thumbnail Hallo,

Zenit Sint Petersburg ontvangt vanavond AC Milan in de groepsfase van de Champions League. Twee ploegen met grote problemen.

AC Milan is zwak van start gegaan dit seizoen en trainer Massimiliano Allegri staat onder druk. Maar de situatie in Milaan is niets vergeleken met Zenit St. Petersburg. De Russische club heeft het erg moeilijk. Luciano Spalletti heeft de punten woensdagavond nog veel harder nodig dan Allegri.

Het is moeilijk om te zeggen wanneer de problemen precies begonnen. Wel is het exacte moment duidelijk waar de spanningen in het elftal van Zenit groeiden. Voor de wedstrijd tegen Kryliya Sovetov, tien dagen geleden, was iedereen verbaasd doordat Igor Denisov niet in de basisopstelling was opgenomen. Hij zat zelfs niet op de bank. En dat was een zeer interessante ontwikkeling. Denisov is immers de meest belangrijke en misschien wel onvervangbare speler van Zenit.

Na 45 minuten keek Zenit tegen een 2-0 achterstand aan tegen de Russische laagvlieger en werd de sterke spits Aleksandr Kerzhakov gewisseld. Hoewel de ploeg van Spalletti uiteindelijk een gelijkspel uit het vuur wist te slepen, mede dankzij een prachtig doelpunt van de Braziliaanse superster Hulk, was het duidelijk geworden dat er iets goed mis zat bij de regerend landskampioen.

Hoe is het mogelijk dat Hulk en Witsel drie keer meer verdienen dan de lokale spelers? Zijn ze zo veel beter dan wij?

- Zenit middenvelder, Igor Denisov

Hulk en de Belgische middenvelder Axel Witsel werden samen voor een bedrag van totaal zo'n 95 miljoen euro overgenomen van respectievelijk FC Porto en Benfica. Hun komst deed een hoop stof opwaaien in de spelersgroep van Zenit. Maar de problemen waren er al voordat het tweetal arriveerde. In mei van dit jaar vroeg sterspeler Denisov om een flinke salarisverhoging, ook al had hij een doorlopend contract tot 2015. Het management van Zenit, bekend met het moeilijke karakter van de Rus, had hier misschien anders moeten handelen.

Nadat Denisov er achter kwam welke bedragen er werden betaald voor de nieuwkomers en dat het tweetal veel meer dan hij ging verdienen, eiste Denisov per direct een verdubbeling van zijn salaris. Terwijl de onderhandelingen met geldschieter Gazprom niet wilden vlotten, gaf Denisov slechts een paar uur voor de wedstrijd in Samara aan dat hij mentaal niet in staat was om te spelen tot dat de problemen waren opgelost.

Verhalen dat de Russische veteraan te veel macht zou hebben bij de club zijn niet nieuw. Zo zou de transfer van Genoa-middenvelder Miguel Veloso niet zijn doorgegaan omdat Denisov het er niet mee eens was. De Portugese middenvelder belandde uiteindelijk bij Dinamo Kiev. Samen met Kerzhakov, doelman Vyacheslav Malafeev, voormalig-aanvoerder Aleksandr Anyukov, middenvelder Roman Shirokov en buitenspeler Vladimir Bystrov, zou Denisov een machtig blok vormen binnen de club, dat niet op zoek is naar geld, maar naar respect.

Gepeperde uitspraken Denisov
"Hoe is het mogelijk dat Hulk en Witsel drie keer zo veel verdienen dan de lokale spelers? Zijn ze zo veel beter dan wij? Wij hebben meer titels dan zij gewonnen. Als Lionel Messi of Andres Iniesta werden aangetrokken was het een ander verhaal geweest. Zij zijn veel waard. Nu is de situatie volledig uit balans", zei Denisov.

Denisov werd na zijn uitspraken direct teruggezet naar het tweede elftal. Algemeen directeur Maksim Mitrofanov verklaarde: "Hij verdient een goed salaris, een van de hoogste in Rusland en niet minder dan de grote sterren in de Europese competities." Mitrofanov zei verder dat het salaris van Denisov zelfs hoger was dan dat van Witsel. De club wilde in ieder geval niet mee gaan in de eisen van Denisov. De middenvelder blijft voorlopig buiten de selectie van Spalletti, ook al waren er geruchten dat hij zijn excuses zou maken en binnenkort terug zou keren.


Dan is er nog de onduidelijkheid rondom Kerzhakov. Zenit's beste spits, die in zijn eerste vier competitiewedstrijden zes keer scoorde, moest zich ook melden bij de reserves. Deze beslissing was echter niet genomen door de clubleiding, maar door Spalletti. De Italiaanse trainer zei: "We hebben geen spelers nodig die alleen maar aan zichzelf denken". Nog geen week later bood Kerzhakov zijn excuses aan de trainer aan en hij keerde terug in het elftal voor de wedstrijd van afgelopen zaterdag tegen Lokomotiv Moskou (1-1).

Sportieve neergang
Wéér geen overwinning dus voor Zenit. En dat na de juist zo succesvolle start van het seizoen met vier overwinningen op rij, inclusief een 3-1 vernedering tegen CSKA Moskou en een 5-0 zege op Spartak Moskou. Daarna viel de ploeg van Spalletti uit elkaar. Er werd in de zes wedstrijden die volgde slechts één keer gewonnen. In een maand tijd viel Zenit terug van de koppositie naar plek zeven. Het slechtste resultaat werd 'bewaard' voor de Champions League. Met Denisov nog in de ploeg werden de Russen met 3-0 verslagen op bezoek bij Malaga. Doelman Malafeev voorkwam met een paar uitstekende reddingen nog veel erger.

In een situatie als deze kun je alleen maar medelijden hebben met Hulk en Witsel. De Braziliaan doet alles wat hij kan, maar de band met zijn nieuwe ploeggenoten is er nog niet. De problemen in de kleedkamer maken het hem er niet makkelijker op. De spanningen in de stad lopen op. Er werd zelfs een nepbom gevonden vlakbij het trainingsveld van Zenit, met een foto van de spits erop geplakt met de tekst 'No Hulk'. Witsel debuteerde een paar weken geleden bij Zenit met een nederlaag tegen Terek Grozny, maar kwam sindsdien niet meer in actie door een spierblessure. Het valt nog te bezien of de Belg door een deur kan met Denisov, en of de twee samen op het veld met elkaar overweg kunnen.

De komst van Hulk en Witsel had Zenit een sterker team moeten maken dat de club verder moet helpen dan de laatste zestien in de Champions League. In plaats daarvan stevent Zenit nu al af op een dramatisch seizoen. Een nederlaag tegen AC Milan lijkt aanstaande. Want ook al is Milan niet in goede doen, dit is voor de Italianen hét moment om Zenit de genadeklap toe te dienen.

Tot slot: Spalletti en Allegri zijn niet de enige twee Italianen die de situatie van Zenit goed in de gaten houden. Bondscoach Fabio Capello benoemde een paar weken geleden Denisov nog tot aanvoerder van de Russische ploeg, ook al was het toen duidelijk dat hij niet de beste kandidaat was voor het aanvoerderschap. Capello, die bij Engeland nog opstapte vanwege de problemen rondom aanvoerder John Terry, zal nu een lastige beslissing moeten nemen.

Afgelopen dinsdag, slechts een paar minuten nadat Zenit officïeel naar buiten bracht dat Denisov niet in de wedstrijdselectie is opgenomen voor het duel met Milan, werd de middenvelder wel door Capello opgenomen in de nationale ploeg voor de WK-kwalificatiewedstrijd van volgende week vrijdag tegen Portugal. Blijft de meest gehate speler in Rusland zijn aanvoerdersband? De discussie zal nog lang door blijven gaan als Milan Rusland verlaat en zich zal voorbereiden op de Derby della Madonnina van komend weekend.

Gerelateerd