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[골닷컴 영국] 리암 퉈메이, 편집 김영범 기자 = FIFA 클럽 월드컵은 라파엘 베니테스에게는 자신의 첼시 감독직이 달렸다고 할 수 있는 매우 중요한 무대다.

첼시는 목요일 요코하마에서 몬테레이와 FIFA 클럽 월드컵 준결승전을 치르며 이는 라파엘 베니테스에게는 최고의 기회나 다름없다. 일단 베니테스는 첼시 팬들의 괴롭힘(?)에서 벗어나 잠시 마음의 여유를 되찾을 수 있으며, 클럽 월드컵은 본인 스스로 실추됐던 명예를 되찾을 수 있는 중요한 무대이기 때문이다.

7년 전 베니테스는 '이스탄불의 기적'을 일으키며 리버풀을 유럽의 챔피언으로 이끈 바 있다. 당시 리버풀은 요코하마에서 열린 클럽 월드컵에 참가했고 명실상부한 세계 챔피언의 자리에 도전하고 있었다.

당시 리버풀은 코스트리카 챔피언인 데포르티보 사프리사를 꺾고 가볍게 결승전에 올라갔지만, 상파울루에 0-1로 패하며 체면을 구겨야만 했다.

이제 상황은 그때와 비슷하다. 첼시는 멕시코 챔피언인 몬테레이와 만나게 됐고 결승전에 진출하게 되면 브라질의 챔피언인 코린치안스와 경기를 치르게 된다.

만약 첼시가 우승을 하게 된다면 베니테스는 첼시에서 자신의 전술 색깔을 입힐 수 있는 귀중한 시간을 벌 수 있을 것이다. 그리고 최근 첼시의 상승세를 본다면 의외로 베니테스가 살아남을 가능성도 꽤 높아 보인다.

사실 맨체스터 시티, 풀럼을 상대로 무승부를 기록하고 웨스트 햄과의 원정 경기에서 참패를 당할 당시만 하더라도 베니테스는 극심한 경질설에 시달릴 수밖에 없었다.

그러나 이어진 노르셸란드전과 선덜랜드전에서 첼시는 총 9골을 넣었고 경기를 완벽하게 지배하다시피 했다. 물론 이 과정에서 챔피언스 리그 탈락을 하는 아픔을 경험했지만, 첼시는 최근의 부진을 완벽하게 씻어낸 듯 보였다. 무엇보다 페르난도 토레스가 골 가뭄에서 벗어나 연속 득점에 성공한 것이 고무적이다.

객관적으로 이번 클럽 월드컵에 참가하는 팀들 중에 첼시보다 강하다고 평가 받을 수 있는 팀은 없을 것이다. 한 단계 아래의 팀들을 상대로 우승을 해봐야 베니테스에게 무슨 득이 있을까에 대해 의문을 표시할 수도 있다. 그러나 팀이 상승세를 타고 있는 상황에서 이번 대회는 베니테스가 자신의 전술적인 색깔을 첼시 팬들에게 제대로 증명해 보일 수 있는 완벽한 무대이기도 하다.

무엇보다 프랭크 램파드, 애쉴리 콜과의 관계 개선도 시급하다. 첼시는 최근 이 두 선수과 재계약을 하지 않겠다는 뜻을 밝혔다. 물론 감독 대행인 베니테스에게 이러한 결정을 내릴 수 있는 권한이란 없었다. 그러나 베니테스는 공개된 자리에서 이러한 사실을 언론에 밝혔고 결국 램파드, 콜의 원망을 들어야만 했다.

베니테스는 선수들과 원만한 관계를 유지하는 감독이 아니다. 스티븐 제라드는 자신의 자서전을 통해 베니테스가 이스탄불에서 챔피언스 리그 우승을 차지했을 당시에도 절대로 선수들을 향해 웃지 않았다고 회고한 바 있다. 그러나 첼시는 리버풀과 많이 다르다. 팀내 분위기를 추스르기 위해서는 막대한 영향력을 지닌 고참 선수들의 마음을 반드시 다잡아야 한다.

클럽 월드컵에서의 성적과는 상관 없이, 첼시는 리그 선두인 맨체스터 유나이티드에 승점 13점 차로 뒤져있다. 이에 리그 우승은 사실상 어려워졌지만, 선수들이 이번 대회 우승을 통해 자신감만 되찾을 수 있다면 리그에서도 급격한 상승세를 탈 가능성도 크다.

베니테스는 이번이 세 번째 클럽 월드컵 참가다. 그는 인테르에서 최악의 실패를 경험한 바 있지만, 당시 클럽 월드컵에서는 우승을 달성한 바 있고, 여전히 이를 매우 자랑스러워 하고 있다.

그리고 임시로 감독직을 맡은 첼시에서 베니테스는 최고의 기회를 맞이했다. 만약 우승을 차지한다면 그는 마침내 첼시 팬들로부터 최소한의 신뢰를 얻게 될 것이다. 그러나 실패한다면? 과연 베니테스가 첼시 팬들의 압박을 견뎌낼 수 있을까?

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