Alex Schalk bloeit op bij Ross County: "Als kind droom je hiervan"

Hij schoot Celtic uit de halve finale van het Schotse bekertoernooi, om vervolgens de finale te beslissen met een doelpunt in de laatste minuut. Alex Schalk is op de weg terug.
Het gaat goed met Alex Schalk. De geboren en getogen Bredenaar kan het niet vaak genoeg benadrukken. "Ik zit erg lekker in mijn vel", vertelt hij in gesprek met Goal. Hoe dat kan? “Ik speel, ik speel goed, ik scoor. Natuurlijk heb ik makkelijk praten nu het goed gaat, maar dat is wel de waarheid.”

Opkomst en terugval

Even de feiten op een rij. Een tiener is hij nog wanneer hij zijn debuut maakt voor zijn grote liefde NAC. Als geboren en getogen Bredenaar gaat een langgekoesterde droom in vervulling. Debuteren in het Rat Verleghstadion. Zwart-geel om de schouders. Beruchte Avondjes NAC. Het kind van de club stelt niet teleur. Regelmatig vindt de getalenteerde spits het net en de creatieve supportersschare heeft de bijnaam al snel verzonnen. Der Bomber van Breda.

Dan de terugval. Kleine blessures komen, prestaties blijven achterwege. Hoewel Jong PSV een stap omlaag is, koestert Schalk warme herinneringen aan zijn korte periode in Eindhoven. “Dat was een fijne tijd. Daar was wat minder druk, waardoor ik in de luwte kon trainen. Samen met spitsentrainer Twan Schepers heb ik toen ontzettend veel getraind op afronden in the box.” Ondanks zijn zes doelpunten voor Jong PSV, wijst NAC de kleine aanvaller in de zomer de deur. Schalk vertrekt naar Go Ahead Eagles, waar hij tegen zijn als buitenspeler gebruikt wordt.

Schalk: “Ik rendeer het best in een 4-4-2 systeem, waarin ik om een aanspeelpunt kan bewegen. Bij Go Ahead had ik een perfect koppel kunnen zijn met Marnix Kolder, maar ik werd vaak als buitenspeler opgesteld.” Na twee seizoenen aanmodderen op de flank, laat Schalk zijn contract ontbinden.

En toen kwam Ross County

We schrijven dan augustus 2015. Het moment van contractontbinding is misschien niet helemaal tactvol vanwege de naderende sluitingsdag van het transferseizoen, maar Schalk is vastberaden. Liever geen club, dan wegkwijnen op de vleugel. “En ja, toen kwam er ineens een club genaamd Ross County.” De wereld zit vol verrassingen, dat beseft de nu 24-jarige Schalk eens te meer. “Als je mij in de zomer had gezegd dat ik in april de winnende zou maken in de Schotse bekerfinale, dan had ik je een klap voor je kop gegeven.” Lachend: “Maar het is wel zo.”





In Schotland komt Schalk zo groen als wat aan in Inverness. “Mijn eerste buitenlandse avontuur. Ver van huis, een andere leefomgeving. Ik moest in het begin wel erg wennen.” Bij Ross County maakt hij kennis met de wetten van het Schotse voetbal. “De trainingsintensiteit ligt hier veel hoger dan in Nederland. Natuurlijk wordt er wel een beetje tactisch getraind, maar niet zoals in Nederland, waar soms bij het overdrevene af wordt getraind op de tactiek. Hier is het meer van gaan, vliegen en er bovenop klappen.”

Opbloeien in Inverness

Na een stroeve start vindt Schalk langzaam maar zeker zijn weg in Inverness. “Op een gegeven had ik een eigen huisje, een Schotse bankrekening en dat soort dingen. Dat maakt het allemaal wel wat makkelijker. De stad is verder niet heel bruisend, maar zolang je goed voetbalt, is dat niet erg.” Zijn ouders en vriendin komen regelmatig over en de band met zijn teamgenoten wordt steeds hechter. In Schotland begint Schalk op te bloeien. Hij begint te scoren en wordt geposteerd op zijn favoriete spits: in de punt in een 4-4-2 systeem. Goudhaantje van Ross County

En dan is het 13 maart 2016. De finale van de Schotse League Cup. De clash gaat tussen Hibernian en Ross County, de club die in de halve finale dankzij een doelpunt en assist van Schalk afrekende met grootmacht Celtic. Hoogstaand is de finale nooit, intens des te meer. Lang lijkt het duel af te stevenen op een verlenging (1-1), maar dan is daar in de 89ste minuut het been van Schalk. Een intikker van dichtbij, 2-1. Hampden Park ontploft. Ross County schrijft historie, Alex Schalk wint zijn eerste hoofdprijs. Nog steeds heeft hij kippenvel als hij aan dat moment terugdenkt. “Dat is het hoogtepunt van mijn carrière. Als kind droom je ervan om in een finale de winnende te maken. En dan gebeurt het.”

“Het is fijn om te zien dat Schotland het risico waard was. Ik nam toch wel een risico door mijn contract in te leveren bij Go Ahead.” Dat Ross County blij is met de Nederlandse aanvaller, blijkt uit de aanbieding voor contractverlenging die de club hem heeft gedaan. Schalk: “Daar ga ik rustig over nadenken. Ik heb geen haast en ben Ross County dankbaar voor de kans die ze me geboden hebben.” Een toekomstplan heeft Schalk niet. “Ik zie het wel. Een droomscenario om ooit terug te keren bij NAC. Het zou mooi zijn als ik daar kan laten zien wat ik hier kan laten zien. Maar voor nu zit ik hier goed in mijn vel.” Was getekend, een echte Bredenaar.