaten hebben, terwijl ik van de sport houd. Alleen houd ik meer van haar, dus ging ik door. Ik besloot weer vooruit te kijken."

Een glorieuze terugkeer bij de Albiceleste zat er echter niet in. Nadat hij in de WK-kwalificatiereeks slechts een goal maakte, deelde hij ook in Rusland in de malaise. Hij maakte slechts een goaltje in de teleurstellende groepsfase en moest vervolgens vanaf de bank toekijken hoe Frankrijk de wereldtitel opeiste die zijn land zo wanhopig verlangde.

Sindsdien werd hij niet meer opgeroepen. De nieuwe bondscoach Lionel Scaloni geeft de voorkeur aan jongeren met veel minder internationale bagage. Pipita's clubvorm laat zien dat hij geen ongelijk heeft. Met slechts elf goals voor AC Milan en Chelsea blijft hij dit seizoen ver verwijderd van de topjaren waarin de bondscoach niet om hem heen kon. Zijn kansen op deelname aan de Copa America van komende zomer waren nihil te noemen.

Misschien dat Higuain daarom nu heeft besloten om de eer aan zichzelf te houden. "Jullie kunnen nu stoppen met jullie afvragen of ik er bij ben of niet", beet hij zijn criticasters toe bij de Argentijnse editie van FOX Sports. Hun felle kritieken is hij nooit vergeten na die pijnlijke jaren. "Nu moeten ze hun gal maar spuwen op de nieuwe spelers. Veel mensen halen meer voldoening uit het geven van kritiek dan dat ze echt supporter zijn."

Quotes Higuain Dutch

Higuain's cijfers spreken voor zich na de afgelopen jaren. Misschien dat hij ooit nog de erkenning krijgt die hij verdient voor de jarenlange trouwe dienst. Hij stond er altijd voor zijn land. Ondanks de bestuurlijke dwalingen en de wetenschap dat hij nooit de grote ster zou zijn tussen spelers als Lionel Messi en Sergio Agüero.

Eén spook uit het verleden zal hem echter altijd blijven achtervolgen. Hij schoot tekort toen het er echt op aankwam voor Argentinië. Als hij die kansen had benut, had zijn land de prijzen gehad waar het zo naar verlangde. Messi gaat het nog een keer proberen en draagt nog steeds de last van een ontbrekende trofee in zijn prijzenkast. De spits van Barcelona zal het nooit hardop zeggen, maar Higuain had zijn nalatenschap kunnen en misschien wel moeten veranderen.

Sluiten