Dragan Stojkovic: De gedroomde opvolger van Wenger

Getty
Een gesprek met Dragan Stojkovic, door Arsène Wenger ooit de ideale man werd genoemd om het van hem over te nemen bij Arsenal. Dit is zijn verhaal.

Arsène Wenger wil zich niet met zijn opvolging bij Arsenal bemoeien, maar ooit noemde hij één naam: Dragan Stojkovic. Goal sprak exclusief met deze 53-jarige coach. "Ik zou het geweldig vinden als Stojkovic mijn opvolger wordt. Daar zijn wel honderd redenen voor", vertelde Wenger in 2011 aan de Servische krant Vecernje Novosti. "Onze ideeën zijn hetzelfde en we streven allebei naar perfect voetbal. Ik wist dat hij team zou hebben die aanvallend voetbal spelen met veel passing. Hij heeft dat gedaan en aangetoond dat hij een geweldige coach wordt."

De voormalig Nagoya-middenvelder Dragan Stojkovic werkte acht jaar in de J-League als een speler - waaronder twee jaar onder de leiding van Wenger - voordat hij de rol van manager in 2008 op zich nam. De Serviër won de titel van trainer in 2010 na een succesvol seizoen. Vijf jaar later vertrok hij naar de Chinese Super League, waar hij Guangzhou R&F traint, met een contract tot 2020.

Stojkovic vertelt hoe Wenger hem insprireerde om coach te worden en hij spreekt voor het eerst openhartig over zijn eigen rol om Wenger in 1995 over te halen om AS Monaco te verlaten voor de Japanse competitie. Ook geeft hij een uniek inkijkje in de belevingswereld van de trainer die Arsenal na ruim 22 jaar verlaat.

Wenger Stojkovic

"Ik heb twee jaar met hem mogen werken en hij was een inspiratiebron voor me om coach te worden", geeft Stojkovic toe. "We speelden mooi voetbal en wonnen de Emperors Cup, hij werd de beste trainer dat jaar en ik werd uitgeroepen tot beste spelers uit een groep heel sterke spelers uit het buitenland. Dat was heel bevredigend voor ons en voor de club.

"Ik zag toen in dat voetbal heel simpel is. Onder zijn leiding is voetbal heel simpel, maar het is ontzettend moeilijk om het eenvoudig te houden. Ik weet dat ik voetbal nog leuker ging vinden toen hij de coach werd en ik voelde zo'n drang om me te bewijzen. Elke dag was een plezier om te trainen en om ons klaar te maken voor de wedstrijd.

"Nog van daarvoor weet ik nog hoe ik hoorde dat hij misschien de manager van Nagoya zou worden. Ik sprak met de voorzitter en de technisch directeur van destijds. Ze vroegen of ik meneer Wenger kende, maar ze spraken zijn naam verkeerd uit. Ze zeiden iets als 'Vengel' en ik vroeg ze om het te herhalen. Uiteindelijk schreven ze het maar op papier en zodra ik zag welke naam er stond zei ik het als volgt tegen ze: 'Hebben we een kans om hem hierheen te halen? Doe het dan meteen. Geen tijd te verliezen - haal hem!'

"Ik wist voor honderd procent zeker dat hij Nagoya het voetbal zou geven wat de mensen willen zien. In januari 1995 ontmoetten we elkaar in een hotel in Parijs en hij (Wenger red.) vroeg me hoe het er in Japan aan toe ging. Ik legde hem uit wat hij precies kon verwachten en zei hem dat hij nooit onder druk zou staan en dat hij het precies kon invullen als hij wilde. Dat heeft te maken met de Japanse cultuur en met de mooie structuur van de club Nagoya."

Emperor's Cup

Jaren later, toen Wenger Japan alweer had verlaten, veranderde hij met zijn voetbalfilosofie de ideeën over Engels voetbal omdat 'zijn' Arsenal bekend werd vanwege het vrije aanvalsspel.

Mensen die het dichtst bij de Fransman staan, zoals Stojkovic, schetsen een beeld van een man met enorme passie voor voetbal, die met elk detail van het spel worstelt en er trots op is om spelers te ontwikkelen als mens en als professionele atleet.

Dat heeft ook Stojkovic beïnvloed. Zijn benadering van tactiek is gevormd op dat principe. "We delen dezelfde voetbalfilosie", meldt hij trots. Ik houd van zijn werkmethodes, van de trainingen en het leveren van leuk voetbal aan de mensen. Ik ben erg blij om deze ideeën op dezelfde manier te delen en dit is precies hoe ik mijn team vandaag zie.

"Hij was mijn inspiratie om coach te worden en bij mijn laatste onderzoek om de pro-licentie te halen was ik op het trainingsveld van Arsenal waar ik daar een week heb doorgebracht. Ik denk dat zijn voetbalfilosofie iets heel belangrijks is omdat hij altijd focust op technisch voetbal. Hij is niet iemand die op zoek is naar fysieke aanwezigheid op het veld en lange ballen. Volgens hem is voetbal iets anders, het betekent dat de bal op de grond moet zijn met veel beweging van hoge kwaliteit.

"Hij concentreert zich op de technische vaardigheden en daarom contracteert hij altijd spelers die de bal goed besturen - intelligente spelers. Zijn trainingsmethodiek is dan ook heel eenvoudig maar wel interessant. Ik heb nooit een saaie trainingssessie met hem gehad. Hij is erg gepassioneerd en hij denkt 24/7 aan voetbal."

Stojkovic Wenger

Het is geen geheim dat Wenger zijn liefde voor het vak herontdekte terwijl hij in Japan aan het werk was. Daar ging hij heen nadat een wedstrijdschandaal het Franse voetbal op zijn kop zette. De Arsenaltrainer heeft eerder onthuld dat zijn onvermogen om te begrijpen wat mensen in de Japanse kranten schreven hem extra vrijheid gaf om weer van het voetbal te leren genieten.

Zijn verblijf bij Nagoya kwam in de herfst van 1996 ten einde toen Arsenal bij hem op de stoep stond. Vice-voorzitter David Dein haalde hem uiteindelijk over om naar Londen te gaan. Nu, na al die jaren, onthult Stojkovic exclusief dat Wenger probeerde om hem naar de Gunners te halen, waar het plan was om hem eenzelfde carrière te geven als de legendarische Dennis Bergkamp.

"Ik ben erg dankbaar dat hij mijn persoonlijkheid en vaardigheden als speler wist te waarderen", bekent Stojkovic. "Hij gaf me zo'n groot compliment en toen hij me in 1996 aanbood om bij Arsenal te komen, kon ik maar één reden verzinnen om bij Nagoya te blijven: mijn kinderen. Ze gingen net naar school en ik voelde me ook op mijn gemak omdat ik de ster was in de J-League.

"Uiteindelijk, toen we elkaar veel succes wensten, vertelde hij me hij met veel goede spelers in de wereld heeft gewerkt, maar hij zei dat ik in de top drie van zijn carrière sta. Ik vroeg hem om de andere twee en hij vertelde me 'George Weah en Glen Hoddle'. Ik vroeg hem wie de nummer 1 was. "Hij zei: 'Het is heel moeilijk om te zeggen, maar jij bent de drie beste spelers die ik ooit heb gezien.' Daar ben ik hem nog steeds dankbaar voor.

"Professioneel gezien heb ik er ook wel spijt van dat ik niet naar Arsenal ging. Wenger had me alles uitgelegd en stippelde precies uit dat ik als Bergkamp moest zijn en dat Patrick Vieira ook zou komen. Maar ik kon dus zogezegd niet omdat het goed was in Japan. Mijn kinderen hadden die verandering toen niet aangekund, anders was ik gegaan.

"Dit aanbod liet zien hoe hij me als speler respecteerde en wanneer iemand zoals Wenger zegt dat jij een van de intelligentste spelers bent met wie hij heeft gewerkt, dan zie ik dat als een groot compliment."

Wenger's beslissing om zijn vertrek bij Arsenal na 22 jaar aan te kondigen zorgde bij sommigen voor scepsis, maar Stojkovic kijkt vooral wat zijn voorbeeld achterlaat. Hij ging van 'Arsène wie?' naar 'Le Professeur' en dat tekent de ontwikkeling die hij met de Londenaren heeft doorgemaakt. "Iedereen weet wat hij daar heeft gedaan", betoogt de Servische pupil van Wenger. "Er was veel onduidelijk toen meneer Dein naar Nagoya kwam en hem ervan overtuigde naar Arsenal te komen. Niemand geloofde er echt een voetbalprofessor zou komen die het vertrouwen van de selectie zou kunnen winnen.

"Hij had het geluk dat de spelers na een paar maanden zijn stijl van werken en voetbal accepteerden. Hij is een legende. Het is heel moeilijk om tegen iemand te zeggen dat je een legende bent, maar hij is een echte. Eén van de belangrijkste clubs ter wereld leiden op deze manier en dat 22 jaar. Dat is geweldig. Hij heeft een nieuw tijdperk en een nieuw Arsenal gemaakt. Zoals ik het zie zijn er twee periodes bij de club. Die van vóór Wenger en de periode die begon in 1996, met ongelooflijke resultaten en prachtige voetballers en dan al die jaren kwalificeren voor de Champions League."

"Het zal raar zijn om hem niet op de bank te zien, omdat hij daar zo lang was. Ik denk dat de beslissing privé is en door hemzelf is genomen. Ik ga hem bellen en hem in Londen opzoeken. Elke keer als ik terug ben in Europa lunchen we samen en dan praten we over voetbal. Ik voel me erg bevoorrecht dat ik met hem mag lunchen en met hem koffie kan drinken.

Als één van zijn vertrouwelingen en als vriend die regelmatig met hem spreekt, wil Stojkovic een advies overbrengen aan Wenger. Gooi lekker de voetjes omhoog en rust wat uit na 35 jaar aan de top zonder even pauze te houden. "Ik denk dat het voor hem nu het beste is om vakantie te nemen en de wereld rond te reizen", stelt hij. "Het wordt moeilijk voor hem omdat iedereen hem kent. Toch denk ik dat hij een pauze nodig heeft en daarna zullen we wel zien. Ik wens hem al het beste in de toekomst en veel geluk met vrienden en familie.

"En wat ik zeker weet is dat hij het voetbal niet vaarwel zegt."

Sluiten