Effectiever Manchester United krijgt laatste twee kansen

Getty Images
December is net begonnen, maar de titelstrijd in Engeland lijkt al bijna beslist. Zeker als Manchester United zaterdag van Arsenal verliest.

Arsenal - Manchester United, het was pakweg vijftien jaar geleden dé kraker in Engeland, aangezien één van de twee aan het einde van het seizoen meestal met de Premier League-trofee stond te pronken. Maar die tijden zijn al lang voorbij. Terwijl je je kan afvragen of Arsenal überhaupt nog wel meedoet om het kampioenschap, hebben The Mancunians in het Emirates Stadium een zege nodig om nog een beetje in het spoor van Manchester City te blijven.

Best of the rest

Arsène Wenger wilde zich op de persconferentie niet te veel bezighouden met de tegenstander. Het kon hem niet veel schelen of zijn collega José Mourinho de spreekwoordelijke bus zou gaan parkeren. Hoe je de tactiek van United ook wil omschrijven, feit is wel dat Mourinho er de nodige resultaten mee haalt.

De competitiestart van de mannen van Mourinho was bijna feilloos. Zes van de eerste zeven duels leverden drie punten op en zes van de zeven keer hield United het doel schoon. Alleen Stoke City, dat met 2-2 een puntje van de recordkampioen afsnoepte, slaagde erin om Mourinho's verdediging te verschalken. In de achtste speelronde wisten de gasten op Anfield ook Liverpool te frustreren (0-0), maar daarna volgde tegen Huddersfield Town (2-1) toch echt de eerste competitienederlaag van het seizoen.

GFX Manchester United
Manchester United scoorde er in die openingsweken op los, getuige de eerste zeven speelronden van dit seizoen. Daarin wist het elftal van Mourinho liefst vier keer met 4-0 te winnen. Na de remise op Anfield ging het echter moeizamer. Tottenham Hotspur werd een week na de nederlaag in Huddersfield nog wel met 1-0 opzij gezet, maar daarna volgde een zeperd op Stamford Bridge, waar Chelsea met dezelfde cijfers te sterk was. Nu, een maand later, staat United tweede op de ranglijst en is de achterstand op het oppermachtige Manchester City al acht punten. Een nederlaag in Noord-Londen zou dus desastreus kunnen zijn.

Effectiever

Wie het spel van Manchester United dit seizoen vergelijkt met het vorige, concludeert dat de ploeg makkelijker doelpunten maakt. De formatie van Mourinho is nog steeds geen elftal dat negentig minuten wil domineren, getuige de gemiddelde percentages balbezit. Vorig seizoen was dat 56,6 procent, nu is het zelfs nog ietsje minder (54,9 procent). Het aantal passes en doelpogingen zijn betere graadmeters om het spel van United te analyseren.

Uit bovenstaande cijfers van Opta blijkt dat The Red Devils in de huidige voetbaljaargang minder passes op de helft van de tegenstander verzorgen (bij alle cijfers gaat het om het gemiddelde per competitieduel, red.). Desondanks komt de ploeg tot vrijwel net zoveel schoten op doel als vorig seizoen. Het grootste verschil zit ‘m in het aantal doelpunten. De huidige 2,29 treffers per Premier League-duel is een aanzienlijk hoger aantal dan het zwakke moyenne van 1,42 in 2016/17.

Lukaku

De hogere effectiviteit kan voor een deel worden toegeschreven aan Romelu Lukaku, die in de zomer voor een slordige 84 miljoen euro werd overgenomen van Everton. Met zeven goals in zijn eerste zeven competitieduels kende de Belg een vliegende start, maar sinds eind september stokte zijn doelpuntenproductie vrijwel compleet. In de laatste zeven speelronden kwam Lukaku alleen nog één keer tot scoren tegen Newcastle United (4-1). Ook in de laatste drie Champions League-duels en een League Cup-potje tegen Swansea City wist de aanvaller het doelnet niet te vinden.

Quiz: Tien vragen over Arsenal - Manchester United

Mourinho verwoordde het nog met enige humor toen hij dinsdag na de uitwedstrijd tegen Watford de vraag kreeg waarom zijn 24-jarige spits de laatste weken amper scoort. "Ik denk dat hij een nieuw schoenencontract nodig heeft", verwees de Portugees naar de ouderwetse zwarte schoenen van de Belg. Mede door een enorme misser van Lukaku verzuimden de gasten op Vicarage Road uit te lopen naar een ruime overwinning. Watford kwam van een 0-3 achterstand nog terug tot 2-3, waarna Jesse Lingard het duel in de slotfase eindelijk op slot gooide.

"Die ene misser liet zien dat Lukaku een speler is die momenteel niet het geloof heeft dat hij doelpunten zal maken", zegt Kris Voakes, de Manchester United-correspondent van Goal, over dat moment tegen Watford. "Hij heeft een probleem met zijn zelfvertrouwen."

Titelkansen

Juist dat soort kansen moet voortaan een goal opleveren als United na de jaarwisseling nog een gooi wil doen naar het kampioenschap. "United kan Manchester City nog wel achterhalen. Het is mogelijk, al lijkt City op dit moment echt niet te stoppen. Hun wedstrijd tegen Huddersfield gaf echter aan dat je als tegenstander City wel kan frustreren", vindt Voakes. Door een late goal van Raheem Sterling pakte de koploper afgelopen weekend nog net drie punten. "Maar er kunnen ook momenten komen waarop het een keer niet City's dag is en United zal dan van die kansen gebruik moeten maken. Voor dit moment zal United gewoon moeten blijven winnen, anders is het onmogelijk om City in het zicht te houden."

GFX Premier League top 6
Voakes verwacht dat het team van Pep Guardiola de Premier League vroeg of laat wel de Premier League wint. "Zelfs als United ze twee keer verslaat, zal dat nog niet genoeg zijn." Eén ding is in elk geval zeker; de ploeg van Mourinho zal beter moeten gaan presteren tegen de andere teams uit de top zes. In de laatste dertien wedstrijden tegen de toppers uit de Premier League pakte United slechts veertien punten. In bovenstaande tabel is te zien dat alleen Arsenal het slechter deed.

Transfer Talk

Het aanstaande duel met The Gunners is dus een mooi moment om op die ranglijst de weg omhoog in te zetten. De thuisploeg heeft in de Premier League dit seizoen echter nog geen enkel punt laten liggen in het Emirates Stadium. En uitgerekend Mesut Özil, die de laatste weken regelmatig aan United wordt gelinkt, lijkt weer enigszins in topvorm te raken. Tegen Huddersfield Town (5-0 winst) was de Duitser woensdag goed voor een doelpunt en twee assists en in de gewonnen thuiswedstrijd tegen Tottenham Hotspur werd Özil uitgeroepen tot man van de wedstrijd.

Volgens Voakes kan een winterse transfer van Özil naar Old Trafford wel eens de manier zijn om doelpuntenmachine Lukaku weer op gang te helpen. De 29-jarige spelmaker zou de nieuwe nummer 10 van United kunnen zijn, een positie waar zowel Juan Mata en Henrikh Mkhitaryan dit seizoen geen indruk maakt. "Zelfs in wedstrijden waarvan critici zeggen dat Özil onzichtbaar is, levert hij vaak nét die ene beslissende pass op de spits af. En Lukaku vindt niets fijner dan zijn tegenstander afschudden en een slim balletje achter de laatste verdediger ontvangen."

GFX Mesut Özil
Zover is het echter nog niet, want voordat het transfergeweld in januari weer losbarst, moet Manchester United deze maand liefst zeven keer aan de bak in de Premier League. Alsof een tripje naar Arsenal nog niet zwaar genoeg was, komt een week later meteen koploper City op bezoek. Twee zeges voor Mourinho kunnen de titelstrijd weer helemaal spannend maken. Bij twee nederlagen kunnen er echter al linten in de kleur 'sky blue' aan de felbegeerde trofee worden geknoopt.

Sluiten