Achttien zeges in negentien duels! Manchester City is in 2019 niet te stoppen

Getty
De Engelse kampioen heeft dit kalenderjaar bijna iedere wedstrijd gewonnen en na de voetbalshow tegen Schalke kan die reeks nog wel even doorgaan.

En dan te bedenken dat Pep Guardiola ruim een maand geleden ongerust was dat zijn Manchester City-team zou 'vergeten te voetballen'.

Die avond, toen City met 2-1 verloor in Newcastle en het gat met koploper Liverpool zeven punten kon worden, zag het er voor de titelverdediger niet goed uit.

Maar nu, 42 dagen verder, vliegen The Citizens over het veld. Anders gezegd: we zijn negen wedstrijden verder en City heeft ze alle negen gewonnen. Van de negentien officiële wedstrijden die men in 2019 speelde, werden er achttien gewonnen.

De potentiële achterstand van zeven punten op Liverpool is omgezet in een voorsprong van een punt. Ondertussen werd de League Cup gewonnen en zaterdag speelt het elftal van Guardiola in de kwartfinales van de FA Cup tegen Swansea City (uit).

En na het vernietigen van Schalke 04 staat City ook in de kwartfinales van de Champions League. Het begint er steeds beter uit te zien.

Toch waren er eind januari op St. James' Park serieuze zorgen dat alles uit hun handen leek te glippen.

Guardiola hield zijn spelers na afloop minstens een halfuur in de kleedkamer en hij schreeuwde zichzelf bijna hees. Toen hij eindelijk naar buiten kwam voor zijn persconferentie, zei hij dat zijn ploeg op voorsprong was gekomen en daarna stopte met voetballen. De spelers deden niet meer wat ze moesten doen.

Het probleem was dat de Spanjaard na de vorige twee competitiewedstrijden soortgelijke kritiek had, ook al werden die duels met Wolverhampton Wanderers en Huddersfield Town wel allebei met 3-0 gewonnen.

Leroy Sane, Breel Embolo, Zinchenko, Man City vs Schalke 2018-19

Lees beneden verder

Het begon er een beetje precair uit te zien voor City, zeker toen een verplaatste uitwedstrijd tegen Everton precies tussen twee belangrijke toppers tegen Arsenal en Chelsea werd geplakt.

Maar als je nu terugkijkt, lijkt dat allemaal irrelevant. We weten dat Guardiola bezorgd was en nadat City zich herstelde tegen Arsenal gaf hij toe dat na Newcastle zijn spelers goed in de spiegel hadden gekeken.

Wat zagen ze toen?

Dat ze met z'n allen een verzameling van uitmuntende voetballers zijn, die na twee jaar met Guardiola aan het roer precies weten wat ze moeten doen. Dat mogen ze dan hier en daar 'vergeten' zijn, maar het lijkt heel lang geleden dat dat echt een probleem was.

Dinsdag was het in elk geval geen probleem. Na een aantal krappe overwinningen in de laatste weken scoorde City afgelopen weekend al drie keer tegen een zeer verdedigend Watford (al werd de ploeg wel geholpen door een slechte buitenspelbeslissing) en tegen Schalke was het spel oogverblindend.

Ilkay Gündogan, die sinds de League Cup-finale de geblesseerde Fernandinho vervangt, trok aan de touwtjes en stond aan de basis van City's eerste twee goals. Twee van zijn fijne passes hielpen bij het verkrijgen van een penalty voor de openingstreffer, waarna een keurige pass achter de Duitse defensie Raheem Sterling in stelling bracht. Sergio Agüero maakte beide kansen af. Dat zijn al tien goals van de Argentijn sinds Newcastle, waar hij overigens ook trefzeker was.

Leroy Sané, onlangs nog bankzitter, liet daarna zijn beste spel zien. Eerst rondde hij af na een prima pass van Oleksandr Zinchenko en in de tweede helft leverde de Duitser drie assists af. Bij de eerste twee gaf hij vanaf zijn linkerflank twee afgemeten voorzetten, die werden benut door Sterling en Bernardo Silva.

Voor zijn volgende truc pikte hij op een centrale positie de bal op en passeerde hij zijn tegenstander om vervolgens Phil Foden te bedienen. De jongeling danste voorbij de keeper en schoof de bal in een leeg doel.

Bernardo Silva besloot tot slot ook nog iemand anders erbij te betrekken en hij legde terug op Gabriel Jesus: 7-0. Ralf Fährmann had het beter kunnen doen, maar dat gold de hele avond eigenlijk al voor iedere speler van Schalke. De ploeg uit Gelsenkirchen keerde met een enorm pak slaag huiswaarts.

City deed het in januari tegen teams uit League One en de Championship en nu was een ploeg uit de Bundesliga het slachtoffer. Het zegt heel veel over Schalke's huidige situatie, maar ook over die van City.

Het heeft dus geen zin om nu te euforisch te gaan doen. Vorig jaar bereikte City ook met een overtuigende zege de laatste acht in de Champions League (4-0 tegen FC Basel), maar daarna kwam men tekort tegen Liverpool.

Er zijn veel elftallen die beter zijn dan Schalke en Guardiola mocht van geluk spreken dat zijn formatie in de heenwedstrijd een kleine zege pakte in Gelsenkirchen. De Engelsen haalden niet hun normale niveau. Guardiola stelde dat City die avond tegen een andere opponent zou zijn afgestraft.

De succesvolle manager heeft nog veel werk te doen als hij met zijn spelers 'all the way' wil gaan in Europa, maar er lijkt geen twijfel over mogelijk dat City daartoe in staat kan zijn.

Per slot van rekening heeft de ploeg dit kalenderjaar al 61 keer gescoord en slechts acht goals geïncasseerd. Het zijn schrikbarende cijfers.

Dit was Manchester City op z'n best. En als de club dit kan doorzetten, belooft ook 2019 weer een bijzonder jaar te worden.

Sluiten