De Franse Connectie: Nicolas Pepe - Europa's most wanted

Getty Images
De 23-jarige spits uit Ivoorkust is één van de meest invloedrijke spelers in Europa dit seizoen en heeft de aandacht getrokken van Barça en Arsenal.

Iedereen die qua statistieken kan wedijveren met Lionel Messi en PSG-sensatie Kylian Mbappé moet wel een speler zijn met bijzonder veel talent.

Lille-aanvaller Nicolas Pepe bevindt zich in dat opzicht in een illuster gezelschap dit seizoen. Met zeven goals en vier assists heeft hij een aandeel gehad in elf van de negentien competitietreffers van zijn ploeg. Inderdaad, na die twee net genoemde wereldtoppers volgt zijn naam en dat is een verrassing en toch ook weer niet.

De 23-jarige stapte vorige zomer over van Angers naar Lille en dit is het seizoen van zijn grote doorbraak. Het gaat dan ook niet lang meer duren voor de international zijn volgende stap gaat maken. De Europese top loert op hem en clubs als Arsenal, Bayern München en Barcelona hopen zijn nieuwe broodheer te worden.

Luiz Gustavo Nicolas Pepe Lille Marseille Ligue 1 30092018

Ploeggenoot José Fonte, Europees kampioen met Portugal en veteraan met meer dan 150 wedstrijden in de Premier League, is niet verrast door die interesse en gelooft dat Pepe het in zich heeft om daar te slagen.

"Hij kan het hoogste niveau aan", vertelt de centrale verdediger in gesprek met RMC. "Hij kan voor een Real Madrid of een Barcelona spelen. Eigenlijk voor elk team, maar hij moet blijven leren, met beide benen op de grond blijven en elke dag beter worden. Alleen dan kan hij zijn topniveau vasthouden, maar dat hij veel talent heeft, staat wel vast."

Pepe heeft moeten vechten voor de erkenning die hij nu krijgt bij Lille, nadat hij er in het eerste seizoen niet goed opstond. Marcelo Bielsa zette hem als centrumspits neer omdat hij daar weinig goede opties had, maar het is duidelijk bewezen dat de Ivoriaan op de vleugels veel beter tot zijn recht komt. Daar kan hij directer zijn en zijn snelheid beter benutten.

Met die wapens wordt hij al vergeleken met Pierre-Emerick Aubameyang, die ook even voor Lille speelde, maar pas echt doorbrak bij Saint-Etienne en later speelde voor Borussia Dortmund en Arsenal. Hij werd echter al in Frankrijk gevormd en Pepe lijkt dezelfde kant op te gaan. De grote belofte liet een transfer naar Olympique Lyon glippen om bij Lille door te groeien.

"Ik heb nog niet bereikt wat ik hier wilde doen, al is Lyon een club die je normaal gesproken niet afwijst", onthulde hij in september in gesprek met L'Equipe. "Ik heb een duidelijk carrièreplan. Ik ben nu halverwege om een grote stap te maken en haal een goed niveau, maar ik denk dat ik nog beter kan."

 

Nicolas Pepe French Connection GFX 25102018

Zijn nieuwe trainer Christophe Galtier staat bekend om het verbeteren van aanvallers, zoals hij dat eerder al deed met Aubameyang, maar hij werkt ook aan de verdedigende kwaliteiten van Pepe.

Dat werpt zijn vruchten af, merkt Fonte. "Pepe moet bepaalde aspecten van zijn spel blijven verbeteren. Hij moet meeverdedigen en tactischer worden. Aanvallen doet hij al heel goed, dus proberen we met het hele team om hem ook verdedigend goed te staan. Met die kleine verbeterpunten kan hij het echt maken in de top en dat is waar hij over een jaar of twee, drie moet zijn", aldus de verdediger, die zijn teamgenoot door dik en dun steunt.

Pepe's trainer denkt ook dat zijn plafond erg hoog ligt. "Hij is goed opgevoed en heeft het ook professioneel op orde", aldus Galtier. "Het komt bij hem heel natuurlijk over en dat is goed voor het team."

Hoewel er wat waarschuwingen zijn voor een terugval, is dit op individueel niveau of als team nog niet te zien, want Lille staat nog steeds tweede in de Ligue 1. De ploeg koerst daarmee af op de Champions League en dat is ongetwijfeld het podium waar we Pepe de komende jaren gaan zien, wekelijks sparrend met grootheden zoals Lionel Messi en andere wereldtoppers.

Volgende artikel:
PSV op schot tegen geliefde tegenstander FC Emmen
Volgende artikel:
Bayern München komt na matige tweede helft met de schrik vrij
Volgende artikel:
Vermeij is goud waard voor Den Bosch; Jong Ajax krijgt pak slaag
Volgende artikel:
Vitesse nipt langs strijdlustig Excelsior
Volgende artikel:
Navas meldt zich in volle ziekenboeg Real Madrid
Sluiten