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[골닷컴] 김영범 기자 = 'BBC'가 맨체스터 유나이티드(이하 맨유) 팬 숫자의 진실을 파헤쳐 시선을 집중시켰다.

맨유는 세계에서 가장 인기가 많은 프로 스포츠 구단으로 유명하다. 특히 잉글리시 프리미어 리그가 전 세계에 퍼져 나가면서 자연스럽게 맨유의 인기도 높아진 것으로 알려졌다. 여기에 맨유 역시 세계 각 지역으로 투어를 떠나면서 공격적인 마케팅 활동을 펼쳤고 총 6억명에 이르는 팬(Follower) 숫자를 확보했다고 발표하기도 했다.

맨유는 최근 세계적인 마케팅 연구 기관인 '칸타르'에 의뢰해 설문조사를 단행했다. '칸타르'는 지난 2011년 6월과 8월 사이에 39개국 54,000명을 대상으로 설문조사를 진행했고 이들의 자료를 토대로 약 6억5천9백만 명의 팬이 맨유를 따르고 있다고 추산했다.

'칸타르'의 이사인 리차트 브링크만은 'BBC'와의 인터뷰에서 "나는 자신있게 이 숫자의 오류가 1% 미만이라고 강조할 수 있다. 우리는 전세계에 걸쳐 가장 많은 기관들과 협력 관계를 맺고 있고, 우리의 지식을 총동원해 가장 정확한 숫자를 계산해냈다."라고 설명했다.

특히 2011년 조사에 따르면 대한민국 4천9백만 인구의 30% 이상이 맨유 팬인 것으로 조사되어 시선을 집중시켰다.

단 '칸타르'는 직접적으로 '팬'이라는 단어를 사용하지 않았고 '팔로워'(관심을 갖고 따르는 사람)이라는 단어를 사용했다. 따라서 이 6억5천9백만 명의 사람들이 반드시 맨유 한 클럽만을 좋아한다고 생각할 수는 없다. 단지 이들이 맨유라는 클럽에 전반적으로 관심을 가지고 있다고 보면 된다.

그렇다면, 맨유가 6억명이 넘는 숫자를 팬으로 발표한 이유는 무엇일까? 이는 맨유가 대형 스폰서 계약을 체결하는 데 큰 도움을 주기 때문이다. 전세계 인구의 10%에 해당하는 사람이 맨유라는 클럽에게 관심을 갖고 있다보니 맨유로서는 유리한 입장에서 협상을 진행할 수 있었다.

실제로 맨유는 쉐보레와 3억5천만 파운드(약 6천억 원)에 이르는 대형 계약을 체결해 세상을 깜짝 놀라게 하기도 했다. 비록 미국 미식 축구 리그 (NFL)와 메이저 리그(MLB)의 단위에는 못 미칠지 모르겠지만, 사실상 이들 스포츠가 미국 시장만을 중심으로 운영된다는 것을 감안할 때 맨유의 영향력은 세계에서 독보적이라고 할 수 있겠다.

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