Het ontbrekende puzzelstukje van Cristiano Ronaldo

De meedogenloze jacht op zilverwerk gaat door.

Na vijf keer de winst van de Champions League, vijf Ballon d’Ors, een Europees kampioenschap met Portugal en tal van andere prijzen in een glorieuze loopbaan bij Sporting Portugal, Manchester United en Real Madrid, zet Cristano Ronaldo nu zijn zinnen op de grootste prijs van het spel. Maar het is misschien een stap te ver.

Ronaldo is meedogenloos. Op tienjarige leeftijd sloot hij zich aan bij de grootste club van Madeira, Nacional, en hij werd al snel beschouwd als de beste jonge speler op de Atlantische archipel – zelfs als hij tegen ouders jongens speelde. Op elfjarige leeftijd maakte hij deel uit van de beste jeugdopleiding van Portugal bij Sporting, op het vasteland, en op zijn achttiende tekende hij voor Manchester United.

“Hij was aanvoerder van het team”, vertelt voormalig Nacional-jeugdcoach Pedro Talinhas tegen Goal. “En hoewel hij in zijn eerste jaar junior was, speelde hij vele keren tegen jongens die drie jaar ouder waren dan hij – en toen viel hij zelfs vaak op. Je kon zien dat hij een kind was met enorme mogelijkheden, een enorm potentieel.”

Bij Sporting was hij gewoon een getalenteerde speler die op kon duiken uit het beste jeugdsysteem van het land, maar er was zelfs toen al iets speciaals aan de vleugelspeler.

“Er waren op dat moment drie uitstekende jonge spelers”, vertelt Ronaldo’s voormalige teamgenoot bij de ploeg uit Lissabon, Andre Cruz, aan Goal. “Er waren Ricardo Quaresma, Hugo Viana, die voor Newcastle United tekende, en Cristiano.

"Ze waren allemaal erg getalenteerd, maar je kon zien dat Ronaldo anders was.

“Hij was toen onrustig. Er was een ernst bij hem die van hem de grote kampioen heeft gemaakt die hij vandaag is. Hij had de kwaliteit en de voorwaarden; het potentieel was er. En zijn lichaamsbouw was superieur en hij raakte bij nooit geblesseerd.”

Nu op 33-jarige leeftijd heeft Ronaldo net zijn vijfde Champions League gewonnen, de laatste vier bij Real Madrid na zijn succes in 2008 met Manchester United.

Hij staat slechts één zege achter Paco Gento, de meeste succesvolle speler van de competitie, die tussen 1956 en 1966 zesmaal de Europa Cup claimde.

“Cristiano is een echte Real Madrid-legende om alles wat hij heeft bereikt”, vertelt ex-Blancos-doelman Paco Buyo tegen Goal.

“Hij is in alle opzichten een ster. Hij heeft alles gewonnen met Real Madrid en hij won zelfs het EK met zijn nationale ploeg. Dat toont zijn niveau. Hij is buitengewoon.”

Voor veel jongere fans van de Spaanse ploeg, wordt hij beschouwd als de grootste in de geschiedenis van de club en hij is al topscorer aller tijden van de club, met een verbazingwekkend aantal van 450 doelpunten in slechts 438 wedstrijden, een totaal waarmee hij Raúl (323) en de legendarische Alfredo Di Stéfano (308) heeft gepasseerd.

“Alfredo was een fenomeen”, zei de voormalige Argentijnse doelman Hugo Gatti – die tegen Di Stéfano speelde en ook door hem werd gecoached – tegen Goal. “Voor mij was de speler die een revolutie teweegbracht in het Europese voetbal Alfredo Di Stéfano. Na Alfredo heb je Cristiano.

"Hij is een man die nooit gestopt is met leren. Hij heeft een winnend karakter, hij is een geweldige doelpuntenmaker en hij wil het allemaal winnen en de hele tijd verbeteren.”

In Portugal wordt Ronaldo’s naam ondertussen genoemd naast voormalige grootheden als Eusébio en Luís Figo, hoewel geen van deze twee hun nationale team kon helpen aan het winnen van een internationale prijs zoals Cristiano met de Selecao deed bij het EK 2016. Hij is ook de topscorer aller tijden van het land met 81 doelpunten.

“Hij heeft legendes zoals Eusébio en Figo overtroffen, zei voormalig United-teamgenoot Rio Ferdinand tegen Goal.

“Hij heeft ze een tijdje geleden overtroffen. Het waren geweldige spelers, maar Figo weet dat hij niet op dezelfde pagina staat als Ronaldo. Omdat zijn cijfers niet liegen, wat hij heeft gewonnen in het spel, zijn status in het spel, hij staat aan de top van het verleden en het heden.”

Met al zijn Champions League-zeges, Ballon d’Ors, nationale competities en bekers, Supercups, WK’s voor Clubteams en het Europees Kampioenschap twee jaar geleden, is Ronaldo een van de meest gedecoreerde spelers van het spel.

En het WK is nu ook in zijn vizier. Op 33-jarige leeftijd is dit waarschijnlijk ook zijn laatste kans om het te winnen.

“Het is moeilijk, want hoewel Portugal goede spelers heeft, is het niet zoals Real Madrid, waar Ronaldo wordt omringd door de beste voetballers ter wereld”, voegt Cruz toe. “Het is hetzelfde met Lionel Messi bij Argentinië. Bij Barcelona zijn zijn teamgenoten van een ander niveau, maar in het internationale voetbal moet je werken met wat je hebt.”

Portugal, met een inwoneraantal van iets meer dan tien miljoen, is al aan het overpresteren in vergelijking met veel grotere landen zoals Spanje, Brazilië, Argentinië en anderen. En het winnen van het EK in 2016 was een spectaculaire prestatie voor het land op zich.

Net als het toernooi in 2004, die bittere nederlaag in de finale tegen Griekenland voor de gastheer, zal Euro 2016 herinnerd worden voor de tranen van Ronaldo.

Een jonge Ronaldo huilde nadat zijn nationale ploeg dat eerste toernooi had verloren en hij huilde opnieuw in Parijs toen hij twee jaar geleden door een blessure uitviel, om vervolgens triomfantelijk terug te keren om de beker de lucht in de steken na het winnende doelpunt in extra tijd van Éder.

Joao Marques de Freitas, die Ronaldo hielp te bemiddelen met zijn overgang naar Sporting door zijn moeder te overtuigen dat hij als jongeling naar Lissabon zou reizen, zei tegen Goal: “Cristiano is er trots op dat hij van Madeira komt en hij is er trots op om voor Portugal te spelen. Je kunt zijn trots zien bij het dragen van het shirt.

“In 2004 huilde hij omdat hij zo dicht bij het winnen met zijn land was geweest. In 2016 huilde Portugal met hem mee toen hij geblesseerd uitviel, maar deze keer was er een gelukkig einde.

"Een WK is natuurlijk de grootste droom en het zou alles voor hem betekenen. Maar het is moeilijk.”

Dat zal zo zijn. Een halve finale in 2006, waarbij Ronaldo een cruciale rol speelde, is Portugal’s beste prestatie ooit op het mondiale podium.

De vijfvoudig winnaar van de Ballon d’Or maakte zijn eerste WK-doelpunt op dat toernooi toen hij in de groepsfase een strafschop benutte in een 2-0 overwinning op Iran. Portugal bereikte de knock-outfase met drie overwinningen en na een heetgebakerde 1-0 overwinning op Nederland, waarbij beide teams eindigden met negen man, ging de controverse verder in de kwartfinales toen Wayne Rooney werd weggestuurd nadat hij Ricardo Carvalho trapte.

Cristiano leidde de protesten en was het doelwit van de Engelse media voor zijn rol in de rode kaart van Rooney. Beelden van de aanvaller die knipoogde naar de Portugese bank wakkerden de vlammen verder aan.

Onverstoord door alles, benutte Ronaldo de winnende strafschop in de strafschoppenserie toen de ploeg van Luiz Felipe Scolari de laatste vier bereikte. Daar, in de wedstrijd tegen Frankrijk, werd Ronaldo uitgefloten door duizenden fans van Engeland, die kaartjes hadden gekocht in de hoop dat hun team zou strijden voor een plek in de finale. Uiteindelijk verloor zijn ploeg na een benutte strafschop door zijn toekomstige Real Madrid-trainer Zinédine Zidane.

"Dat was een zware tijd voor Cristiano”, zei De Freitas. “Hij moest terug naar Manchester en veel mensen waren tegen hem.

"Maar het toont de kracht van het karakter dat hij heeft, dat hij het doorstond en werd toen nog populairder bij de fans dan hij tevoren was.”

Vier jaar later ging Ronaldo naar het WK zonder een internationaal doelpunt sinds februari van het voorgaande jaar en hoewel hij er uiteindelijk één maakte in een 7-0 overwinning op Noord-Korea in de groepsfase, zou het daarbij blijven. Het team kreeg nooit echter een vaste vorm onder voormalig United-assistent Carlos Queiroz en werd in de achtste finale uitgeschakeld door kampioen Spanje na een 1-0 nederlaag, nadat de ploeg in drie van de vier wedstrijden niet had gescoord.

Brazilië 2014 zorgde voor nog meer frustratie bij Ronaldo. De aanvaller van Real Madrid had het seizoen afgesloten met een blessure en tijdens het toernooi bleef zijn knieprobleem opspelen. Zijn winnende doelpunt in de tachtigste minuut tegen Ghana in de laatste groepswedstrijd betekende dat hij had gescoord in zijn derde opeenvolgende WK, maar het was niet genoeg om te voorkomen dat Portugal al na de groepfase werd uitgeschakeld.

Er zijn dus tot nu toe veel gemende gevoelens geweest voor ‘CR7’ in de grootste competitie van allemaal.

Niettemin, na het winnen van alles op clubniveau en het claimen van de EK-titel in 2016 met Portugal, is het toernooi van deze zomer in Rusland nog een laatste kans om de grootste prijs van het spel mee naar huis te nemen: de Wereldbeker.

“Dat kan degene zijn die hem ontgaat”, zei Cruz. “Cristiano is ongelooflijk, maar Portugal als team is niet zo sterk als Spanje, Duitsland of Brazilië. Er kan altijd een verrassing zijn en hun hoop ligt bij hem, maar Portugal is een van de outsiders voor de beker in Rusland.”

Deze gedachten worden zeker weerspiegeld door de gokmarkten, waarbij de Europees kampioen onder Brazilië, Duitsland, Spanje, Frankrijk, Argentinië, België en Engeland staat op de lijst als grootste kanshebbers om de beker op 15 juli in Moskou te winnen.

En hoewel het succes van de Seleccao op het EK 2016 als een verrassing werd beschouwd, aangezien de ploeg van Fernando Santos ook niet tot de favorieten behoorde voorafgaand aan het toernooi, is het WK van een geheel ander niveau.

“Ik denk dat de kansen van Ronaldo om het WK met Portugal te winnen beperkt zijn”, zei Ferdinand. “Ik denk de selectie die ze hebben… ja, ze hebben het Europees kampioenschap gewonnen, maar er was geen heel sterk team daar.

“Maar als je een Cristiano Ronaldo in je team hebt, heb je altijd de kans om iets te doen in elke minuut van elke wedstrijd, omdat hij zo goed is. Hij produceert zo consequent, zowel voor zijn club als zijn land, dat je nooit een Portugal-team kunt afschrijven met Cristiano Ronaldo erin.”

Voor Ronaldo is het de kans om onsterfelijkheid te bereiken. Na het winnen van zijn vijfde Ballon d’Or in december vorig jaar om op gelijke hoogte te komen met Messi met vijf gouden ballen, zei de Portugees: “Ik ben de beste speler in de geschiedenis.”

En terwijl een WK-triomf voor de 33-jarige deze zomer niet zou bewijzen dat die bewering waar is, zou het hem onderscheiden van zijn rivalen – en de Argentijnse aanvaller in het bijzonder – gekeken naar de gewonnen prijzen.

Nadat hij al het andere heeft gewonnen wat er te winnen vast, is het WK het ontbrekende stuk in de puzzel voor de Real Madrid-aanvaller.

Terwijl Portugal zich voorbereidt op confrontaties met Spanje, Marokko en Iran in Groep B, waarbij Uruguay, Frankrijk en Brazilië mogelijk wachten als ze als tweede eindigen in de groep, kan dit slechts één prijs zijn waar Cristiano het zonder zal moeten doen.