Adiós, Andrés... La despedida final del mago

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Una noche de septiembre de 2006 en Belfast, un joven Andrés Iniesta se sentó entre los suplentes mientras que una lamentable España de alguna manera fue vencida por el hat-trick de David Healy para Irlanda del Norte.

Esa noche terminó no solo con un revés vergonzoso, que dejó al conjunto español en peligro de perderse la Eurocopa, sino con furiosas llamadas al despido del entrenador del equipo nacional Luis Aragonés.

Y aunque no pasaría mucho tiempo antes de que España, con Iniesta en papel protagónico, se llevaría a casa su primer trofeo en 44 años al vencer a Alemania en la final en Viena en el verano de 2008, nadie lo hubiera esperado en aquel entonces.

Menos aún unas pocas semanas después de Belfast cuando, en un juego que debía ganar en Suecia, España hizo lo impensable y perdió de nuevo. Esa noche, del conjunto español solo Carles Puyol y Xavi Hernández jugaban a nivel de clubes para el Barcelona.

Aunque en el transcurso de los próximos años, todo el paradigma del fútbol español -y el fútbol mundial en general- cambiaría en función de lo que estaba sucediendo en el Camp Nou. A la vanguardia estarían Iniesta y su gran amigo Xavi. Aragonés estaba dirigiendo un equipo en transición, pero había grandes dudas sobre a qué estaban haciendo la transición exactamente.

De alguna manera sobrevivió a Suecia con el apoyo de la federación intacto. Irlanda del Norte fue una noche histórica, no solo en el sentido de tocar fondo, sino también por el hecho de que era la última vez que Raúl, el capitán, vestía la camiseta española. Como figura estelar de Madrid, Raúl disfrutó del respaldo total de la prensa de la capital. La decisión de Aragonés de excluirlo recibió llamamientos fervientes y persistentes para su reincorporación en las publicaciones favoritas de Raúl.

Pero España avanzaba sin él, incluso si los de fuera no podían aceptarlo e incluso si tardaba mucho tiempo en obtener resultados. Aragonés iba a confiar en David Villa para los goles y en algo completamente diferente a los juegos maestros.

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Unos meses después de esa derrota de Suecia, después de un revés en un amistoso contra Rumania, España se embarcó en una racha de 35 juegos invicto, una secuencia que solo llegó a su fin en la Copa Confederaciones 2009.

España había pasado décadas ganando su apodo de la Furia Roja, y esa descripción representaba a la perfección cómo se enfrentaban a su competencia. Eran un equipo urgente y a menudo indómito. Una vez que la remodelación del equipo de Aragonés estuvo completa, necesitarían ese apodo por más tiempo.

Todavía había una ventaja; La España de Aragonés podía golpearse con los mejores, pero la mayor parte del fuego fue puesto a favor del control. Eso es porque España tenía algo más, algo nuevo y diferente, y el sabio y viejo Aragonés fue lo suficientemente inteligente como para reconocerlo.

"Fue una revolución traumática porque el equipo hizo un cambio completo de dirección, pero los jugadores no lo sintieron", dijo el ganador de la Eurocopa 2008 Carlos Marchena a Goal. "El que tuvo la visión y fue valiente para introducir estos cambios fue Luis. Se merece todo el crédito porque nosotros, los jugadores, no percibimos cómo iban a cambiar las cosas".

Villa no es un gigante. Andrés Iniesta tampoco lo es. Xavi nunca iba a dirigir juegos basados ​​en su aspecto físico. Marcos Senna, quien en 28 partidos tuvo más influencia que Raúl en 100, se convirtió en la base sólida del equipo a pesar de su propio físico delgado. David Silva recibió la confianza para trabajar su magia. Santi Cazorla apareció también.

Lo que esos jugadores de España carecían de estatura y tamaño físico, lo compensaron con su capacidad aparentemente innata de hacer circular el balón.

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Esta era una nueva España; más unida, menos fracturada, y con un entrenador no avergonzado de apoyarse en los jóvenes desarrollados en Barcelona y adaptarlos para sus propios fines.

Las señas de identidad de la educación del Barça en Xavi e Iniesta -así como Víctor Valdés, Carles Puyol, Cesc Fábregas, Gerard Piqué y Pedro Rodríguez- ya estaban bien establecidas. No es coincidencia que muchos de los graduados de La Masia terminaron protagonizando también para el equipo nacional. Se les pidió que tocasen como se les enseñó y el resto, bajo la tutela de Aragonés, se fue con él.

"El estilo de Barcelona influyó en España en el sentido de que ambos equipos tenían al mismo hombre dirigiendo el juego", dijo Marchena. "En ambos equipos, los jugadores siguieron el dictado de Xavi en el campo y eso trajo mucho éxito en todos lados".

Y donde estaba Xavi, estaba Iniesta. Y donde los dos estaban en tándem, el éxito rápidamente siguió.

Iniesta tardó un tiempo en lograr su fama mundial y su prominencia dentro del juego. Momentos como la Eurocopa 2008 ciertamente lo ayudaron en su camino. Fue el único jugador de España en aparecer en cada juego y preparó un gol para Xavi en la semifinal contra Rusia.

Si bien no era del todo "suplente" en Barcelona, ​​ciertamente no era la parte fundamental de la maquinaria en la que finalmente se convertiría bajo Guardiola.

Por ejemplo, no comenzó la final de la Liga de Campeones de 2006 y debido a su versatilidad, tuvo que conformarse con ocupar puestos de extremo en muchas ocasiones. Justo antes de la Copa del Mundo de 2006 logró llevarse a sí mismo a la lista de España mientras sustituía a su colega lesionado Xavi en el centro del campo.

Y fue en el centro del campo que él se haría de un nombre y haría historia para el club y su país.

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Entonces llegó Chelsea en 2009; ese gol impulsó a Iniesta a la estratosfera. El controvertido gol tardío en Stamford Bridge puso a Guardiola y al Barça en el camino hacia un séptuple sin precedentes. Para el club y el país se estaba convirtiendo en un destacado jugador no solo por derecho propio, sino que también hacía que los demás jugaran mejor.

Mientras que Xavi estableció el ritmo, Iniesta influyó en los juegos con su capacidad de pase, sus uno-dos intuitivos o con un balón directo o un lanzamiento tardío. Fue necesaria una racha de trofeos tan grande para finalmente darle a la superestrella renuente los elogios que se merecía.

Esa lista de títulos incluyó cuatro Champions League, dos Eurocopas y un sinnúmero de otros. La cereza en el pastel fue la Copa del Mundo en 2010.

Fue un torneo difícil para España, para empezar. No habían estado en su mejor momento e Iniesta se vio obstaculizado en las primeras etapas con una lesión. Pero a medida que España tomó impulso, también lo hizo su creador de juego.

Cuando llegó la final, fue Iniesta quien provocó la tarjeta roja tardía para Johnny Heitinga, lo que ayudó a inclinar la balanza a favor de España. Y fue Iniesta, a cuatro minutos de una definición por penales, quien resolvió el partido.

Para un jugador tan silencioso y sin pretensiones, es notable observar que las dos celebraciones con las que siempre estará asociado fueron en camisetas sin mangas, los esfuerzos exagerados más asociados con jugadores como Cristiano Ronaldo.

Primero fue Chelsea en 2009 y luego Sudáfrica en 2010. Incluso entonces, mientras corría hacia la esquina, compartía el momento con los demás. Dani Jarque, el capitán fallecido del Espanyol, fue recordado por Iniesta en un memorial en su camiseta. Debe significar que había una sensación de destino sobre los preparativos de Iniesta para ese juego; que España iba a ganar la Copa del Mundo e iba a marcar.

Esa confianza no siempre fluye de forma natural, pero España - y el Barça - estaban en la senda del éxito.

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Ya no era una simple esperanza, eran expectativas. El terreno trazado por Johan Cruyff hace tantos años, por Aragonés en la selección nacional y por el rey del triunfo Pep Guardiola entró en vigencia. En Andrés Iniesta tenían una prueba viviente de sus métodos. Paciencia, creencia, convicción; si todos estos elementos se mantuvieran, entonces el éxito seguiría naturalmente.

Más éxito y más galardones individuales siguieron en la Eurocopa 2012. España fue tan dominante en esa etapa que gran parte de la prensa mundial los etiquetó como aburridos. Xavi e Iniesta estaban en el apogeo de sus poderes, Iniesta se llevó el premio al Jugador del Torneo.

En los años transcurridos desde entonces es justo decir que las actuaciones no han estado a la altura de las expectativas. La Copa del Mundo de 2014 fue un fracaso y un torneo demasiado tarde para jugadores como Iker Casillas y Xavi, sin mencionar al entrenador. La confianza frágil pareció afligir al equipo en su conjunto en la Eurocopa 2016. Por todo el tiempo que le tomó a España tener el coraje de ganar, ha perdido ese hábito casi el doble de rápido.

Del Bosque siempre será reverenciado, pero Julen Lopetegui fue elegido para sacarlos adelante después del fracaso en Francia. España parece más fuerte ahora y quizás sea crucial que no lleve la etiqueta de favorita.

Incluso a medida que los jugadores maduraban y el proceso de envejecimiento surtía efecto, España estaba agobiada por las expectativas. Esa es una consecuencia de su éxito. Ahora tal vez vuelvan a estar donde estaban antes de la Eurocopa 2008.

En este momento, la mayoría del equipo de 2008 ha quedado por el camino, pero algunos siguen en pie para este torneo. Hay un tercer portero y animador, Pepe Reina, Sergio Ramos y David Silva. Y ahora y posiblemente por última vez está Iniesta.

Él no dudará en impresionar. Su actuación en la final de la Copa del Rey -su último gran juego significativo para el Barça- sacó lo mejor de él y fue quizás su mejor actuación individual de los últimos tres años.

Él sabe que el tiempo se está acabando y querrá dejar una marca. Y mirará alrededor de la plantilla y verá chicos 10, 12, 14 años menores que él. Verá chicos que lo miran y todo lo que ha visto y hecho con el mismo tipo de ojos que él miró a Guardiola y Xavi.

Lo han visto ganar la Copa del Mundo, la única Copa del Mundo para España, y soñarán con seguirlo. Quién sabe, podría ser el propio Iniesta con una última intervención antes de abandonar la escena para siempre.

Pero en los últimos años, España no ha dudado en sacar lo viejo y traer lo nuevo. Iniesta lo sabe; él estuvo una vez en ese punto del proceso. Y ahora, como Puyol y Xavi antes que él, él está en el otro.