Heeft Solskjaer genoeg gedaan om zich te bewijzen als Man Utd-trainer?

Getty Images
De interim-trainer van Manchester United heeft de club teruggebracht in de race om plek vier en staat in de kwartfinale van de CL, maar is dat genoeg?

Toen Ole Gunnar Solskjaer op 19 december werd aangesteld als tijdelijke trainer, kreeg hij zes maanden de tijd om te bewijzen dat hij een vaste aanstelling verdient als opvolger van José Mourinho. Nu is hij halverwege en de beslissing van Ed Woodward komt snel dichterbij.

Goal analyseert de rol van de Noorse manager aan de hand van diverse criteria. Heeft hij in de ogen van het bestuur genoeg gedaan om aan te mogen blijven? 

  1. Julian Finney

    Resultaten

    Veertien zeges in negentien duels is een duidelijke plus in deze categorie, al moet worden opgemerkt dat het er nog een stuk beter had uitgezien als de ploeg niet tegen recente nederlagen tegen Arsenal en Wolverhampton Wanderers was aangelopen.

    De vroegtijdige exit in de FA Cup kan Solskjaer echter meer pijn doen dan enkele van zijn voorgangers, die het toernooi soms bewust lieten lopen om de kans op belangrijker zilverwaar te doen vergroten.

    De knappe progressie in de Premier League en in Europa heeft United echter in een veel betere positie gebracht dan het had in december. Bijna vierde in de competitie en winnen van Paris Saint-Germain is een totaal andere wereld dan de laatste maanden onder Mourinho.

    De Portugees claimde bij zijn ontslag zelfs dat er 'bijna een wonder' nodig was om met deze selectie terug te keren naar de top vier en toch is het gat nu nog maar twee punten, terwijl er nog acht speelrondes te spelen zijn om de klus te klaren voor Solskjaer.

  2. Getty

    Tactische keuzes

    De Noorse coach heeft het bekende dwingende spelsysteem van Manchester United teruggebracht en dat resulteert ook nu in goede resultaten. Aanvallen en voor vermaak zorgen staan weer bovenaan de agenda, al heeft hij niet al te drastisch gesleuteld aan het systeem. Solskjaer wisselt af tussen de 4-3-3 van Mourinho en een formatie met een ruit op het middenveld.
     
    Zijn grootste winst zit hem echter in de betere prestaties van Paul Pogba, waarbij de Fransman optimaal profiteert van de vrijheid die hij dankzij zijn coach krijgt. De Noorse oefenmeester draagt Nemanja Matic en Ander Herrera op om het vuile werk op te knappen en die duidelijke rolverdeling past de ploeg goed.
     
    De aanvallers zoeken hun tegenstanders vaker op en dat levert meer ruimte op voor Pogba als inschuivende middenvelder. Dat zorgt voor meer energie en meer druk op de defensies van de tegenstanders.
     
    Vroeg in zijn regeerperiode nam United het op tegen Tottenham Hotspur en die overwinning werd geboekt dankzij de keuze om Marcus Rashford op rechts te zetten in plaats van op het midden. Jesse Lingard fungeerde daarbij als schakel tussen de linies en samen maakten zij de Spurs het leven zuur.
     
    Dat succes is slechts een van de vele voorbeelden om te beschrijven hoe Solskjaer soms kleine wijzigingen aanbrengt om de tegenstander te ontregelen. Ook op dit vlak een mooie beoordeling voor de Noor.

  3. Getty Images

    Vorm van de spelers

    Niet alleen Pogba is een compleet andere voetballer geworden onder Solskjaer. Ook spelers als Marcus Rashford, Luke Shaw en Anthony Martial hebben veel betere dingen laten zien sinds er een nieuwe wind waait op Old Trafford.

    Rashford begon zijn vorm al te vinden in de laatste periode van Mourinho, maar hij kwam pas echt los toen Ole hem het vertrouwen gaf als centrumspits. Onder de Noor loopt hij bijna een op twee en laat hij eindelijk de doeltreffendheid zien die zo van hem werd verlangd.

    Shaw geniet op zijn beurt zichtbaar van de aanvallende vrijheid die hij krijgt van de interim-trainer. Het vertrek van de man die hem publiekelijk te kijk zette heeft ongetwijfeld ook bijgedragen aan zijn opleving.

    Martial levert weliswaar niet zo veel goals als de andere aanvallers, maar ook hij oogt een stuk vrolijker nu hij de vijandelijke defensies mag bestoken met zijn dribbels en versnellingen.

    Victor Lindelöf heeft eveneens aan aanzien gewonnen, terwijl zelfs Romelu Lukaku zichzelf herontdekt nadat hij onder Mourinho lange tijd wegkwijnde als bankzitter en invaller.

    Wordt dan iedereen beter van de Noorse leider? Alexis Sanchez duidelijk niet. De Chileen brengt ook onder Solskjaer niet wat hij wel liet zien bij Arsenal, Barcelona en Udinese.

    Zijn laatste blessures helpen natuurlijk niet en het is de vraag of Solskjaer de grootverdiener nog aan de praat kan krijgen. In februari leek hij die hoop zelf in ieder geval al opgegeven te hebben. 

    Hij is van mening dat alleen Sanchez zelf iets aan de situatie kan veranderen. "Ik kan er niets aan doen. Als hij speeltijd krijgt, moet hij zorgen dat hij zichzelf wordt, want we weten allemaal dat hij een klassespeler is."

  4. Getty Images

    Wisselbeleid

    Het kostte Lukaku slechts twee minuten om te scoren nadat Solskjaer hem in zijn derde wedstrijd als coach liet invallen tegen Bournemouth. De volgende wedstrijd was het wederom direct raak tegen Newcastle en het leek erop dat de interim-trainer een 'gouden pik' heeft, zoals Arjen Robben het zou omschrijven.

    Sindsdien was het echter niet zo briljant als men wel hoopte van de Noor. Dat hij door blessures moet terugvallen op jonge talenten verhult maar voor een deel dat hij soms foute keuzes maakt vanaf de zijlijn.

    In de heenwedstrijd tegen Paris Saint-Germain besloot hij pas zes minuten voor tijd om Lukaku te brengen, waardoor de Belgische spits maar heel weinig tijd kreeg om iets te doen aan de 0-2 achterstand en in de recente FA Cup-wedstrijd tegen Wolverhampton greep hij pas in nadat de tegenstander scoorde, terwijl zijn ploeg al veel langer de onderliggende partij was en iedereen de goal kon zien aankomen.

    Hij wachtte vervolgens ook tot vijf minuten voor tijd voor hij Juan Mata en Scott McTominay binnen de lijnen bracht, terwijl hij veel eerder had kunnen wisselen om nog iets te doen na de tweede tegentreffer.

    Desondanks is het over de gehele linie niet slecht geregeld met zijn wisselbeleid en zijn goede relatie met de overige stafleden heeft hem ook geholpen om cruciale beslissingen te nemen in andere wedstrijden. Solskjaer moedigt assistenten Mike Phelan, Michael Carrick en Kieran McKenna steeds aan om mee te denken en luistert naar hun adviezen, al is de eindbeslissing natuurlijk wel aan hem.

  5. Getty

    Inpassen van jeugdspelers

    Zoals elke manager die tien spelers mist door blessures, doet ook Solskjaer geregeld een beroep op de jonge spelers. Toch lijkt het erop dat hij ook zonder die ongemakken het vertrouwen durft te geven aan de jeugd.

    Bij zijn aanstelling beloofde hij dit al en in zijn allereerste wedstrijd liet hij toptalent James Garner debuteren, terwijl ook Angel Gomes in het tweede duel de kans kreeg. Vervolgens kwam in de FA Cup het debuut van Nederlander Tahith Chong, waar Mason Greenwood zelfs net als Chong al eens mocht meedoen in de Champions League.

    De jeugdopleiding is altijd een belangrijke pijler geweest bij United en Solskjaer sluit zijn ogen niet voor het aanwezige talent. Zijn uitspraak dat Garner de 'nieuwe Michael Carrick' kan zijn, zegt eigenlijk al genoeg. De Noor durft de jeugd het vertrouwen te geven en is in staat om hen tot betere spelers te maken.

  6. Getty

    Transfers en contracten

    Toen United kort na het aanstellen van Solskjaer direct Marouane Fellaini aan Shandong Luneng verkocht en Scott McTominay terugzette naar de reserves, leek het een voorbode dat er flink de bezem gehaald zou worden door de selectie.

    McTominay had toen net een nieuw vierjarig contract getekend en recent was hij de ster van de avond toen United met 1-3 won bij PSG. Daarmee onderstreepte hij dat hij nog altijd veel te bieden heeft en Solskjaer slaagde erin hem op scherp te zetten nadat hij flink was weggezakt onder Mourinho.

    Publiekslieveling Anthony Martial kreeg ook een nieuw contract en voor Phil Jones was er eveneens een lange verlenging mogelijk, terwijl aanvoerder Antonio Valencia te horen heeft gekregen dat zijn aflopende contract niet wordt verlengd.

    Natuurlijk zijn veel van die zaken al in gang gezet voordat Solskjaer arriveerde, maar de interim-trainer heeft een sterke mening en daarnaar wordt geluisterd door het bestuur. "We hebben veel gesprekken over de toekomst van de club."

    "Dat deden we al voor United een paar wedstrijden won en er opeens werd gepraat over een mogelijk vast contract voor mijzelf", benadrukt de Noor. "Je moet plannen maken. Dat is belangrijk. Zelfs als ik er straks niet bij zou zijn, wil ik nog steeds mijn visie geven over wie ik als supporter graag bij de club zou zien."

    De fans zullen echter pas echt tevreden zijn als naar buiten komt dat David de Gea en andere prominente spelers langer worden vastgelegd. De verlenging van Phil Jones zorgde voor wat vraagtekens bij de harde kern, maar over het algemeen is men het roerend eens met de keuzes die tot dusverre zijn gemaakt.

  7. Getty Images

    Stemming rondom de club

    Het valt niet te ontkennen dat er een andere stemming heerst bij United dan onder Mourinho. Zowel in het stadion als op de trainingen wordt meer gelachen en de Noorse oefenmeester is er vrijwel eigenhandig verantwoordelijk voor.

    Na de kille benadering van zijn Portugese voorganger voelt zijn optimisme als een warme lentedag en hij scoort ook punten door zijn team meer te laten voetballen als onder Sir Alex Ferguson dan zijn voorgangers. Daarnaast heeft hij van zichzelf een vrolijke uitstraling en journalisten lopen met hem weg.

    Op de vraag wat hij bij de club wilde bereiken, was zijn antwoord dan ook treffend. "Laten zien waarom wij Manchester United zijn." Solskjaer staat voor aanvallend voetbal, gelooft in de jeugd en de spelers genieten zichtbaar van zijn aanpak en speelstijl.

    De fans pakte hij ook vanaf dag een in omdat hij als speler natuurlijk een grote naam had bij de club en nu het spel ook nog eens bekoort, is er niets om te klagen. Het is weer leuk om naar Old Trafford te gaan en de ploeg te zien strijden voor weer een overwinning, want de bus parkeren voor een puntje is er niet meer bij.

  8. Getty

    Commerciële aantrekkingskracht

    Op het vlak van commercie moet Solskjaer het wel afleggen ten opzichte van zijn voorganger Mourinho. Vice-voorzitter Ed Woodward was in 2016 als marketingman verantwoordelijk voor de komst van de Portugese trainer die overal ter wereld wordt herkend en daarmee waarde vertegenwoordigt.

    Solskjaer heeft die pré niet. Natuurlijk weet elke doorgewinterde United-fan wat de Noor heeft bereikt, maar hij is geen Mourinho, Guardiola, Klopp of Zidane die in het Verre Oosten of in Australië op een billboard prijkt en door iedereen wordt herkend.

    Geen enkel groot bedrijf als Lipton Ice Tea, Adidas of Heineken zou Solskjaer kiezen als gezicht van een campagne en dat beperkt Woodward aanzienlijk in zijn mogelijkheden om vette sponsorcontracten binnen te slepen.

    Het valt echter niet uit te sluiten dat zijn commerciële status verandert als Solskjaer blijft winnen en bijvoorbeeld de Champions League verovert. Ook Mourinho is ooit klein begonnen en het is niet zo dat United dringend om extra inkomsten verlegen zit.