老傑講台:最被低估的英超右後衛

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沒有甚麼特別原因,愛爾蘭守衛卡爾(Stephen Carr)是整個九十年代,筆者最喜歡的英超右後衛,也敢斷言整個職業生涯只曾兩次入選英超最佳陣容,不足以說明他的成就。

老傑講台:重溫16年前的「大英驕傲」

身高175cm的卡爾生於都柏林,15歲離開愛爾蘭,拒絕了阿仙奴的邀請,加盟熱刺青年軍,兩年後獲時任阿根廷主帥阿迪尼斯(Osvaldo Ardiles)送上一線隊的球衣,並以17歲零1個月的幼齒之級實現夢想。可惜生不逢時,當時社交網絡仍未流行,如他活在這個時代,如此年輕嶄露頭角,相信已被傳媒一窩蜂捧紅。

靜了3年,卡爾在1996/97賽季藉防線傷兵滿營而獲得轉機,助攻有聲有色,傳中質量高,煥起了熱刺的右路生機,整季英超上陣26場。1997年11月,球隊主帥走馬看花,也動搖不了他的位置,翌季踢滿了聯賽38場,各項賽事披甲43場更是全隊首屈一指的出勤王。

1998/99賽季,卡爾首次接過代表主力右後衛的2號球衣,並協助球隊在決賽打敗李斯特城,贏得隊史第3座英格蘭聯賽盃,終止8年冠軍荒。那一賽季,他終於首次在正式比賽進球,可說是雙喜臨門,三條戰線合共上陣52場,並列首位。

1999年10月,熱刺大戰三冠王曼聯,先失一球之下,3分鐘連下兩城逆轉,換邊後紅魔瘋狂反攻,戰至70分鐘,卡爾在右路突然內切,離門25碼施放冷箭,皮球破門,鎖定勝局,終止對賽4年不勝的走勢。這幾年,他已經成為熱刺防線的不二之選,也是英超一流右後衛,但在2000/01賽季遇上膝傷,上陣場數減少,有意的買家包括利物浦和車路士也打起退堂鼓。

2001年,熱刺改朝換代,利維(Daniel Levy)來了,前英格蘭主帥荷杜(Glenn Hoddle)走馬上任,卡爾決定在夏天進行膝部手術(其實是為了更好準備2002年世界盃),缺席整個賽季,也可說是人生最大的轉捩點。2004年夏天,利維大刀闊斧去除前朝舊臣,包括普耶(Gus Poyet)和安達頓(Darren Anderton)也是目標,正值28歲當打之年的卡爾也逃不出五指山,終以200萬鎊加盟紐卡素。

那年作客修咸頓,喜鵲險勝2:1,卡爾轟進漂亮的30碼遠程炮,也是賽季唯一進球,隨後受到斷斷續續的傷患困擾,比賽持續減少,狀態走下坡,也經歷了4任領隊。2007/08賽季,球隊在右後衛的位置已有兩名球員,加上他的合同屆滿,遂獲自由身離開,英超的維拉、愛華頓接觸後改變主意,後來前往英甲試腳失敗,失業半年,終在12月正式掛靴。

然而,這不是句號,卡爾於2009年2月到伯明翰隨隊訓練,以防萬一,結果真的收下了一個月的短期合同,憑出色的演出,季末簽下兩年新約。2009/10賽季,他在英超披甲35場,出勤第一,老馬識途,經驗更加老道,並帶同後輩列治維(Liam Ridgewell)、羅渣莊臣(Roger Johnson)和史葛(D.Scott)一起成長,伯明翰以升班馬排名英超第8,喜迎遲來的春天。

之後的一個賽季,這位右後衛踢滿了每場英超,以隊長身份踏上新溫布萊,在聯賽盃決賽大戰阿仙奴,爆冷奪冠,但代價是降班收場。2012/13賽季,廉頗老矣,他沒有上陣,賽季結束退役,也婉拒加入教練組,寧與家人移居西班牙。原來,他和家人在西班牙的馬拉加東南部(馬貝拉)經營了飯館和酒吧,走高檔路線,有機會前往當地旅遊,也可準備去La Sala,說不定有機會巧遇這位前英超最佳右後衛。

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