Eén duel verwijderd van onsterfelijkheid: Liverpool-helden komen punt tekort na episch seizoen

Getty Images
Jürgen Klopp's elftal zorgde voor een geweldige titelrace in de Premier League, maar blijft op de slotdag met een gebroken hart achter.

Er werd ook wel erg veel van de spelers gevraagd, nietwaar?

Te veel, zo bleek zondagmiddag.

Aan het einde van een onvergetelijke voetbalweek bleef een wonder in de laatste speelronde voor Liverpool uit.

The Reds deden wat ze moesten doen, want op Anfield werd Wolverhampton Wanderers met 2-0 opzij gezet. De hulp die nodig was van Brighton & Hove Albion bleef echter uit. Een 4-1 overwinning van Manchester City betekent dat de formatie van Pep Guardiola de titel prolongeert.

De felicitaties gaan dus naar de mannen in het Etihad Stadium, die kampioen werden door de laatste veertien wedstrijden allemaal te winnen en liefst achttien van de laatste negentien. Wat een prestatie en wat een team. En het was nodig ook om dit Liverpool voor te blijven.

De competitie werd beslist op zondag 3 maart, weten we nu. Liverpool's doelpuntloze remise op bezoek bij Everton was het laatste puntenverlies voor één van beide kandidaten in deze onvoorstelbare titelrace. Het was de dag waarop Klopp's team het initiatief voor de laatste keer kwijtraakte. Daarna werden de laatste negen duels allemaal winnend afgesloten.

Heel wreed. Hoe kan een elftal 97 punten verzamelen, dertig competitieduels winnen en er slechts één verliezen en tóch op de tweede plaats eindigen? De pijn van Liverpool wordt enigszins verzacht door hun aanstaande Champions League-finale. Men weet echter ook dat ze in ieder ander seizoen, en tegen elke rivaal, weken terug al kampioen zouden zijn geworden. Het hele seizoen liet Liverpool slechts zeventien punten liggen.

Het zal ze natuurlijk geen goed doen, maar Liverpool zal uiteindelijk terugblikken op de zeven remises en zich afvragen: 'Wat als...?'

Wat als Leicester City wel was verslagen, op een sneeuwige 31 januari, om zo een voorsprong van zeven punten te pakken? Wat als de kansen op Goodison Park wel waren benut of wat als men op Old Trafford wat meer geloof had getoond? Wat als ze in februari een slecht West Ham United waren tegengekomen in plaats van een goed West Ham?

GFX Liverpool 2018/19

Lees beneden verder

En wat als The Reds op 3 januari met minimaal een punt uit het Etihad Stadium waren vertrokken? Wat als...

Dat was de wedstrijd die dit Premier League-seizoen en het resultaat van deze titelstrijd heeft bepaald. Het was uiteindelijk de wedstrijd die Liverpool de kans ontnam om kampioen te worden, een heel seizoen ongeslagen te blijven en op 100 punten te eindigen. De wedstrijd die voorkwam dat deze formatie onsterfelijk is geworden. Door de winnende goal van Leroy Sané (2-1) deed Manchester City ineens weer mee.

Liverpool moet desondanks trots zijn. De staande ovatie die de spelers hier na het eindsignaal kregen, zegt veel over hoe de fans over de ploeg denken. Ze adoreren hun spelers, en terecht. Wat een herinneringen hebben ze deze jaargang gekregen en wat een plezier hebben ze gehad.

Guardiola suggereerde deze week dat Liverpool het een stuk makkelijker had en dat ze de laatste weken zonder druk konden voetballen. Wie houdt hij voor de gek? This Means More is niet voor niets de marketing slogan van de club. De druk is nooit helemaal weg op Anfield, waar het verlangen naar een kampioenschap groter is dan bij vrijwel iedere andere club.

Manchester City Liverpool Premier League 2018-19

Klopp's team wist al sinds augustus dat het een loodzware opgave zou zijn om voor het eerst in 29 jaar eindelijk weer de beste van Engeland te worden. Men wist dat City opnieuw een ijzersterke ploeg op de been zou brengen en dat het tempo onverbiddelijk zou zijn.

Met die gedachte in het achterhoofd, en met de vraagtekens en twijfels die iedereen had, heeft Liverpool dit seizoen 38 wedstrijden gespeeld die absoluut gewonnen moesten worden. In een titelrace tegen de duurste selectie in de Engelse voetbalgeschiedenis. Aan de Mersey investeerde men ook grote bedragen, wat ook nodig was om te kunnen concurreren.

Er waren zondag momenten waarop het leek alsof het inderdaad ging gebeuren. Toen de formatie van Klopp op voorsprong kwam en Brighton scoorde tegen City klonk er een ongelooflijk lawaai. Maar het duurde amper anderhalve minuut voordat City op gelijke hoogte kwam. Daarna liet de uitkomst zich wel raden.

Er overheerste uiteindelijk een gevoel van trots. "We shall not be moved", zong The Kop. Het deed pijn, maar de fans hadden hun trots niet verloren.

Geen wonder. Klopp en zijn technische staf hebben een fantastisch team gebouwd met een waanzinnige teamgeest.

En ondanks het bittere einde van de competitie was het een geweldig seizoen. Een jaar dat op 1 juni in Madrid met veel glorie kan eindigen.

Als je ziet wat ze de voetbalwereld de afgelopen tien maanden hebben gegeven, verdienen ze het ook wel.

Eén wedstrijd verwijderd van onsterfelijkheid. Eén wedstrijd...

Sluiten