La historia de Naby Keita: De esquivar autos en las calles de Guinea al carril rápido a la élite de Europa

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El centrocampista platica con Goal en exclusiva sobre su infancia en Guinea y su camino al estrellato

La improvisada pelota se pega a sus pies descalzos cuando se aleja de dos marcadores, lanzándose hacia las piedras que sirven como portería. Un defensor le toma la de la camiseta por la espalda, pero él se lo quita de encima y acelera.

Entonces viene el verdadero desafío. El niño, que aún no ha alcanzado los 10 años de  edad, siente un fuerte golpe en la espalda y primero se asegura de que mantiene la  posesión de la pelota, entonces dispara. Un joven Naby Keita ha anotado, y mientras celebra, mira rápidamente el auto que le estorbó en la jugada.

"Ese fue un juego normal", el centrocampista le dice a Goal en exclusiva mientras recuerda su infancia centrada en el fútbol en Koleya, una zona de la capital de Guinea, Conakry.

"Jugábamos donde había espacio abierto, que a menudo estaba en la calle y teníamos que esquivar los autos.

"Fui golpeado muchas veces, pero seguí adelante porque nunca quise perder la posesión. Nada podía separarme del balón y aprendí mucho de mis experiencias en la calle.

"Jugábamos con todo lo que podíamos y yo podía tener nada en los pies o, a veces, jugaba con zapatos viejos y dañados", continuó Keita tras entrar en 2017 por primera vez a la lista Goal 50, que clasifica a los 50 mejores jugadores del mundo el año pasado. y será revelada en su totalidad el martes 14 de noviembre.

Naby Keita (portrait)

“No tenía botas y atesoraba las  camisetas de fútbol que me regalaban. Todo eso me ha ayudado a estar mejor preparado para cualquier cosa ahora como profesional y tampoco tengo miedo de nada en el campo.

"Era bastante pequeño, así que tuve que luchar por todo: la oportunidad de jugar, por el balón, para obtener respeto y es por eso que ni siquiera los coches pueden detenerme. Es de donde viene la agresión en mi juego, que es tan importante para mi posición".

Elrey de las calles de Conakry es ahora el futbolista africano más caro de la historia. El Liverpool activó una cláusula de 48 millones de libras en su contrato con el  RB Leipzig este verano y pagó una prima para asegurar sus servicios desde el 1 de julio de 2018.

El traspaso ha estado en su destino desde que la idea de convertirse en profesional se cristalizó en su mente como un adolescente, pero su ascensión a la cima del juego comenzó cuando era un niño pequeño.

Tan pronto como Keita pudo caminar, su madre, Miriam Camara, tuvo que quitarle constantemente objetos de sus pies. "Ella me dijo que cualquier cosa que se cayera de la mesa, ya sea una botella de agua o una naranja, yo regateaba con ella", recuerda, sus palabras salpicadas de risa.

"Fuera lo que fuera que podía patear en el suelo, me entretenía con eso. No importaba a dónde fuera, haría eso".

Su padre, Sekou Keita, cree que el destino de Naby ya se había decidido antes. "Mi papá me dijo que cuando era bebé me encantaba la pelota, mirarla, tocarla. Siempre lo quise a mi alrededor".

A pesar de que ambos sentían que era inevitable que su hijo quisiera seguir una carrera en el fútbol, ​​los padres intentaron dirigirlo hacia un camino diferente. "Querían que estudiara", recuerda Keita. "Sentían que la educación era la más importante y más estable, pero no había nada más para mí que el fútbol.

Naby Keita

"Lo intentaron y lo intentaron, pero pudieron ver dónde estaba mi cabeza y mi corazón. Todos en la comunidad les decían que yo era el mejor jugador de Conakry y, finalmente, mis padres me dijeron que sabían que tenía un don especial, así que apoyarán por completo mi sueño".

A los 12, los ojeadores locales ya aconsejaban que el prodigio debía dirigirse a Europa, pero era demasiado para que alguien tan joven lo procesara. "No estaba listo mentalmente aún para un gran paso", explica Keita. "Alrededor de dos años después, veía muchos partidos de la Ligue 1, Champions League y Premier League en la televisión y sabía que quería jugar en ese nivel.

"Era imposible hacerlo en casa, así que estaba claro que tendría que ponerme a prueba en Europa. Estaba decidido a convertirme en futbolista, no solo porque me gustaba el juego, sino también para poder mantener a mi familia".

Y a los 16 años, inundado de entusiasmo pero inseguro de qué esperar, se aventuró a Francia para unas pruebas. "Mis padres estaban aterrados. No querían que me fuera tan lejos y estaban preocupados sobre cómo me adaptaría a este nuevo entorno ", admite Keita.

"Fue más difícil de lo que podría haber imaginado, ya que todo, excepto el idioma, era diferente. Estaba acostumbrado a jugar al fútbol con mis amigos, pero ahora estaba con extraños".

Iba y venía entre Conakry y Europa, donde el rechazo de Lorient, entre otros, lentamente fue minando su convicción.

"Me preguntaba si alguna vez lo lograría. Fue un momento difícil ", dice Keita. "Tienes tu sueño al alcance de la mano, luego se aleja y tienes que empezar desde el principio otra vez".

Lo más difícil de este período no fue estar en un lugar desconocido, chocar con una cultura contrastante, o las personas diferentes con las que estaba entrando en contacto, sino la manera completamente extraña de interpretar el fútbol.

Naby Keita

"Nunca estuve expuesto al lado profesional del juego", explica Keita. "No crecí en una academia, todo lo que sabía era de la calle. Tomaría la pelota, correría con ella, mostraría alguna habilidad para vencer a un jugador y anotar.

"Durante estas pruebas, ¡los entrenadores me pedían que hiciera cosas que nunca había escuchado! Usaban términos de fútbol que yo no podía entender y daban instrucciones de las que no tenía ni idea. No sabía sobre tácticas y cuando fui rechazado eso es lo que me dijeron".

Fue solo hace seis años que Keita recibió esa crítica aplastante, y sin embargo, ahora, cuesta encontrar un centrocampista tan astuto y efectivo como él tanto ofensiva como defensivamente. El director del Schalke 04, Christian Heidel, señaló acertadamente que el Leipzig posee un "jugador número 12" porque "Naby es como dos jugadores, este muchacho es incomprensible".

Puede atacar, enfrentarse a defensores, interceptar, cambiar la jugada, hacer una transición rápida, diseccionar o anular la oposición, dictar el ritmo de su lado; una combinación única y valiosa.

Le Mans había sido el primer club en apreciar el potencial de Keita más allá que sus carencias, pero no pudieron reclutarlo a los 18 años ya que estaban al borde de la bancarrota. Sin embargo, uno de sus empleados recomendó el "diamante en bruto" al entonces director deportivo de FC Istres, Frederic Arpinon, quien hizo su debida diligencia y habló con los ojeadores que observaron la actuación de Keita en un torneo en Marsella, organizado por el ex defensor celta Bobo Balde. Las recomendaciones llevaron al club del sur de Francia a organizar una prueba, en la que Naby causó una impresión instantánea.

Istres le ofreció un contrato de tres años y en noviembre de 2013, Keita les agradeció con un gol y una gran exhibición de debut en la victoria por 4-2 sobre el Nimes.

"Había esperado tanto, tuve tantos reveses y cuando tuve mi primera oportunidad, quería demostrar que pertenecía a Europa", dice mientras recuerda el juego.

"Mis padres todavía estaban muy preocupados por mí. ¡Tenía que llamarlos seis veces al día y contarles todo lo que estaba pasando!", se ríe.

Naby Keita

Arpinon rápidamente supo que sería difícil mantener escondida a su nueva adquisición, y mientras que los equipos de la Ligue 1 tenían miedo de apostar por el pequeño jugador con un gran potencial, Gerard Houllier estaba convencido de que despegaría en el Red Bull Salzburgo.

Luego, el entonces jefe global de fútbol para los clubes de Red Bull, y ahora todavía asesor, discutió sobre Keita con Ralf Rangnick, que era el director deportivo del equipo austriaco antes de asumir el mismo rol en Leipzig.

La dupla vio al internacional de Guinea representar a su país en un amistoso contra Malí el 25 de mayo de 2014 en Francia y Houllier habló con él sobre el compromiso de Salzburgo con el desarrollo.

Ese verano, Keita firmó un contrato de cinco años en Die Roten Bullen, donde Sadio Mane le brindó una valiosa guía antes de mudarse a Southampton.

"Al principio, no estaba comenzando los partidos y fue muy frustrante", reveló Keita. "No me gustó e hizo que el período de adaptación fuera más difícil. Pero Sadio dijo: 'Mi hermanito, mantente calmado. Tu oportunidad vendrá y, cuando lo haga, la aprovecharás al máximo".

"Me ayudó con todo: el idioma, hacer amigos, entender el club y la ciudad. Y, por supuesto, él tenía razón. Una vez que ingresé en el equipo, mostré mis cualidades y todo fue mucho más fácil.

"Salzburgo me mejoró como jugador y aprendí tanto allí, obtuve una real educación táctica. Sadio fue importante para mí, ¡todavía lo es! Para mí, él es mi hermano mayor. A él realmente le gusta aprender cosas nuevas, mejorar y empujarse a sí mismo y somos iguales en ese aspecto. Él es un buen ejemplo para mí ".

Mane, tres años mayor que Keita y también representado por el grupo deportivo Arena11, todavía se siente protector con respecto al guineano y observa sus juegos en cada oportunidad, ya sea en vivo o en momentos destacados. "Es un jugador realmente especial y es como familia para mí", dice el velocista del Liverpool. "Estuvimos cerca en Salzburgo y seguimos en contacto. Disfruto de verlo y espero poder ayudarlo nuevamente cuando llegue el año que viene.

Naby Keita

"Me preguntó por el Liverpool y le dije que este es un club increíble con jugadores talentosos, un gran manager y mucha ambición. La ciudad y la gente son realmente agradables y él se sentirá como en casa aquí".

El próximo verano no será la primera vez que Keita vista la camiseta del Liverpool.

"Cuando tenía alrededor de 11 o 12 años, mis amigos y yo estábamos eligiendo qué camisetas usaríamos para nuestro equipo. Debido a que mi padre me apodó Deco, ya que él creía que yo jugaba como él, quería que consiguiéramos la camiseta del Barcelona, ​​eran mis favoritos.

"Todos mis amigos eran partidarios del Liverpool, sin embargo, y realmente me gustó el club así que nos decidimos por ellos. ¡No creo que ninguno de ellos realmente pudiera imaginar que crecería para vestir una verdadera camiseta de Liverpool y representar al Liverpool real!"

Más allá de su grupo de amigos, había una persona prominente que constantemente hacía referencia al próximo club de Keita.

"¡Mi padre es un gran fan!", Revela. "Desde que tengo memoria, ha estado hablando de ellos. Antes de saber siquiera qué era Liverpool cuando era niño, estaba loco por ellos.

"Por supuesto, cuando descubrió su interés y cuando se cerró el trato para la próxima temporada, quedó encantado. Quería hablar sobre Estambul, Steven Gerrard y cualquier otro gran juego o jugador del club ".

Keita, sin embargo, aún no está pensando en trabajar con Jurgen Klopp. "Todavía tengo mucho por lograr en esta campaña con Leipzig y mi atención se centra en ellos", dice. "El club ha sido bueno para mí y he crecido mucho con ellos. El traslado de Salzburgo a Leipzig fue excelente para mí y he subido de nivel. La temporada pasada fue especial para nosotros, jugamos un gran fútbol y terminamos segundos en la Bundesliga para darnos nuestra primera prueba de la Champions League.

Naby Keita

"Solía ​​ver a Xabi Alonso en la Liga de Campeones y la Premier League cuando estaba en Guinea y la temporada pasada tuve que jugar contra él en el centro del campo antes de retirarse. Cuando pienso en cosas como esta, me recuerda lo afortunado que soy, pero también lo duro que he trabajado y lo lejos que he llegado. Pero esto es solo el comienzo, nunca estoy satisfecho, nunca me siento cómodo".

Cuando el nominado a Futbolista Africano del Año de la CAF regresa a casa, es recibido con más recordatorios de sus logros y con una mayor inspiración para seguir adelante.

"Cuando vuelvo a Conakry, todavía hay niños jugando en la calle sin zapatos, esquivando los autos. Siempre compro botas cuando estoy de vuelta para el mayor número posible de niños porque sé cuánto puede significar tener algo tan simple. Hay tanta habilidad y talento en Guinea que me llena de orgullo".

No todo es exactamente igual durante el regreso a casa. "¡Yo quería ser Deco, Titi Camara o Pascal Feindouno cuando era joven, y ahora hay niños con mi nombre en la parte posterior de sus camisas! Esa es una gran motivación para mí y espero continuar mostrándoles que con coraje y determinación, pueden lograr cualquier cosa.

"No importa cuán pobre seas, o de dónde eres, si estás dispuesto a hacer sacrificios, estás dispuesto a trabajar duro y nunca dejas de luchar por tus sueños, puedes hacerlos realidad".

Tanto se ha alterado en la vida de Keita tan rápidamente, pero siempre hay constantes. "Mi madre está aquí, viene cada tres meses a visitarme y se queda conmigo por un tiempo", dice.

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"Ahora no tiene que gritarme por patearlo todo, pero sigue siendo mi roca. No soy nada sin mi familia, y pase lo que pase, nunca olvidaré de dónde soy ".

De ser el jugador a seguir en la Bundesliga la temporada pasada, Keita parece ser ahora un objetivo de los árbitros. El entrenador de Leipzig, Ralph Hasenhuttl, no tiene ninguna preocupación por las tres tarjetas rojas que recibió el No.8 en un período reciente de 39 días, indicando que su jugador es "a menudo provocado". Que ahora esté señalado muestra el creciente estatus de Keita y lo significativo que los rivales creen que es.

Es poco probable que su influencia se atempere pronto. "Quiero ganar. Planeo solo ser mejor y más fuerte. Este es solo el comienzo para mí ", dice Keita con una sonrisa de complicidad. "He llegado hasta aquí, ¿cuál es el punto de no apuntar a la cima?"

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