Alleen de Europa League kan het jaar van Arsenal redden

Getty Images
Het seizoen is pas net begonnen, maar Arsenal staat in de Premier League nu al op grote achterstand. De veertiende landstitel is opnieuw ver weg.

November is voor The Gunners vaak een maand waarin weinig punten worden gepakt. Die maand is nu nog niet eens aangebroken, of het elftal van Arsène Wenger moet al negen punten zien goed te maken op koploper Manchester City om een serieuze gooi te doen naar het kampioenschap waar de fans al zo lang naar snakken.

Met drie FA Cups en drie Community Shields in de laatste vier jaar hebben de Gooners, zoals de aanhang van Arsenal wordt genoemd, na negen jaar zonder prijzen best weer wat te juichen gehad. Maar daarmee nemen de supporters geen genoegen meer. Het prachtige nostalgische Highbury werd in 2006 ingeruild voor het moderne Emirates Stadium, zodat Arsenal zich voortaan kon meten met de Europese grootmachten. Feit is echter dat de ploeg van Wenger amper kan concurreren met Leicester City.

Jack Wilshere Arsene Wenger Arsenal
Gemiste kans

Het seizoen 2015/16 had het jaar van Arsenal moeten worden. In het jaar van het voetbalsprookje van Leicester wisten The Gunners twee keer van The Foxes te winnen. Toch werd de stuntploeg van Claudio Ranieri kampioen met liefst tien punten voorsprong op de nummer twee uit Noord-Londen.

Vorig seizoen greep Arsenal zelfs naast een plek bij de eerste vier, maar een aantal dagen na de gewonnen FA Cup-finale tegen Chelsea ondertekende Wenger toch weer een nieuw contract. Hoeveel vertrouwen hebben de spelers nog in hem? "De meerderheid van de spelersgroep staat achter Wenger. Hij heeft die spelers immers naar Arsenal gehaald, dus velen van hen zijn loyaal naar hun manager", vertelt Chris Wheatley, de Arsenal-correspondent van Goal. "Maar ik weet ook dat een aantal topspelers gelooft dat de huidige selectie niet sterk genoeg is om mee te doen voor de titel."

Transferzomer

Nog voordat het transfergeweld door Neymar absurde vormen begon aan te nemen, wist Wenger zijn selectie afgelopen zomer te versterken met Alexandre Lacazette en de transfervrije Sead Kolasinac. Tot grote verbazing verscheen de Franse spits echter niet aan de aftrap in de derde competitieweek tegen Liverpool. Volgens Wenger had zijn landgenoot nog wat tijd nodig om zich aan de Premier League aan te passen. Lacazette was in zijn eerste Premier League-wedstrijd al na 94 seconden trefzeker tegen Leicester City. Over aanpassing gesproken.

Arsenal ging op Anfield af als een gieter (4-0) en het verdienstelijke gelijkspel op Stamford Bridge (0-0) gaf de fans halverwege september valse hoop. Door de beschamende nederlaag van afgelopen weekend bij Watford (2-1) staan de Londenaren qua puntenaantal dichter bij de degradatiezone dan bij de lijstaanvoerder uit Manchester.

Mesut Ozil Arsenal Watford 14102017
Özil en Sánchez

Ook dit seizoen lijkt Arsenal alle zeilen te moeten bijzetten om de top vier te halen. "Ik denk dat de selectie nog steeds sterk genoeg is om dat te bereiken", stelt Wheatley. "Maar het hangt ook zeker af van wat er in januari gebeurt. Mesut Özil en Alexis Sánchez zouden verkocht kunnen worden om te voorkomen dat ze komende zomer transfervrij weggaan en het is van groot belang dat de belangrijke spelers fit blijven om mee te kunnen doen om de Champions League-plaatsen."

Hoewel Özil laat doorschemeren dat hij mogelijk best langer bij Arsenal wil blijven, lijkt Sánchez onmogelijk nog op andere gedachten te kunnen worden gebracht. De Chileen mikt op een transfer naar Manchester City, die er op deadline day tot zijn ongenoegen niet kwam. In januari mag Sánchez een voorcontract bij een andere club ondertekenen.

Wenger reageert op geruchten over Özil

Achter de schermen

Terwijl de prestaties in eigen land tegenvallen, is het ook op bestuurlijk niveau onrustig in het Emirates Stadium. Alisher Usmanov, die 30 procent van de aandelen bezit, deed in mei vergeefs een poging om de 67 procent aandelen (ter waarde van 1,7 miljard euro) van de Amerikaan Stan Kroenke (foto) over te nemen. Eerder deze maand sijpelden berichten door dat Kroenke nu juist Usmanov wil uitkopen.

"Usmanov zegt dat hij wel voor veranderingen bij Arsenal wil zorgen. Het lijkt erop dat Kroenke zijn aandelen nooit zal verkopen, omdat de tv-inkomsten de komende jaren alleen maar zullen stijgen." Van de steenrijke Amerikaan is bekend dat hij volledig achter de zo fel bekritiseerde Wenger staat.

Kroenke
Wenger Out

Door de slechte resultaten in eigen land - The Gunners pakten slechts dertien punten in acht duels - laten de fans die 'Wenger Out' willen hebben zich weer meer horen. "Die mensen zijn er altijd geweest en ze zullen ook niet snel verdwijnen", weet Wheatley te vertellen. "Ik denk dat alle protesten niet veel effect hebben, tenzij Arsenal misschien een nog slechter seizoen heeft dan vorig jaar. Het zal niet lang meer duren voordat we de protesten weer bij het stadion gaan zien als de prestaties blijven tegenvallen."

Giroud maakt wereldgoal: "Hij zei al dat hij ging scoren"

Is er dan helemaal niks positiefs te melden? Toch wel, want in de Europa League zet Arsenal wel aardige resultaten neer. Met negen punten uit drie duels is de volgende ronde al bijna bereikt en Wenger ziet zijn kans schoon om veel talenten een kans te geven. Tegen Rode Ster Belgrado hadden Reiss Nelson (17), Ainsley Maitland-Niles (20) en Joe Willock (18) donderdag een basisplek en de reservebank zat vol met talenten van wie de gemiddelde voetbalfan ook nog nooit heeft gehoord.

Na drie landstitels en liefst zeven FA Cups ontbreekt er nog steeds iets op het palmares van Arsène Wenger. Het winnen van de Europa League lijkt de enige mogelijkheid om het seizoen nog écht glans te geven. Wheatley: ,,Het zou een rechtstreekse plek in de Champions League opleveren, wat meer tv-inkomsten betekent. En het kan gezien worden als het grote Europese succes wat Wenger nog niet wist te behalen."

Volgende artikel:
"Het is niet Feyenoord-waardig wat we vandaag hebben laten zien"
Volgende artikel:
Bruns evenaart 36 jaar oude prestatie bij droomdebuut voor FC Groningen
Volgende artikel:
Mourinho somt op: "Toen had Liverpool nog geen Van Dijk, geen Wijnaldum..."
Volgende artikel:
Frustraties lopen hoog op bij Henry bij fikse thuisnederlaag Monaco
Volgende artikel:
Late strafschop helpt VVV-Venlo aan winst in spectaculair duel in Den Haag
Sluiten