De Bruyne ontpopt zich tot Premier League-icoon

Getty Images
Na een periode van aanpassing is Kevin De Bruyne uitgegroeid tot een sleutelspeler voor Manchester City. De Belg verkeert in een uitstekende vorm.

Er was een soort gevoel dat De Bruyne vorig seizoen wat moeite had met de eisen die Pep Guardiola stelde. De Belgische international werd gezien als iemand die het boegbeeld van het nieuwe Manchester City zou kunnen zijn, maar vanaf de helft van het seizoen ging het allemaal moeizaam. Dat had misschien te maken met zijn nieuwe rol van sleutelspeler bij City.

De Bruyne leverde nog steeds goede statistieken af; vergeleken met zijn debuutjaar in het Etihad Stadium verdubbelde hij het aantal assists en maakte hij één competitiedoelpunt minder. Toch leek het er volgens velen op dat Guardiola niet het beste uit zijn speler naar boven kreeg.

De Spaanse manager besloot om een spectaculaire spelmaker om te scholen tot een box to box player. Een speler die betrokken kan zijn bij ieder aspect van City's veldspel, tot bevordering van het spel van de ploeg als collectief, maar ten koste van zijn eigen vrijheid op het veld.

Maar weinigen waren achter de schermen bij de City Football Academy echter bezorgd. Terwijl fans en analytici (inclusief ikzelf) zich afvroegen of de nieuwe De Bruyne geschikt was voor zijn diepere rol, was de boodschap vanaf het trainingsveld dat hij alles vastpakte, zowel in theorie als in de praktijk.

Kevin De Bruyne Stats PS

Hoewel Guardiola en zijn technische staf bij De Bruyne na zijn aanpassingen een kleine dip opmerkten, met name door al het loopwerk dat hij moest doen, was men er van overtuigd dat hij de perfecte speler was om hun beoogde positiespel uit te voeren.

Net als met David Silva zagen ze in De Bruyne iemand die tactisch intelligent is en de vereiste technische vaardigheden heeft om de bewegingen uit te voeren die van hem verlangd werden. Maar in tegenstelling tot de Spanjaard kon hij dat ook nog eens aanvullen met het maken van heel veel meters. Vorig seizoen gemiddeld 11,66 kilometer per wedstrijd, tegenover een moyenne van 11,28 in 2015/16.

Het genoemde tweetal combineerde bovendien op een manier die het positiespel van Guardiola een nieuwe draai gaf. De manager verwachtte altijd dat De Bruyne en Silva het tempo van het positiespel zouden bepalen, maar wat hij niet voor ogen had, was dat ze het team zo snel vooruit konden brengen.

Iets wat de Catalaan en zijn elftal vorig seizoen het meest heeft verrast, was dat Silva en De Bruyne - tenzij de tegenstander met tien man achter de bal speelde - weinig tijd verspeelden met breedtepasses, maar het team vooruit stuurden met ballen naar voren.

Ook al was het vorig seizoen soms moeilijk te zien, toen de twee gewend raakten aan hun nieuwe rol en City moeizaam speelde in de lentemaanden, het is in de huidige jaargang tot nu toe duidelijk zichtbaar.

Kevin De Bruyne quote, Dutch

Eén van de beste en meest opvallende voorbeelden is misschien wel City's eerste doelpunt van dit seizoen. De Bruyne veroverde de bal op de helft van Brighton & Hove Albion en zocht meteen het doel op. Hij vond vervolgens David Silva aan de rand van het strafschopgebied en die bediende Sergio Agüero, die eeuwig de tijd leek te hebben om te scoren.

Twee weken later brak Silva zelf de defensie van Bournemouth open met een perfecte pass op maat, terwijl De Bruyne vorig weekend zijn eerste assist op zijn naam schreef met een fraaie steekpass tegen Liverpool. Tegen Feyenoord won Silva de hoekschop die het eerste doelpunt opleverde door meteen de diepte te zoeken, zoals De Bruyne zou doen.

De voorbeelden stapelen zich na vijf wedstrijden al op en na de wedstrijd in Rotterdam was Guardiola zeer lovend over De Bruyne: "Kevin is één van de beste spelers die ik ooit in mijn leven heb gezien. Hij kan alles. Echt alles. Hij is een fantastische voetballer. We zijn zo trots en blij dat hij voor ons speelt."

De Bruyne nam in De Kuip de aanvoerdersband van Silva over toen die werd gewisseld. Nog een teken dat het spel van de Belg erg wordt gewaardeerd.

Of in elk geval een poging om ervoor te zorgen dat hij dit niveau behoudt, zoals De Bruyne zelf ook vermoedt: "Het is misschien bedoeld om mij onder druk te laten spelen, zodat ik het niveau haal dat ik wil halen. Maar het geeft me veel genoegen door de manier waarop we als team voetballen en het maakt mezelf ook beter."

Kevin De Bruyne quote, Dutch

De Bruyne en City lieten vorig seizoen allebei al een glimp zien van waartoe ze in staat zijn, maar het lijkt erop dat alle puzzelstukjes nu op zijn plaats aan het vallen zijn.

City oogde nog niet heel geslepen als het tegenover een massaal verdedigende ploeg kwam te staan, maar zowel De Bruyne als Silva heeft al enkele keren laten zien dat ze genoeg kwaliteiten hebben om zelfs de meest verdedigende ploeg open te breken als ze op het middenveld ook maar een beetje ruimte krijgen.

De komende maanden en jaren zou De Bruyne zelfs iets kunnen doen wat Silva nooit lukte, namelijk erkend worden als één van de beste spelers die de Premier League ooit heeft gehad.

Áls de Belg nog niet de beste middenvelder van de competitie is, dan is hij in elk geval aardig op weg om het wel te worden. Met een seizoen van aanpassen achter de rug lijkt hij nu nog beter in staat om het middenveld te domineren.

Terwijl Silva wordt gewaardeerd door de fans van Manchester City en nog steeds belangrijk is voor de Spaanse nationale ploeg, krijgt hij niet altijd de erkenning die hij verdient.

De Bruyne, met een meer fysieke en hardwerkende instelling die hem in Engeland snel vrienden zal opleveren, zou uiteindelijk best in dezelfde adem genoemd kunnen worden als Roy Keane, Patrick Vieira, Steven Gerrard en Frank Lampard.

Maar voordat dat gebeurt, zal City een dominante kracht moeten worden in het Europese voetbal, zoals Guardiola zo graag wil. Zolang De Bruyne zich in het hart van het team bevindt, heeft de club alle kans om die status te bereiken.

Sluiten