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[골닷컴] 김현민 기자 = 스토크 시티와 리버풀의 박싱 데이 경기를 마지막으로 12/13 시즌 잉글리시 프리미어 리그(이하 EPL)가 반환점을 돌았다. '세계인의 축구 네트워크' 골닷컴은 전반기 EPL 이슈들을 정리해보도록 하겠다.

1. 중위권의 반란 '춘추전국시대'

이번 시즌 EPL은 그 어느 때보다도 중위권 및 중상위권 팀들이 기대 이상의 성적을 올리며 기존 상위권 팀들을 위협하고 있다. 에버튼과 웨스트 브롬이 승점 33점으로 4위 토트넘과 어깨를 나란히 하고 있고, 스토크 시티도 짠물 수비를 바탕으로 승점 28점을 획득 중이다. 그 외 지난 시즌 승격팀 돌풍의 두 주역이었던 스완지 시티와 노리치 시티도 호조를 이어오고 있다. 바야흐로 춘추전국시대의 개막이라고 봐도 무방할 정도.

그 중에서도 단연 눈에 띄는 건 웨스트 브롬이다. 웨스트 브롬은 과거 첼시와 리버풀에서 수석 코치직을 수행했던 스티브 클락 감독의 강력한 지도력 하에서 조직적인 모습을 보이며 선수 개개인의 기량보다도 하나의 팀으로 가동하면서 예상치를 웃도는 성적을 올리고 있다.

데이빗 모예스 감독의 오랜 지도 관리 하에 중상위권의 터줏대감으로 자리잡은 에버튼은 전형적인 슬로우 스타터로 명성을 떨치던 팀이기에 지금보다도 후반기가 더 기대되고, 스토크는 14실점으로 최소 실점 1위를 당당히 달리며(EPL 1위 맨체스터 유나이티드가 스토크보다 2배 많은 28실점을 기록 중이다) 강팀 킬러 역할을 톡톡히 해내고 있다.

비록 1위 경쟁은 맨체스터 두 집안의 다툼으로 판가름날 가능성이 높아진 현재이지만, 중위권 팀들이 만만치 않은 전력들을 과시하는 바람에 챔피언스 리그 진출권 및 유로파 리그 진출권 경쟁은 그 어느 때보다도 뜨겁게 펼쳐질 것으로 보인다.




2. 스페인 선수들, EPL을 장악하다

최근 스페인 선수들의 EPL 진출이 빈번해지고 있다. 미켈 아르테타(아스널)와 다비드 실바(맨시티), 그리고 후안 마타(첼시) 등 스페인 출신 선수들이 좋은 활약을 펼친 게 기폭제가 된 것.

이에 고무된 EPL 구단들은 올 여름 이적 시장에서 산티 카솔라(아스널)와 세자르 아스필리쿠에타(첼시)를 비롯해 하비 가르시아(맨시티), 에스테반 그라네로(QPR), 미추, 치코, 파블로 에르난데스(이상 스완지), 하비에르 가리도(노리치), 그리고 이반 라미스(위건) 등 많은 스페인 선수들을 보강하고 나섰다.

카솔라와 미추, 치코, 파블로, 그리고 가리도 등은 팀의 주전 선수 자리를 꿰찼고, 아스필리쿠에타도 서서히 출전 시간을 늘려 나가고 있다. 그 중에서도 카솔라와 미추는 올해 최고의 영입들 중 하나로 손꼽히고 있을 뿐더러 미추는 13골로 로빈 판 페르시(맨유)와 함께 EPL 득점 선두를 달리고 있다.

한편 벨기에 선수들의 위세도 만만치 않다. 이미 마루앙 펠라이니(에버튼)와 뱅상 콤파니(맨시티), 무사 뎀벨레(토트넘), 그리고 토마스 베르마엘렌(아스널) 등이 EPL 정상급 선수로 자리잡고 있는 가운데 올 여름 EPL에 입성한 에당 아자르(첼시)와 얀 베르통언(토트넘), 케빈 미랄라스(에버튼), 그리고 크리스티안 벤테케(아스톤 빌라) 등도 좋은 활약을 펼치며 호평을 이끌어내고 있다.




3. 챔피언스 리그 무대에서의 부진

이번 시즌 EPL은 유난히 챔피언스 리그 무대에서 고전을 면치 못하고 있다. 이미 디펜딩 챔피언 첼시와 지난 시즌 EPL 챔피언 맨시티가 조기 탈락의 고배를 마셔야 했고, 아스널 역시 다소 기대에 미치지 못하는 성적과 함께 조 2위로 16강에 올랐다.

게다가 더 큰 문제는 바로 16강 상대들이 만만치 않다는 데에 있다. 아스널은 16강에서 '분데스리가의 거인' 바이에른 뮌헨을 상대하고, 맨유는 유럽 최고 명문으로 꼽히는 레알 마드리드와 격돌한다. 바이에른과 레알은 바르셀로나와 함께 우승 후보 삼강으로 꼽히는 팀들이기에 고전이 예상된다고 할 수 있겠다.

EPL 팀이 UEFA 챔피언스 리그 8강에 단 한 팀도 진출하지 못한 건 1995/96 시즌이 마지막이다. 즉, 만약 아스널과 맨유가 16강에서 탈락한다면 17년 만에 단 한 팀도 8강에 올리지 못하는 것이다.



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