thumbnail Hallo,

Arsenal, Manchester City en Liverpool hebben hem inmiddels op de radar. Wilfried Zaha is de volgende belofte van de befaamde jeugdopleiding van Crystal Palace.

PROFIEL
Door Floris Koekenbier & Ed Aarons

Een trip naar Londen is niet compleet zonder bezoek aan een voetbalwedstrijd. Afgelopen seizoen viel de keuze op Crystal Palace, dat op het eigen Selhurst Park uitkwam tegen Peterborough United. Het duel werd door Palace met 1-0 gewonnen, maar leverde niet veel stof tot napraten op. Veel strijd, slecht voetbal en drie pints zorgden uiteindelijk wel voor een gezellige en voor buitenstaanders onvergetelijke middag.

Toch was er nog iets opvallends op die koude middag in maart 2012. Bij ieder balcontact van Wilfried Zaha, de publiekslieveling van Crystal Palace, veerden de fans op. De 19-jarige flankspeler liet die dag niet zien waarom en raakte eigenlijk geen pepernoot. Diverse scharen en andere trucjes brachten zijn tegenstanders niet van de leg. Veel gescheer maar weinig wol, een beetje zoals Cristiano Ronaldo in zijn jonge jaren bij Manchester United. Navraag leerde ons echter dat het hier wel degelijk ging om het grootste talent van Palace-opleiding in jaren. Deze jongen zou binnen een paar jaar in de top van de Premier League spelen, werd er verteld. Iets meer dan een half jaar later blijkt dat de Palace-fans wel eens gelijk kunnen krijgen.

Zaha had het seizoen ervoor op 17-jarige leeftijd zijn basisdebuut op Selhurst Park gemaakt. In slechts twintig minuten wist de technisch zeer onderlegde speler op de openingsdag van 2010/11 veel indruk te maken en was hij met een doelpunt medeverantwoordelijk voor de 3-2 zege op Leicester City. Twee jaar later en negentig profwedstrijden in het Championship verder, wordt Zaha gezien als het meest gewilde transferobject buiten de Premier League. Goal.com wist dinsdag al te melden dat Manchester City en Liverpool de grootste kandidaten zijn om de jongeling in te lijven, terwijl ook Arsenal interesse heeft.


Uitstekende wedstrijden tegen Wolves en Burnley leverden niet alleen vier doelpunten op, Zaha werd voor het eerst opgeroepen voor Jong Engeland, waarmee de aanvaller gaat proberen om het EK onder 21 te halen. Zaha werd geboren in de Ivoriaanse hoofdstad Abidjan, maar verhuisde op jong leeftijd al naar Engeland en mag derhalve uitkomen voor de beloften van The Three Lions.

DE PALACE PRODUCTIE
JOHN BOSTOCK

De middenvelder vertrok naar Tottenham in 2008 nadat de clubs lange tijd onderhandelden over een transfersom. Had sindsdien moeite om aan te sluiten bij het eerste en wordt momenteel aan Swindon Town verhuurd.
VICTOR MOSES

Door financiële zorgen bij Palace, vertrok de Nigeriaan in januari 2010 naar Wigan Athletic. Ontwikkelde zich sindsdien uitstekend en werd deze zomer beloond met een transfer naar Chelsea.
TOM SOARES

De middenvelder vertrok naar Stoke City voor iets meer dan 1,5 miljoen euro in 2008, maar kwam tot slechts zeven Premier League-wedstrijden. Zit zonder club nadat zijn contract afgelopen zomer afliep.
WAYNE ROUTLEDGE

Nadat hij bij Crystal Palace verruilde voor Tottenham in 2005, speelde de vleugelspeler voor liefst zeven (!) clubs in de Premier League. Heeft nu eindelijk een basisplaats bij Swansea City.
BEN WATSON

De centrale middenvelder kwam 79 keer uit voor Wigan Athletic sinds zijn afscheid van Selhurst Park. Speelde vaak voor Engeland onder 21 en moet nu de stap naar de grote Three Lions maken.
Zaha heeft de gave om tegenstanders te passeren alsof ze er niet staan. Vandaar ook dat de fans van Palace voortdurend zingen He's just too good for you jegens de linksback van bezoekers. Nu Zaha afgelopen zomer veel in het krachthonk heeft gezeten, lijkt hij een nieuw element aan zijn spel te hebben toegevoegd; kracht. .

Manager Dougie Freedman gebruikt de speler voornamelijk aan de rechter- en linkerflank in zijn 4-2-3-1-formatie, maar geeft toe dat de speler op den duur waardevolller zal zijn in een centrale rol. "Daar hebben we zeker aan gedacht, maar op dit moment is hij daar nog niet klaar voor", zei Freedman eerder al tegen Goal.com. De manager was in het verleden zelf centrumspits van Palace en weet dus waar hij over praat.

"Wilfried is nu het best als hij met zijn gezicht naar een tegenstander staat. Ik denk dat hij uiteindelijk wel in het centrum kan spelen, maar op dit moment komen zijn kwaliteiten het best tot uiting aan de zijkanten. Hij heeft nu ongeveer honderd wedstrijden gespeeld en is behoorlijk gegroeid in zijn spel. Ik denk dat Wilfried nog vijftig á zestig wedstrijden nodig heeft om te begrijpen hoe het is om op een andere plek te spelen."

Zaha heeft zit al bijna op de helft van zijn totale productie van vorig seizoen (negen doelpunten). Daarmee won de jongeling de Football League's Young Player of the Year-award. Zaha boekt duidelijk enorme progressie onder Freedman, maar de kans bestaat dat de twee worden gescheiden. De aasgieren van de Premier League cirkelen namelijk al enige tijd boven Selhurst Park. In januari zal de directie weer worden getest en moet blijken of de club ditmaal niet zwicht onder de druk van een topclub.

Chelsea-speler Victor Moses - net als Zaha geboren in Afrika, maar getogen in Croydon - werd aan Wigan Athletic verkocht voor iets meer dan drie miljoen euro. Dit was enkele maanden voordat er met Zaha een nieuwe publiekslieveling opstond in Zuid-Londen. Destijds kwam het water tot aan de lippen bij Palace en was eigenaar Simon Jordan haast verplicht om Moses te laten gaan. Maar dit scenario zal bij Saha niet opgaan.

Voorzitter Steve Parish heeft Zaha afgelopen december voor vijfenhalf jaar vastgelegd om geïnteresseerde clubs af te houden. Dit betekent dat Palace met gemak meer dan twaalf miljoen euro kan vragen voor de speler die in november 20 wordt. Nog belangrijker is het dat de speler zich goed voelt bij The Eagles. Aan komen lopen als 15-jarig jochie, heeft Zaha een band met de club en wil hij zich graag verder ontwikkelen op Selhurst Park. Sunderland's Adam Johnson adviseerde onlangs niet voor niets om als jonge speler vooral niet naar Manchester City te komen, aangezien de kans op speeltijd erg klein is.

Zaha is daarnaast afkomstig uit een groot gezin van negen broers die naar Londen verhuisden toen hij nog een kind was. De speler is erg close met zijn familie in Mitcham en gaf onlangs toe dat hij heimwee had wanneer hij met de Engelse beloftenploeg op pad was. Wellicht staat Zaha opnieuw een grote verhuizing te wachten, nadat hij vertrok uit de beroemde jeugdacademie Asec Mimosas in Abidjan. Spelers als Yaya Touré en Gervinho genoten eveneens hun opleiding bij deze voetbalschool, opgericht in de jaren '90 door de Ivoriaanse advocaat Roger Ouegnin.

Ivoorkust heeft volgens enkele berichten al geprobeerd om Zaha te strikken voor de Africa Cup of Nations. De regels van de FIFA laten namelijk toe dat een speler nog van nationale team mag wisselen als hij alleen nog maar voor jeugdploegen in actie is gekomen. Engeland heeft Moses al laten glippen en de Chelsea-speler komt inmiddels uit voor Nigeria. Deze nieuwe Afrikaanse parel zal bondscoach Roy Hodgson echter niet zomaar willen laten gaan.

 

Volg Floris Koekenbier via

Volg Ed Aarons via

Gerelateerd